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Abeja Cortadora De Hojas: Cómo Es, Dónde Vive Y Más

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La Abeja cortadora de hojas (Megachile rotundata) o abeja que corta hojas de alfalfa, es una abeja europea que ha sido introducida en varias regiones del mundo, como especie de abeja solitaria, no construye colonias ni almacena miel, pero es un polinizador muy eficiente de alfalfa, zanahorias, otros vegetales y algunas frutas. Debido a esto, los agricultores suelen utilizar esta clase de abeja como ayuda para la polinización distribuyendo la subespecie Megachile rotundata prepupae alrededor de sus cultivos.

Abeja cortadora de hojas

Cada abeja cortadora de hojas hembra construye y provee su propio nido, que se construye en árboles viejos o túneles de troncos. Al ser una abeja cortadora de hojas, estos nidos están revestidos de hojas cortadas. Estas abejas se alimentan de polen y néctar y muestran dimorfismo sexual. Se sabe que esta especie muerde y pica, pero no representa un peligro general a menos que esté amenazada o dañada y su picadura haya sido descrita como la mitad de dolorosa que la de una abeja melífera o común.

Abeja que corta hojas
Abeja que corta hojas

¿Cómo es una abeja cortadora de hojas?

La descripción de una abeja cortadora de hojas (Megachile rotundata) te va a gustar ya que es una abeja absolutamente hermosa, este ejemplar es una abeja cortadora de hojas europea situada en el subgénero Eutricharia, donde se encuentran las “pequeñas abejas cortadoras de hojas”, mide de 6 a 9 milímetros (o sea de 0,24 a 0,35 pulgadas) de longitud, son parcialmente bivoltínicas, lo que significa que en condiciones adecuadas pueden producir dos generaciones al año.

Estas abejas presentan un dimorfismo sexual, en el que los machos son más pequeños que las hembras y están marcados de forma diferente. Las hembras tienen pelos blancos por todo el cuerpo, incluso en sus escobas. En contraste, los machos tienen manchas blancas y amarillas en el abdomen.

¿Dónde vive la abeja cortadora de hojas?

La abeja cortadora de hojas se encuentra actualmente en todos los continentes excepto en la Antártida. En América del Norte, la especie se importó deliberadamente para ayudar a la polinización de los cultivos alimentarios, pero ahora se ha vuelto silvestre y se ha extendido. En Nueva Zelanda y Australia, esta abeja también se introdujo para ayudar a la polinización de la alfalfa, en 1971 en Nueva Zelanda y 1987 en Australia.

¿Qué come la abeja?

La abeja cortadora de hojas puede alimentarse de néctar y polen de una variedad de plantas pero prefiere Medicago sativa. Las hembras comienzan a alimentarse inmediatamente después de la emergencia durante el período de maduración de sus huevos. Durante la alimentación, la abeja inserta su probóscide en la quilla de la planta. En el proceso, el polen es rociado sobre sus patas.

Megachile rotundata
Megachile rotundata

Ciclo de la colonia

Como miembro del orden de los himenópteros, esta abeja es haplodiploide, o sea los adultos emergen al final del verano a través de una de dos vías de desarrollo: las larvas se desarrollarán al final de un verano y procederán a través de la fase de diapausa pre-pupal hasta el siguiente verano o las larvas, conocidas como abejas de “segunda generación”, omitirán esta fase y emergerán como adultos en el mismo verano.

La larva pasa por cuatro estadios antes de emerger como adulta. Durante su desarrollo, que ocurre rápidamente, la larva consume la bola de polen y entra en diapausa cuando el polen se consume completamente. En su progresión a la fase de diapausa, la larva defeca pellets en forma de anillo y luego hace girar su capullo fuera de los hilos de seda. La primavera siguiente, la larva madura se pupa, un proceso que dura de 3 a 4 semanas, y completa su desarrollo. Una vez que la abeja se desarrolla, sale del nido masticando su capullo. En el momento de la emergencia, las hembras se aparearán inmediatamente y comenzarán a construir sus nidos después de una semana.

La progenie liberada a través de las dos vías alternativas de emergencia presenta diferentes proporciones de sexos y tamaños. Entre los adultos que emergen durante el verano del mismo año, la proporción de sexos está sesgada hacia los machos. Sin embargo, entre las “abejas de segunda generación”, la proporción de sexos está sesgada entre las hembras. Además, los adultos que emergen en la primavera pesan más que los adultos que emergen en el verano (“segunda generación”). Se ha propuesto que estas diferencias se atribuyen a las posibilidades de supervivencia del apareamiento de los dos sexos y a los costes metabólicos implicados en el desarrollo.

Las abejas que se someten a la diapausa y emergen en primavera deben soportar el largo invierno y, por lo tanto, necesitan más reservas de alimentos. Como resultado, serán más grandes cuando maduren. Otra explicación ha sido que las abejas más pequeñas maduran más rápido y por lo tanto son capaces de aparearse más rápidamente cuando emergen en el verano para evitar las condiciones frías y duras del invierno.

La proporción de sexos de la descendencia también depende de la distancia entre los sitios de anidación y de alimentación. Las hembras han sido observadas y se ha determinado que tienen un sesgo en la relación de sexos de sus crías con respecto a los machos a mayores distancias de vuelo desde el nido.

Asistencia humana en el control de plagas

En el manejo de la abeja para la polinización, métodos tales como tiras de plaga diclorvos y lámparas ultravioletas colocadas encima de las trampas líquidas son efectivos para matar a los parasitoides pero no para dañar a la abeja cortadora de hojas. Otros métodos para prevenir la invasión parasitaria incluyen las barreras físicas. Por ejemplo, la presencia de cavidades artificiales gruesas que separan el exterior del nido y la aplicación de un sellado de tela de fieltro en la parte posterior de la tabla de anidación impide el acceso de los parasitoides al nido. Otra forma de controlar las plagas es abrir el material de anidación y limpiar los capullos.

Polinización

La abeja cortadora de hojas se introdujo intencionalmente en los Estados Unidos durante la década de 1940, y su manejo como polinizador conduce a un aumento en la producción de semillas de algunos cultivos en los EE.UU. Se ha demostrado que poliniza las siguientes especies de plantas:

  • Medicago sativa
  • Brassica napus
  • Trifolio
  • Legumbres
  • Vaccinium angustifolium

Comportamientos tales como la anidación gregaria, la utilización de hojas y materiales de anidación que han sido producidos en masa por los humanos, la polinización eficiente de Megachile sativa y la aparición sincrónica de abejas adultas durante el período de floración de la alfalfa proporcionan beneficios positivos para el uso de estas abejas en el desarrollo agrícola.

Cuando estas abejas se suministran a los agricultores para polinizar los cultivos, generalmente se suministran en un estado latente llamado pre-pupa, y se mantienen en dicho estado a una temperatura constante de alrededor de 7 °C (44,6 F).  En un momento apropiado para las flores del cultivo, el agricultor coloca la forma pre-pupal en un ambiente de incubación, a una temperatura constante de alrededor de 27 °C (80,6 F) Las abejas adultas emergen de la forma pupal después de unos 25 días a esa temperatura.  Luego, el granjero lleva las abejas al campo.

¿Cómo se defiende?

Las abejas cortadoras de hojas de alfalfa hembra tienen aguijones, pero ambos sexos suelen utilizar sus mandíbulas como mecanismo defensivo, por lo general sólo se defienden cuando son apretadas o antagonizadas. Por lo tanto, los aguijones de abejas, como los que tienen las abejas de la miel, no son necesarios cuando se trata de estas abejas. Sin embargo, cuando estas abejas pican, no pierden sus aguijones ni mueren después de picar.

Abeja que cortadora de hojas de cerca
Abeja que cortadora de hojas de cerca

Apareamiento

Los machos de la especie pueden, presumiblemente por error, intentar aparearse con otras especies de abejas que están utilizando las mismas áreas de forrajeo que las abejas cortadoras de hojas hembra. Siguen varias pulgadas detrás de su pareja, ya sea un cortador de hojas o un abejorro, que se mueve alrededor de una planta en busca de una flor; luego, cuando el objetivo se enciende, la abeja cortadora de hojas macho se lanza rápidamente hacia la espalda del objetivo. Esto hace que los abejorros y las abejas cortadoras de hojas femeninas no receptivas se muevan a otra flor y en el proceso se desprendan del cortador de hojas masculino. El macho puede entonces pasar directamente a la siguiente perspectiva, o puede detenerse primero para tomar un sorbo de néctar.

Se ha descubierto que la abeja cortadora de hojas es una especie de abeja monandora. Durante la temporada de apareamiento, los machos intentan obtener pareja colocándose en sitios donde es probable que se encuentren las hembras, incluyendo sitios de búsqueda de alimento y nidos. Mientras que las hembras pueden aparearse varias veces, se resisten a los avances de los machos restringiendo su apareamiento a una sola interacción sexual y huyendo de estos machos.

Este comportamiento se atribuye a la productividad de las hembras durante la construcción de su nido y la puesta de huevos. Cuando son acosadas, las hembras son incapaces de construir sus nidos eficientemente, haciendo menos viajes de búsqueda de alimento y pasando más tiempo en la construcción del nido. Huir permite a las hembras evitar ser montadas. En el proceso de huída, sin embargo, las hembras pueden perder sus materiales de nidificación, como hojas, y luego deben hacer un viaje adicional para compensar los materiales perdidos.

Feromonas sexuales

Las feromonas sexuales en las ceras epicuticulares son liberadas por las hembras para ayudar a atraer a los machos como compañeros. Los estudios de las emisiones de estas ceras revelan que los alcanos son el principal compuesto detectado por los machos. Además, las hembras de diferentes edades emiten feromonas diferentes, que contienen diferentes composiciones alcénicas.

En las hembras jóvenes, las sustancias que se clasifican como 7-pentacoseno o 9-pentacoseno están presentes en las concentraciones más altas y, en las hembras mayores, predominan los compuestos de 5-monoeno. Durante la época de apareamiento, los machos son capaces de detectar estas feromonas y seleccionar preferentemente hembras jóvenes para copular.

Construcción de nidos

Las hembras construyen nidos tubulares en una variedad de sitios, incluyendo madera podrida, tallos de flores, cañas y pajas de soda. En la naturaleza, las hembras también anidan en pequeños agujeros en el suelo o en grietas o grietas disponibles en árboles o en estructuras. Los nidos están compuestos por una serie de celdas individuales, tantas como el espacio lo permita. Cuando son manejadas para la polinización, las hembras son inducidas a anidar en cilindros de papel similares a pajillas para beber o bloques de madera perforados.

Reconocimiento de nidos

Durante la construcción del nido, las hembras transfieren señales olfativas a sus nidos para facilitar el reconocimiento del nido. Específicamente, transferirán estas hormonas haciendo correr su abdomen a lo largo del nido o excretando líquido de la punta del abdomen. Las señales olfativas se concentran especialmente alrededor de la entrada del nido.

Cuando estas señales olfativas fueron removidas experimentalmente, las hembras de la abeja cortadora de hojas fueron incapaces de identificar sus propios nidos, revelando la importancia de estos químicos. La composición química de estas señales olfativas incluye hidrocarburos, ésteres de cera, aldehídos grasos y ésteres de acetato de alcohol graso.

Abeja corta hojas solitaria
Abeja corta hojas solitaria

Depredadores

Actualmente, hay 28 especies que se sabe que se alimentan de estas abejas, todas las cuales tienen formas únicas de invadir y destruir sus nidos anfitriones. Algunas especies incluyen Trogoderma glabrum, Trogoderma variabile, Tribolium audax, Tribolium brevicornis y Trichodes ornatus. El escarabajo de cuadros adornados (Trichodes ornatus) es el depredador más formidable, con las hembras poniendo sus huevos en grietas entre los pedazos de hojas. Durante el desarrollo, las larvas del escarabajo matan a las larvas de las abejas hospederas y consumen polen de los nidos. Cuando llega a la tercera etapa de desarrollo, excavará en las células adyacentes y consumirá las larvas del huésped, independientemente de la etapa de estadio de la larva del huésped.

En otro caso, la hembra de Trichodes glabrum pone sus huevos en grietas entre las celdas de la parte posterior del nido. A medida que se desarrollan, las larvas comienzan a consumir larvas hospederas, moviéndose hacia el frente del nido y comiendo primero a las hembras. En un tercer caso, Trichodes variabile ataca a la abeja cortadora de hojas cuando está en su capullo o en el estado de pupa.

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