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Abeja De Wallace: Características, Vida, Tamaño Y Más

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La abeja gigante de Wallace (Megachile pluto), es una abeja de resina indonesia muy grande, es la especie de abeja viva más grande que se conoce. Se creía que esta clase de abeja estaba extinta hasta que se descubrieron varios especímenes en 1981. No hubo más avistamientos confirmados hasta que dos fueron recogidas y vendidas en eBay en 2018. Una hembra viva fue encontrada y filmada por primera vez en 2019.

Abeja gigante de Wallace

La abeja Wallace, es una especie de abeja endémica de los bosques tropicales de Indonesia, sólo conocida en unas pocas islas del norte de las Molucas. La hembra es la abeja más grande que se describe actualmente, alcanzando el tamaño de un pulgar humano, con una envergadura de 6 centímetros, cuatro veces el tamaño estándar de una abeja melífera. También tiene mandíbulas inusualmente grandes y un labio que se utilizan para recolectar resina vegetal para la construcción de nidos. En simbiosis con las termitas de los árboles, anida en los árboles. Esta abeja es muy rara, no sólo por su biología sino también por las amenazas a su biotopo, está clasificada como una especie vulnerable por la UICN.

Características y tamaño de la abeja de Wallace

La abeja gigante de Wallace es una abeja de resina negra con mandíbulas grandes y bien desarrolladas donde sólo las hembras tienen mandíbulas grandes. Hay un dimorfismo sexual muy fuerte dentro de esta especie de abeja, para el beneficio de los ejemplares femeninos.  Se trata de grandes abejas Megachile negras, cuya parte delantera del abdomen está decorada con una banda de pelos blancos.  Están equipados estos animales con enormes mandíbulas de tridente en la parte superior, como un escarabajo.

Poseen una cabeza maciza, de 13 milímetros de ancho, también está compuesta por un labrum extendido finamente salpicado de pelos rígidos erectos (una especie de pala en la parte frontal de la cabeza); una característica que la especie comparte con el subgénero Callomegachile.  Posee una alas son oscuras y brillantes.  Estas hembras tienen 39 milímetros de largo y una envergadura de 63 milímetros.  Esta es la abeja más grande del mundo descrita hasta la fecha,  los machos, por otro lado, tienen 23 milímetros de largo y no tienen ninguna de las características faciales de las hembras.  La parte delantera de su abdomen está decorada con una banda roja.

Abeja gigante de Wallace
Abeja gigante de wallace

¿Dónde vive la abeja de Wallace?

Alfred Russel Wallace encontró una sola hembra en la isla de Bacan en la parte norte de las Molucas en 1859, y no fue hasta 1981 que el biólogo estadounidense Adam Messer descubrió un total de seis nidos en las islas Bacan (islas de Bacan, Halmahera, Tidore). Estas abejas raras no eran conocidas por los lugareños.

Después de que no hubo nuevos avistamientos desde 1981, se temía que la especie hubiera desaparecido hasta que una expedición en enero de 2019 en el norte de las Molucas descubrió de nuevo algunos ejemplares más.

¿De qué manera vive esta abeja?

Todos los nidos de la mayoría de los Megachile descubiertos se encuentran en termitas activas de Microcerotermes amboinensi donde están completamente escondidos.  Estas termitas de los árboles construyen sus propios nidos con fibras de madera masticadas en los troncos o ramas de los árboles.  La asociación de esta especie con termitas parece ser obligatoria y por definición simbiótica.

Esta clase de abeja está equipada con sus enormes mandíbulas, el ejemplar hembra de la abeja de Wallace raspa la resina vegetal, la lleva de vuelta delante de ella, y luego la hace rodar hacia adelante a lo largo del tronco usando la placa frontal de su cabeza como una retroexcavadora.  Forma una bola de unos 10 milímetros de ancho que transporta al nido, la bola apretada entre sus mandíbulas y el labrum, que aplica una tensión de efecto palanca para asegurar el transporte durante el vuelo.  Esta resina proviene de grietas verticales en los troncos de los árboles de la familia Dipterocarpaceae, probablemente Anisoptera thurifera, cuyo género representa grandes árboles siempreverdes del sudeste asiático.

El ejemplar hembra de la abeja de Wallace también recoge fibras de madera, en forma de haces cilíndricos, que une con la resina para construir túneles y celdas; esta mezcla, que se endurece en un material impermeable negro, aísla el panal de las termitas.  Además, como la resina tiene propiedades fungicidas, protege el nido contra las esporas de hongos transmitidas por el polen.

Hay de una a seis hembras en cada colonia, pero la división del trabajo y el nivel de sociabilidad aún no están bien establecidos para esta especie.  Construyen un único túnel de entrada horizontal que conduce a un túnel principal vertical lo suficientemente ancho como para permitir que dos hembras se crucen entre sí.  Las celdas de cría horizontales se construyen desde el túnel principal.

megachile pluto tamaño
Abejas más grande del mundo

Nido

El nido más pequeño estudiado contenía 4 celdas de cría, otros 49 y el nido más grande 157, aunque sólo se utilizaron 25, los otros fueron sellados y abandonados. Las células masculinas (15 x 27 milímetros) son más pequeñas que las femeninas (19 x 41 milímetros). De hecho, cada célula está cuidadosamente arreglada con resina y fibras de madera para la cría femenina, y luego se reutiliza a menudo después de un paso de resina en los residuos de ninfosis para la cría masculina. Como resultado, las células se encogen, se vuelven demasiado pequeñas y se sellan gradualmente con resina antes de ser abandonadas.

Llevan el polen bajo el vientre y no sobre las patas, la hembra hace pan de abeja y lo deposita en cada celda antes de poner un huevo de 9 milímetros de largo. Recoge polen de una amplia gama de especies de plantas, pero parece preferir las mirtáceas.

No se encontraron machos dentro de las colonias ni recogiendo resina o polen. En su lugar, se posan en un puesto de observación como una planta trepadora, cerca de fuentes de resina o en las cercanías del nido. Vigilando, persiguen a las hembras para fertilizarlas y cazan a los machos intrusos.

Simbiosis entre la abeja y las termitas

La simbiosis entre la abeja de Wallace (Megachile pluto) y las termitas isópteras (Microcerotermes amboinensi) se llama termitófilo. Su interés podría estar en el campo de la protección contra depredadores o parásitos. El anidar en un montículo de termitas también haría posible desinfectar más efectivamente las galerías y las crías y protegerlas de la humedad.

Para las termitas, el costo espacial es probablemente alto, pero la combinación de su fuerza, en caso de agresión por parte de un depredador, puede ser beneficiosa. La termitofilia existe en otras especies de abejas, como algunos melipones. Un Apinae, Centris derasa también está asociado con un Microcerotermes indio, pero a diferencia de la abeja de Wallace, sufre de una alta mortalidad de cría debido a la invasión de termitas.

Distribución, hábitat y amenazas

La abeja de Wallace sólo se vio en tres islas del norte de Molucas (Bacan, Halmahera y Tidore), todas situadas al este de la línea Wallace. Vive en los bosques primarios de las llanuras de estas islas. Aunque los sitios de anidación y las plantas hospederas son abundantes, la abeja de Wallace es aparentemente rara donde se ha encontrado. Además, estos bosques se talan para el cultivo intensivo de aceite de palma, lo que lleva a la UICN a incluir a esta abeja en su lista de especies vulnerables.

En 2018, dos especímenes hembra de Plutón Megachile o de abejas de Wallace recolectados en Bacan en febrero y Halmahera en septiembre de 2018 aparecieron en un sitio internacional de subastas en línea y fueron vendidos por miles de dólares estadounidenses a coleccionistas privados. A pesar de su inclusión en la Lista Roja de la UICN, el comercio internacional de esta especie no está prohibido en la actualidad, ya que no figura en los Apéndices de la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas.

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