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Abejas Asesinas: Picadura, Cuanto Viven, Hábitat Y Más

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Las Abejas asesinas o  abejas africanizadas, también conocidas como abejas africanas son un híbrido de la especie occidental de abeja melífera (Apis mellifera), producida originalmente por el cruce de la abeja melífera de las tierras bajas de África oriental (Apis mellifera scutellata) con varias abejas melíferas europeas, como la abeja italiana (Apis mellifera ligústica) y la abeja ibérica de la miel (Apis mellifera iberiensis).

Abejas asesinas

La abeja africana fue introducida por primera vez en Brasil en 1956 en un esfuerzo por aumentar la producción de miel, pero 26 enjambres escaparon de la cuarentena en 1957. Desde entonces, el híbrido se ha extendido por toda Sudamérica y llegó a Norteamérica en 1985. Las colmenas fueron encontradas en el sur de Texas en los Estados Unidos en 1990. Estas abejas africanas viven el mismo tiempo que una abeja común.

Las abejas africanizadas son típicamente mucho más defensivas que otras variedades de abejas melíferas, y reaccionan a las perturbaciones más rápidamente que las abejas melíferas europeas. Pueden perseguir a una persona un cuarto de milla (400 metros); han matado a unos 1.000 seres humanos, y sus víctimas han recibido diez veces más picaduras que las de las abejas europeas; también han matado caballos y otros animales.

abeja africana habitat
Abejas asesinas

Características de las abejas asesinas

Aunque las abejas africanizadas presentan ciertos rasgos de comportamiento que las hacen menos que deseables para la apicultura comercial, la excesiva defensa y la enjambrazón, ahora se han convertido en el tipo dominante de abejas melíferas para la apicultura en América Central y del Sur debido a su dominio genético, así como a su capacidad para superar a su contraparte europea, y algunos apicultores afirman que son productores de miel y polinizadores superiores.

Las principales diferencias entre las abejas africanizadas y las de otros tipos de abejas occidentales son:

  • Tiende a enjambrar con más frecuencia y llega más lejos que otros tipos de abejas melíferas.
  • Es más probable que emigre como parte de una respuesta estacional a la disminución del suministro de alimentos
  • Es muy probable que se “fugue”, la colonia entera abandona la colmena y se reubica, en respuesta al estrés.
  • Tiene mayor defensividad cuando está en un enjambre en reposo, en comparación con otros tipos de abejas melíferas.
  • Vive más a menudo en cavidades subterráneas que los tipos de ejemplares de abejas europeas.
  • Protege la colmena de forma agresiva, con una zona de alarma más grande alrededor de la colmena.
  • Tiene una mayor proporción de abejas “guardianas” dentro de la colmena.
  • Se despliega en mayor número para la defensa y persigue las amenazas percibidas a distancias muchos mayores de la colmena.
  • No puede sobrevivir períodos prolongados de privación de forraje, lo que impide la introducción en zonas con inviernos rigurosos o veranos finales extremadamente secos.

Comportamiento de búsqueda

Las abejas africanas de la miel tienen un conjunto de características con respecto al comportamiento de búsqueda de alimento.  Las abejas africanas de la miel comienzan a buscar alimento a edades tempranas y cosechan una mayor cantidad de polen con respecto a sus homólogas europeas (Apis mellifera).  Esto puede estar relacionado con la alta tasa de reproducción de la abeja melífera africanizada, que requiere que el polen alimente al mayor número de larvas y que las abejas melíferas africanizadas son también sensibles a la sacarosa en concentraciones más bajas.

Esta adaptación hace que los buscadores cosechen recursos con bajas concentraciones de sacarosa que incluyen agua, polen y néctar no concentrado.  Un estudio comparativo de Apis mellifera scutellata y Apis mellifera ligustica publicado por Fewell y Bertram en 2002 sugiere que la evolución diferencial de este conjunto de comportamientos se debe a las diferentes presiones ambientales experimentadas por las subespecies africanas y europeas.

Abejas Asesinas
Abeja africanizada

Evolución del comportamiento de búsqueda de alimento en las abejas melíferas

Las diferencias en una variedad de comportamientos entre las diferentes especies de abejas melíferas son el resultado de una selección direccional que actúa sobre varios rasgos de comportamiento de forrajeo como una entidad común. La selección en poblaciones naturales de abejas melíferas muestra que la selección positiva de la sensibilidad a bajas concentraciones de sacarosa está relacionada con el forrajeo a edades más tempranas y la recolección de recursos bajos en sacarosa.

La selección positiva de la sensibilidad a altas concentraciones de sacarosa se relacionó con la búsqueda de alimento a edades más avanzadas y la recolección de recursos más altos en la sacarosa. Además, de interés, “el cambio en un componente de un conjunto de comportamientos parece ser un cambio directo en todo el conjunto”.

Cuando la densidad de recursos es baja en los hábitats de la abeja melífera africana, es necesario que las abejas cosechen una mayor variedad de recursos porque no pueden permitirse el lujo de ser selectivas.  Las abejas de miel que se inclinan genéticamente hacia recursos ricos en sacarosa como el néctar concentrado no podrán sostenerse en ambientes más duros.

¿Cómo es la abeja asesina?

El término popular “abeja asesina” tiene hoy en día un significado científico limitado porque no existe una fracción generalmente aceptada de la contribución genética utilizada para establecer un límite.

Aunque los Apis mellifera scutellata nativos de África son más pequeños, y construyen células en panal más pequeñas que las abejas europeas, sus híbridos no son más pequeños. Las abejas africanizadas tienen alas ligeramente más cortas, que sólo pueden reconocerse de manera fiable mediante un análisis estadístico de las micromediciones de una muestra sustancial.

Uno de los problemas de esta prueba es que hay otras subespecies, como Apis mellifera iberiensis, que también tienen las alas más cortas. Este rasgo tiene la hipótesis de derivar de haplotipos híbridos antiguos que se cree que tienen vínculos con linajes evolutivos de África. Algunas pertenecen a Apis mellifera intermissa pero otras tienen un origen indeterminado; la abeja melífera egipcia (Apis mellifera lamarckii), presente en pequeñas cantidades en el sudeste de Estados Unidos, tiene la misma morfología.

¿Cómo se defienden las abejas africanas?

Las abejas africanizadas exhiben una defensividad mucho mayor que las abejas melíferas europeas, y son más propensas a atacar una amenaza percibida por medio de ataques implacables en grandes enjambres. Se sabe que estos híbridos persiguen una amenaza percibida a una distancia de más de 500 metros (1640 pies).

El veneno de una abeja africana es el mismo que el de una abeja europea, pero como la primera tiende a picar en mayor número, las muertes por su causa son naturalmente más numerosas que las de las abejas europeas. Aunque las alergias a la abeja europea pueden causar la muerte, la muerte y las complicaciones de las picaduras de abejas africanas no suelen ser causadas por alergias a su veneno.

Los seres humanos que han sido picados muchas veces por las abejas africanas de miel pueden presentar efectos secundarios graves como inflamación de la piel, mareos, dolores de cabeza, debilidad, edema, náuseas, diarrea y vómitos. Algunos casos llegan incluso a afectar a diferentes sistemas corporales, causando un aumento de la frecuencia cardíaca, dificultad respiratoria e incluso insuficiencia renal. Los casos de picadura de abeja africana pueden llegar a ser muy graves, pero siguen siendo relativamente raros y a menudo se limitan a descubrimientos accidentales en zonas muy pobladas.

abeja africana picadura
Hábitat de la abeja africana

Impacto en la población humana

La abeja africanizada es ampliamente temida por el público, una reacción que ha sido amplificada por películas sensacionalistas (como The Swarm) y algunos de los informes de los medios de comunicación. Las picaduras de abejas africanizadas matan en promedio a una o dos personas por año. A medida que la abeja se propaga por Florida, un estado densamente poblado, los funcionarios temen que el miedo público pueda forzar esfuerzos equivocados para combatirlas.

Los informes noticiosos sobre ataques masivos de escozor promoverán la preocupación y, en algunos casos, el pánico y la ansiedad, y harán que los ciudadanos exijan a las agencias y organizaciones responsables que tomen medidas para ayudar a garantizar su seguridad. Es posible que haya un aumento de la presión del público para prohibir la apicultura en las zonas urbanas y suburbanas. Esta acción sería contraproducente, los apicultores que mantienen colonias controladas de abejas europeas domésticas son la mejor defensa contra un área que se está saturando de AHB. Estas abejas manejadas están llenando un nicho ecológico que pronto sería ocupado por colonias menos deseables si estuviera vacío.

Impacto en la apicultura existente

En las zonas de clima templado adecuado, los rasgos de supervivencia de las colonias africanizadas les ayudan a superar a las colonias europeas de abejas melíferas. También regresan más tarde y básicamente trabajan en condiciones que a menudo mantienen a las abejas europeas atadas a la colmena. Esta es la razón por la que se han ganado una merecida reputación como productores superiores de miel, y los apicultores que han aprendido a adaptar sus técnicas de gestión parecen preferirlas ahora a sus homólogos europeos.

Los estudios demuestran que en las zonas de Florida que contienen abejas melíferas africanizadas, la producción de miel es mayor que en las zonas en las que no viven. También se está haciendo evidente que las abejas africanas tienen otra ventaja sobre las abejas europeas, ya que parecen mostrar una mayor resistencia a varios problemas de salud, incluidos parásitos como Varroa destructor, algunas enfermedades fúngicas como la cría de tiza e incluso el misterioso desorden de colapso de la colonia, que en la actualidad está plagando a los apicultores. Por lo tanto, a pesar de todos sus factores negativos, es posible que la abeja melífera africana termine siendo una bendición para la apicultura.

Conceptos erróneos

Esta “Abeja asesina” como mayormente se le conoce es un término que se utiliza con frecuencia en los medios de comunicación, como en las películas que retratan comportamientos agresivos o que tratan activamente de atacar a los seres humanos. La “abeja melífera africana” se considera un término más descriptivo en parte porque su comportamiento es más defensivo en comparación con las abejas melíferas europeas que pueden exhibir comportamientos defensivos similares cuando son perturbadas.

abejas africanas como matarlas
Dos abejas africanas

La picadura de la abeja africana no es más potente que cualquier otra variedad de abeja melífera, y aunque son similares en apariencia a las abejas europeas, en realidad tienden a ser ligeramente más pequeñas y de color más oscuro. Aunque las abejas africanizadas no buscan a los humanos para atacar, son más peligrosas porque son más fáciles de provocar, más rápidas de atacar en mayor número, y luego persiguen la amenaza percibida más lejos, a veces hasta un kilómetro (aproximadamente 5 milla) o más.

Aunque los estudios han demostrado que las abejas africanizadas pueden infiltrarse en las colonias de abejas europeas y luego matar y reemplazar a su reina (usurpando así la colmena), esto es menos común que otros métodos. Las colonias silvestres y manejadas a veces se ven pelear por los almacenes de miel durante la escasez (períodos en los que las plantas no están floreciendo), pero este comportamiento no debe confundirse con la actividad antes mencionada.

La forma más común en que una colmena europea se africaniza es a través del cruzamiento durante el vuelo de apareamiento de una nueva reina. Los estudios han demostrado sistemáticamente que los zánganos africanizados son más numerosos, más fuertes y más rápidos que sus primos europeos o comunes y, por lo tanto, pueden competir con ellos durante estos vuelos de apareamiento. El resultado del apareamiento entre zánganos africanizados y reinas europeas es casi siempre descendencia africanizada.

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