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Abejorro Común: Características, Vuelo, Vida, Desarrollo Y Más

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El Abejorro común  (Bombus terrestres) es uno de los tipos más frecuentes y también el más grande de los abejorros de Europa, este es un animal negro con dos bandas cruzadas amarillas y una punta blanca en el abdomen. Las reinas jóvenes apareadas de los abejorros oscuros se encuentran entre las primeras que se observan en un año natural. Como regla general, se observan mucho en febrero y marzo ya que se encuentran buscando un lugar adecuado para construir un nido de abejorros. La coloración de los abejorros oscuros es tan similar a la de los abejorros amarillos claros que apenas pueden distinguirse en la naturaleza.

Es este abejorro común es la especie más importante en la cría comercial de abejorros. Se utiliza principalmente en el cultivo en invernadero para polinizar tomates. Estos abejorros han establecido poblaciones en Japón y América del Sur, algunos de las cuales tienen efectos muy problemáticos.

Abejorro común

Desde 1987, este abejorro ha sido criado comercialmente para su uso como polinizador en cultivos de invernadero europeos, en particular tomates, una tarea que antes era llevada a cabo por la mano del hombre. Esta clase de abejorro ha sido criada comercialmente en Nueva Zelanda desde principios de la década de 1990 y ahora se utiliza al menos en el norte de África, Japón, Corea y Rusia, con un comercio mundial de colonias de abejorros que probablemente superan el millón de nidos por año.

abejorro picadura
Abejorro

Características del abejorro

Los abejorros comunes son abejas almacenadoras de polen que generalmente se alimentan de néctar y polen, la reina mide entre 20 a 22 milímetros de largo, los machos entre 14 y 16 milímetros y las obreras entre 11 y 17 milímetros. Las obreras tienen abdomen de punta blanca y se parecen a las obreras del abejorro de cola blanca, Bombus lucorum, un pariente cercano, aparte de que las bandas amarillentas de Bombus terrestris son más oscuras en comparación directa.

Las reinas de Bombus terrestris tienen la punta del abdomen (“cola”) de color blanco claro; esta área es blanca como en las obreras de Bombus lucorum. El ejemplar Bombus terrestris es única en comparación con otras abejas, ya que su casta de obreras exhibe una amplia variación en el tamaño de las obreras, con tamaños de tórax que van desde los 2,3 a los 6,9 milímetros de longitud y masas que van desde los 68 a los 754 miligramos.

¿Dónde vive el abejorro común?

Estos tipos de abejorros se encuentran más comúnmente en toda Europa y generalmente ocupa climas templados. Debido a que puede sobrevivir en una amplia variedad de hábitats, existen poblaciones en el Cercano Oriente, las Islas del Mediterráneo y el norte de África. Además, ha escapado del cautiverio después de haber sido introducida como polinizadora en invernaderos en países donde no es nativa, por lo que esta abeja ahora es considerada una especie invasora en muchos de estos lugares, incluyendo Japón, Chile, Argentina y Tasmania.

Los nidos se encuentran generalmente bajo tierra, como en madrigueras de roedores abandonadas. Las colonias forman estructuras de nidos en forma de panal con células de huevo que contienen varios huevos cada una. La reina pondrá óvulos uno encima del otro, las colonias producen entre 300 y 400 abejas en promedio, con una gran variación en el número de trabajadores.

Estructura social

Como en la mayoría de las abejas sociales, hay tres divisiones principales de castas sociales en los abejorros comunes. Esto asegura una división del trabajo y un funcionamiento eficiente de la colonia. Las reinas se convierten en el principal individuo femenino para reproducirse en una futura colonia, sólo hay uno por colonia. Su única responsabilidad es poner huevos después de encontrar un nido. Este destino se determina para las larvas que reciben más alimento, tienen estadios más largos, y niveles más altos de biosíntesis de hormonas juveniles.

Las abejas obreras, son de una casta totalmente femenina, principalmente de forraje, defienden la colonia, y atienden a las larvas en crecimiento. Generalmente son estériles durante la mayor parte del ciclo de la colonia y no crían a sus propias crías. A diferencia de las reinas y las obreras, que se desarrollan a partir de huevos diploides fertilizados, los zánganos o abejas machos nacen de huevos haploides no fertilizados. Los zánganos abandonan la colonia poco después de alcanzar la edad adulta para encontrar una pareja fuera del nido. El apareamiento es su único papel en la colonia.

abejorro y abeja
El abejorro en una flor

Ciclo de vida

Una reina solitaria nacida en su colonia abandonada inicia el ciclo de la colonia cuando se aparea con un macho y encuentra un nido. Ella permanecerá en este nido durante el invierno y luego pondrá un pequeño lote de huevos diploides (hembras) en la primavera. Una vez que estas eclosionan, ella cuida de las larvas, alimentándolas con néctar y polen. Cuando las larvas crecen, se pupan, y alrededor de dos semanas después, emergen las primeras obreras. Esto se conoce como la fase de iniciación de la colonia.

Las obreras buscan néctar y polen para la colonia y cuidan a las generaciones posteriores de larvas. Las obreras son más pequeñas que la reina, y por lo general mueren mientras se alimentan en las mandíbulas de depredadores como las aves o las moscas ladronas. El rango de búsqueda de alimento y la frecuencia de las obreras depende de la calidad y distribución de los alimentos disponibles, pero la mayoría de las obreras buscan alimento a unos pocos cientos de metros de su nido.

Esta primera fase puede durar una cantidad variable de tiempo en los abejorros comunes, después de lo cual se alcanza un punto de cambio, y la reina comienza a poner algunos huevos no fertilizados, que se convierten en machos. Cuando los zánganos machos emergen del nido, no regresan, buscando sólo para sí mismos. Buscan reinas emergentes y se aparean con ellas. Los huevos diploides restantes eclosionan en larvas que reciben alimento extra y se convierten en nuevas reinas.

Comportamiento social y de búsqueda de alimento

Las abejas obreras recién surgidas comienzan en la parte inferior de la jerarquía de dominación en la colonia social. A medida que envejecen, se acercan a la posición de reina. Las obreras del lado de la reina son a menudo ponedoras de huevos e interactúan más frecuentemente con la reina. Esta posición social puede dar sus frutos más tarde, cuando se alcance el punto de competición.

Cuando la reina es derrocada por la agresión de las obreras, la obrera más dominante tendrá la mayor probabilidad de contribuir con más huevos a la cría de la colonia y tal vez ascenderá a la posición de “falsa reina“. La reina parece mantener una distancia constante de dominación social de sus trabajadoras en todos los puntos del ciclo, sugiriendo que ella es desplazada por el número de trabajadoras más adelante en el ciclo.

¿Qué comen los abejorros comunes?

Los abejorros comunes generalmente se alimentan de una gran variedad de especies de flores. Su mayor actividad es por la mañana, y su hora pico se observa alrededor de las 7 u 8 de la mañana. Esto es probable porque se calienta progresivamente por la tarde, y los forrajeros prefieren temperaturas ambiente de alrededor de 25 °C durante la recolección de néctar y polen.

Capacidad de localización de objetivos

Los abejorros tienen una impresionante área de distribución, donde las abejas desplazadas de sus nidos pueden reubicar la colonia desde una distancia de hasta 9,8 kilómetros. Sin embargo, el regreso a menudo toma varios días, lo que indica que el abejorro común podría estar utilizando follaje familiar y puntos de referencia naturales para encontrar el nido. Otro estudio indicó que estas abejas pueden regresar al nido desde una distancia de hasta 13 kilómetros (8,1 millas), aunque la mayoría de ellas se encuentran a menos de 5 kilómetros de su nido.

Un estudio de marcación y recaptura encontró que su distancia promedio de alimentación es de aproximadamente 663 metros. También se ha encontrado que los machos de las abejas tienen un mayor rango de vuelo que las obreras, probablemente porque se alejan más del nido para encontrar pareja. Los machos tienen distancias de vuelo de entre 2,6 y 9,9 kilómetros. Si los machos también contribuyen a la polinización, esto podría aumentar los rangos de flujo de polen previamente previstos en base al comportamiento de vuelo de los trabajadores.

abejorro negro en casa
Un abejorro negro con amarillo

Capacidad de aprender

Los abejorros están extremadamente influenciados por una preferencia innata por el color azul y amarillo. Cuando no tienen entrenamiento, a menudo sólo visitan las flores que los atraen naturalmente. Sin embargo, generalmente se piensa que las abejas aprenderán a visitar más flores que recompensan el néctar después de que la experiencia asocie la recompensa con el color de los pétalos. Esto ha sido demostrado en esta clase de abeja, donde las abejas entrenadas en flores coloreadas artificialmente escogen un color similar al que fueron entrenadas cuando fueron probadas con una variedad de opciones de flores.

Si los ejemplares fueron probados con colores de flores significativamente diferentes a los que fueron entrenados, sólo visitaron las flores más alineadas con sus preferencias innatas de color. Además de identificar colores específicos para el forrajeo, también se ha demostrado que las abejas jóvenes trabajadoras tienen que aprender habilidades motoras complejas para recolectar eficientemente el néctar y el polen de las flores.

Estas habilidades pueden tardar varios días en desarrollarse, ya que la memoria no siempre se mantiene perfectamente en el día a día, y a veces se deteriora de la noche a la mañana. Incluso dentro de una especie, las diferentes poblaciones tienen distintos niveles de preferencia azul innata y muestran una variación intraespecífica en el ritmo de aprendizaje durante las tareas de la asociación. Esto es cierto para dos subespecies de Bombus terrestris, Bombus terrestris dalmatinus y Bombus terrestris audax.

Aprendizaje social

Mientras que las abejas a menudo se alimentan solas, los experimentos demuestran que los forrajeros jóvenes pueden aprender qué flores proporcionan más néctar más rápidamente cuando se alimentan con las obreras mayores. Los abejorros comunes tienen una curva de aprendizaje más rápida para visitar flores desconocidas, pero gratificantes, cuando pueden ver un forrajeo consustancial a la misma especie. El descubrimiento de este tipo de aprendizaje asociativo es una visión novedosa del comportamiento de las abejas y puede complementar el aprendizaje a través de la asociación de recompensa de color.

Desarrollo de colonias en entornos cambiantes

En las zonas templadas, los climas y las condiciones ambientales variables se producen durante el cambio de estación. La falta de alimentos disponibles debido a estas circunstancias impredecibles puede afectar negativamente el crecimiento de la colonia, la reproducción y la resistencia a los parásitos. En ambientes pobres con alimentos limitados, los pocos trabajadores que nacen son más pequeños que el promedio. Sin embargo, parece que el abejorro común está bien adaptado a un ambiente cambiante, considerando que el crecimiento de las colonias es mayor bajo condiciones variables de alimentación que bajo condiciones estables de alimentación.

Los abejorros trabajadores y los reproductores también son más pesados con un suministro variable de alimentos en comparación con una disponibilidad estable de alimentos. Esto podría indicar una estrategia adaptativa de aumento del aprovisionamiento para ahorrar durante días, ya que es difícil encontrar alimentos.

El abejorro y los humanos

El abejorro común es un polinizador comercial clave en Europa, lo que ha llevado a los investigadores a investigar la influencia de las tierras agrícolas en la alimentación y supervivencia de esta especie. El monocultivo reduce la biodiversidad en las zonas de cultivo, y probablemente disminuye el número de especies con flores de las que pueden alimentarse las abejas. Por consiguiente, estos abejorros presentan un mayor crecimiento de nidos en las zonas suburbanas que en las tierras de cultivo, debido a que los jardines suburbanos locales promueven una mayor diversidad de plantas para que las abejas se alimenten de ellas.

La agricultura tiene un profundo impacto en muchos abejorros, y está causando una disminución generalizada en varias especies. Sin embargo, este abejorro sigue siendo muy extendido, probablemente porque puede alimentarse a grandes distancias, lo que la hace menos sensible a los cambios en la biodiversidad y el medio ambiente.

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