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Caballo Mustang: Características, Hábitat, Usos Y Vida

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Los Caballos Mustangs son los caballos salvajes de Norteamérica, aunque estos Mustangs no son caballos salvajes en su totalidad sino descendientes de varias razas de caballos domésticos europeos. Fueron introducidos en el Nuevo Mundo por los conquistadores españoles en el siglo XVI (principalmente árabes y bereberes, así como otras razas de caballos domésticos utilizados en España en ese momento).

Muchos de estos animales escaparon (refugiados en cautiverio), se extendieron por grandes partes de América del Norte hasta finales del siglo XVIII, se hicieron excesivos y establecieron una población estable como neozoos (invasión biológica).

El Caballo Mustang es pequeño, duro y compacto, y alcanza un tamaño de palo de entre 140 y 150 centímetros. Son muy frugales y tienen un carácter obstinado e independiente.  Su apariencia incluye cascos duros y pequeños, una base estable, cabeza de carnero, un cuello bajo, poca cruz y una espalda fuerte con una grupa inclinada.

Caballo Mustang

El Caballo Mustang es un caballo doméstico y salvaje. El Mustang se ha distribuido en las praderas de América del Norte y en las pampas de América del Sur. En el pasado fue objeto de caza (por la carne y la piel), tanto que fue casi exterminado.

Los Mustangs son descendientes de los caballos domésticos, que fueron traídos al Nuevo Mundo por los colonos de Europa en el siglo XVI. Muchos de los caballos traídos entonces, por una razón u otra, lucharon contra la gente y los animales salvajes: algunos huyeron de los pastos, otros ganaron la libertad perdiendo a su jinete en la batalla. Así es como resultaron los Mustangs, caballos robustos, rápidos y sin pretensiones.

Pareja de Mustang
Pareja de Mustang

Características

La altura de estos tipos de caballos varía en todo el oeste, pero la mayoría son pequeñas, generalmente de 56 a 60 pulgadas (142 a 152 centímetros), y no más altas que 64 pulgadas (163 centímetros), incluso en rebaños con ascendencia de tiro o de pura sangre.

Algunos criadores de caballos domésticos consideran que los rebaños de mustang del oeste son consanguíneos y de calidad inferior. Sin embargo, los partidarios del mustang sostienen que los animales son simplemente pequeños debido a sus duras condiciones de vida y que la selección natural ha eliminado muchos rasgos que conducen a la debilidad o la inferioridad.

Clasificación

La palabra “mustang” se remonta a la raíz latina de mixus (mixto). La palabra española “mestengo” (usada en México), “mesteño” o “mostrenco” significa “animal errante (ganado)”, “salvaje” o “de ningún hombre”. Luego pasó al inglés de los Estados Unidos, donde se transformó en un Mustanga.

A veces para la designación de un mustang hay un nombre científico de una subespecie; Equus caballus ferus (Boddaert, 1785) que muy a menudo se refiere al extinto ancestro salvaje de los caballos domésticos tarpanu, en lugar de los caballos domésticos salvajes.

No obstante el origen del término Mustang no está claro. Hay varias fuentes que indican que el término se deriva del antiguo mesteño español, término utilizado para describir la propiedad de los pastores españoles, la mesta. La investigación etimológica atribuye el término a la palabra española mestengo (forastero o vagabundo), que proviene de mostrenco. El término mostrenco se utiliza para describir una oveja perdida que ha sido mostrada en público y de esta manera encuentra a su dueñ.

Los indios aprendieron primero a adorar a los Mustangs como animales sagrados al conocer a los conquistadores, a quienes recibieron con reverencia y respeto. Aunque los Mustangs sirvieron a los indios principalmente como fuente de carne, si podían de alguna manera robar los animales de los colonos.

Comportamiento

Los vaqueros a menudo usaban mustangs como caballos de montar. El asentamiento de Occidente también fue gracias a los mustangs. Los mustangs sin montar se llamaban broncos. El término viene del español y significa caballo joven y salvaje.

El ataque de los mustangs salvajes era bastante peligroso. A menudo los vaqueros hacían violencia a los broncos para romper su voluntad. Como parte del mito fundacional de los EE.UU., tres mustangs están representados en los Cuarteles Estatales de Nevada.

Ejemplar Mustang
Ejemplar Mustang

Hábitats

Los Mustangs, para protegerse de sus enemigos naturales como lobos, coyotes, pumas, forman pequeños grupos, que consisten en un semental adulto (6 años), diferentes números de yeguas adultas (el número varía entre 2 y 18 ejemplares) y potros. Al fusionarse en manadas, encuentran comida más rápido. Los sementales de 3 años son expulsados de la manada.

Cada manada tiene su propio territorio, que defiende y en el que busca alimento. Los Mustangs toleran otras manadas en el borde de su territorio y con el tiempo se fusionan con ellos para la defensa de sus enemigos. Cada manada tiene un guía que suele ser yegua, que en caso de peligro lleva a la manada a un lugar seguro, mientras que el semental se queda para enfrentarlo. A menudo hay peleas entre los jóvenes sementales y el guía de la manada para las yeguas.

Distribución

El mustang del oeste moderno de los Estados Unidos tiene hoy en día varias poblaciones reproductoras diferentes que están genéticamente aisladas unas de otras y que, por lo tanto, tienen rasgos distintivos que se pueden rastrear hasta determinados rebaños.

Es notable la facilidad con la que los caballos que se dan a sí mismos, bajo cualquier condición favorable, regresan a un estado salvaje y comienzan a llevar un estilo de vida que no es diferente al de la familia salvaje. Se cree que los caballos salvajes de las pampas sudamericanas, que habitan en gran número en los llamados cimarrones, se originaron de varios padrillos y yeguas de raza andaluza dejados atrás en 1537 cuando la colonia de Buenos Aires fue abandonada por los habitantes.

Para 1580 los caballos ya se habían multiplicado tanto aquí que se extendieron al sur hasta el Estrecho de Magallanes, al norte hasta el Paraguay. La influencia de la vida en libertad se reflejó en el aumento de la cabeza, el alargamiento de las orejas, el engrosamiento de las articulaciones y el cambio en el carácter de la lana. Los gauchescos los atrapan con lazo (arcanos) y bolas (cuerdas con bolas) y, después de domarlos, consiguen buenos caballos fuertes; los salvajes de la pampa comen la carne de yeguas y potros, y muchos caballos son matados por sus pieles.

En el Paraguay, se cree que los caballos salvajes no viven debido a que una mosca pone huevos en el ombligo sin curar de los potros recién nacidos, de los que mueren; los caballos domésticos viven en estado semisalvaje, grandes rebaños formados por pequeños grupos (1 semental y entre 12 y 18 yeguas). Los caballos salvajes habitan más al norte de Lianosa.

Lo mismo ocurría con los caballos más pequeños en México y en las Islas Malvinas (los caballos eran destrozados aquí por el clima más duro). Los caballos salvajes también fueron vistos por Przewalski en la provincia de Gansu.

Caballo Mustang Salvaje
Caballo Mustang Salvaje

Alimentación

Al igual que toda la familia de los demás equinos, el mustang sólo se alimenta de plantas (hierba y hojas). Los Mustangs que viven en las praderas americanas se han adaptado a las condiciones allí.

Han aprendido, entre otras cosas, a romper el hielo en los huecos congelados, y a soportar muchos días sin comida ni agua. Los mustangs contribuyen en gran medida a la siembra de las plantas; las semillas no digeridas de algunas especies de plantas se excretan con las heces de los caballos.

Depredadores

En la era moderna hay pocos depredadores capaces de cazar un mustangs adulto sano, y en su mayor parte, los depredadores capaces de limitar el crecimiento de las manadas de mustangs salvajes no se encuentran en el mismo hábitat que la mayoría de las manadas salvajes modernas. Aunque se sabe que los lobos y los pumas son dos especies que cazan caballos y en teoría podrían controlar el crecimiento de la población, en la práctica, la depredación no es un mecanismo viable de control de la población.

Los lobos fueron históricamente raros en, y actualmente no habitan, la Gran Cuenca, donde la gran mayoría de los mustangs vagan. Si bien se ha documentado que depredan caballos asilvestrados en Alberta (Canadá), no se conoce ninguna documentación sobre la depredación de lobos en caballos que vagan libremente en los Estados Unidos. Se ha documentado que los leones de montaña depredan caballos asilvestrados en los Estados Unidos, pero en zonas limitadas y en pequeñas cantidades, y sobre todo potros.

Reproducción

El período de apareamiento de la yegua dura de abril a julio. El embarazo dura de 330 a 335 días (unos 11 meses). Esto significa que el potro nace en primavera o verano, lo que le da tiempo para crecer antes del invierno. Cuando la yegua va a parir, se separa de la manada en busca de un lugar adecuado.

Normalmente una yegua da a luz a un potro, menos a menudo dos. Cada potro recién nacido, sin importar el color, nace acostado en el suelo. Al igual que los otros equinos, el potro del Mustang, se levanta y se mueve por sí solo, sólo unas horas después del nacimiento. Junto con su madre, regresa a la manada unos días después de nacer.

El semental no tolera otros sementales de la manada, así que cuando el potro alcanza los 3 años es expulsado de la manada. Sin embargo, un semental de 3 años es demasiado débil para atraer a otras yeguas y crear su propia manada, por lo que se mantiene junto con otros sementales desechados.

¿Cuánto tiempo vive un Mustang?

Caballos Mustangs
Caballos Mustangs

El Mustang, que está relacionado con todas las razas de caballos, no es muy diferente de ellos. La altura media a la cruz es de 142 centímetros, está mejor construido, es más duradero y cuenta con dientes más fuertes que los de los caballos domésticos. La esperanza de vida media de un mustang es de unos 20 años.

Protección

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Tres Caballos Mustang

Los Mustangs eran comunes en las praderas de América del Norte y eran un sitio de caza bastante popular. Fueron cazados por la carne y la piel. En el siglo XX, la escala de la caza ha alcanzado tal valor que hoy en día los Mustangs están casi exterminados: según varios datos, no hay más de 10 a 20 mil de ellos. Otra razón importante para la disminución del número de Mustangs fue la necesidad de nuevos pastos para el ganado en rápido crecimiento.

Más de la mitad de los mustangs norteamericanos viven en Nevada. Hay poblaciones significativas en Montana, Wyoming y Oregón. Para 1900, el número de mustangs era más de dos millones, por lo que representaban una competencia para los propietarios de animales de granja. Luego fueron cazados por la carne. Cuando surgió la caza con vehículos de motor y helicópteros, su número disminuyó rápidamente.

En 1959 los mustangs fueron puestos bajo protección y la caza motorizada fue prohibida en tierras del Estado. No obstante, la población siguió disminuyendo. Desde 1971, la Oficina de Gestión de Tierras (BLM) en Estados Unidos ha controlado la población de los Mustang.

En 1973, se estableció un programa de adopción de caballos para los mustangs capturados. Un método para atrapar a los caballos es usar un señuelo manso o un caballo de Judas, a través del cual una manada de mustangs puede ser conducida por un helicóptero hasta una puerta.

El caballo señuelo corre hacia la puerta y por el impulso de la manada los demás lo siguen. Para su protección el caballo de Judas es el primero en ser liberado. El objetivo es reducir la población trasladándola a otro territorio. Anteriormente la población de mustang se redujo por la matanza.

La Oficina de Gestión de Tierras considera que 26.000 mustangs son un stock razonable. Sin embargo, en febrero de 2010, el ganado salvaje era de 33.700 caballos y 4.700 ejemplares salvajes llamados burros. Otros 34.000 mustangs capturados están en la tierra cercada de la Oficina de Gestión de Tierras. Siempre que el número de mustangs de vida libre es significativamente más alto de lo que la Oficina de Gestión de Tierras considera apropiado, los mustangs son capturados. Hay considerablemente más caballos mustangs capturados que personas interesadas en la adopción.

La población de caballos capturados en la tierra de la Oficina de Gestión de Tierras están amenazandos con crecer. Como el mito del mustang es intocable en América, los animales sobrantes no pueden ser simplemente sacrificados hoy en día, en su lugar se han hecho varios esfuerzos para reducir el número de caballos capturados.

Los protectores de animales critican que hay más mustangs capturados que mustangs de vida libre en terreno público. Dicen que es caro alimentar a los mustangs capturados y que no hay suficiente demanda de mustangs capturados excepto en los mataderos. Por lo tanto, los activistas por el bienestar de los animales abogan por atrapar menos mustangs y dejar que más mustangs vivan en libertad.

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