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Cascabel De Los Bosques: Características, Hábitat y Vida

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La Cascabel de los bosques (Crotalus horridus), es una especie de serpiente del tipo víbora venenosa endémica del este de Norteamérica, en la actualidad no se le reconoce ninguna subespecie. Es la única especie de serpiente de cascabel en la mayor parte del populoso noreste de los Estados Unidos y es la segunda, después de sus primas del oeste; la serpiente de cascabel del bosque se encuentra en el este de los Estados Unidos y originalmente también en el sur de Ontario, en Canadá, donde se ha extinguido.

La cascabel del bosque se conoce como la serpiente venenosa de distribución más septentrional en América del Norte; en la Columbia Británica, en el Canadá, se observan regularmente serpientes de cascabel en el Parque Provincial del Lago Kalamalka hasta el 1º de octubre (serpiente observada el 22 de septiembre de 2016). Come pequeños mamíferos, aves y anfibios. Es un buen nadador y prefiere vivir en los afloramientos rocosos con arbustos cerca de los arroyos.

Cascabel de los bosques

La serpiente de cascabel de los bosques (Crotalus horridus) es una especie de la serpiente del tipo cascabel (Crotalus), cuya área de distribución se extiende en gran parte del este y sudeste de los Estados Unidos de América.

La serpiente de cascabel es muy venenosa y la posibilidad de que un humano sobreviva a una mordedura no tratada es pequeña. Especialmente en las zonas donde se producen causan muchas mordeduras por año, también porque esta especie es bastante común y es muy rápida y relativamente agresiva; la serpiente de cascabel prefiere atacar en lugar de huir.

Serpiente Cascabel Del Bosque
Serpiente Cascabel Del Bosque

Características

Dorsalmente estas serpientes tienen un patrón de bandas transversales marrón oscuro o negro sobre un fondo marrón amarillento o grisáceo. Las bandas transversales tienen bordes irregulares en zig-zag, y pueden tener forma de V o de M; a menudo se presenta una franja vertebral de color óxido. Ventralmente son amarillentas, uniformes o marcadas con negro, el melanismo es común, y algunos ejemplares son muy oscuros, casi negros sólidos.

Las escamas dorsales son quilladas y están dispuestas en 21 a 26 filas de escamas en el centro del cuerpo (normalmente 25 filas en la parte sur de su rango geográfico, y 23 filas en la parte norte); las escamas ventrales son de 158 a 177 en los machos y de 163 a 183 en las hembras. Los machos tienen de 20 a 30 escamas subcaudales, mientras que las hembras tienen de 15 a 26.

La escala rostral es normalmente un poco más alta que ancha. En la zona interna-prefrontal hay de 4 a 22 escamas que incluyen 2 grandes escamas internas triangulares que bordean el rostral, seguidas por 2 grandes escamas prefrontales cuadrangulares (canales anteriores) que pueden ponerse en contacto entre sí a lo largo de la línea media, o pueden estar separadas por muchas escamas pequeñas.

Tamaño

Los ejemplares adultos suelen crecer hasta una longitud total de 91 a 152 cm (de 36 a 60 pulgadas); en Pensilvania se encontró que las hembras de menor tamaño que podían producir huevos viables eran de 72,2 cm (28,4 pulgadas). La mayoría de las cascabeles del bosque adultas encontradas miden menos de 100 a 115 cm (de 39 a 45 pulgadas) de longitud total y pesan en promedio entre 500 y 1 500 gramos (entre 1,1 y 3,3 libras), a menudo se encuentran en el extremo inferior de ese rango de peso.

La máxima longitud total reportada es de 189,2 cm (74,5 pulgadas) (esto según Klauber, 1956). Una persona llamada Holt (en 1924) menciona un gran espécimen capturado en el condado de Montgomery, Alabama, que tenía una longitud total de 159 cm (62,5 pulgadas) y pesaba 2,5 kg (5,5 libras); además según se informa, los grandes especímenes pueden llegar a pesar hasta 4,5 kg (9,9 libras).

Crotalus horridus
Crotalus horridus

Clasificación

La serpiente cascabel de los bosques eran una de las muchas especies de reptiles originalmente descritas por Linnaeus en la emblemática 10ª edición de su Systema Naturae de 1758, y todavía lleva su nombre original Crotalus horridus.

La subespecie Crotalus horridus atricaudatus (Latreille en Sonnini y Latreille, 1802), a menudo denominada serpiente cascabel de cañón, se considera actualmente inválida. Anteriormente, fue reconocida por Gloyd (1936) y Klauber (1936); basándose en un análisis de la variación geográfica, Pisani y otros (1972) llegaron a la conclusión de que no debía reconocerse ninguna subespecie.

Esto fue rechazado por Conant (1975), pero seguido por Collins y Knight (1980). Brown y Ernst (1986) encontraron pruebas de que se mantenían las dos subespecies, pero afirman que no es posible diferenciarlas sin disponer de más información de la habitual, como el tamaño de los ejemplares adultos, el patrón de color, el número de filas de escamas dorsales y el número de escamas ventrales, Dundee y Rossman (1989) reconocieron a Crotalus horridus atricaudatus, pero otros adoptan un punto de vista más neutral.

Actualmente se distinguen dos subespecies de la serpiente de cascabel del bosque:

  • Crotalus horridus atricaudatus: ocupa un amplio cinturón costero desde Virginia hasta Texas en la parte sur de su área de distribución
  • Crotalus horridus horridus: vive en la parte nororiental a septentrional del área de distribución hasta el Canadá.

Comportamiento

Las hembras de la especie cascabel del bosque a menudo se asolean antes de dar a luz, en áreas rocosas abiertas conocidas como “basking knolls“; durante el invierno, las serpientes de cascabel de los bosques braman en madrigueras, en grietas de piedra caliza, a menudo junto con cabezas de cobre y serpientes rata negra.

Hábitats

Generalmente, esta especie se encuentra en bosques caducifolios en terrenos escarpados; durante el verano, las hembras gravídicas (preñadas) parecen preferir los salientes rocosos abiertos donde las temperaturas son más altas, mientras que los machos y las hembras no gravídicas tienden a pasar más tiempo en bosques más frescos y densos con un dosel forestal más cerrado.

Aunque varios expertos no están de acuerdo, se encontraron muchas en algunas de las zonas de bosques espesos del centro y sudeste de Iowa, principalmente en los valles de los ríos Mississippi, Skunk, Iowa y Des Moines, en varios lugares de esas zonas; las mordeduras de serpientes de cascabel madereras se han extendido, especialmente en una zona localizada del Parque Estatal Geode, en el sudeste del condado de Henry, a lo largo del parque de Credit Island, en el sur del condado de Scott, y en las zonas boscosas del sur del condado de Clinton.

El museo de la Colonia Amana, Iowa, afirma que una familia fundadora perdió a su primogénita, una hija a la edad de tres años, debido a la mordedura de cascabel que recibió mientras jugaba en un montón de madera en el siglo XIX.

En Pensilvania, no se encuentra al oeste de Chestnut Ridge, que está en las Laurel Highlands, ni tampoco en la esquina sureste del estado. Por lo tanto, su rango no incluye las áreas de Filadelfia y Pittsburgh, las dos ciudades más grandes de Pennsylvania.

Fue extirpada en Maine y Rhode Island y casi es extirpada en New Hampshire. En Massachusetts, las serpientes están activas desde mediados de mayo hasta mediados de octubre. Los primeros colonos temían a la serpiente, ya que su población estaba extendida por todo el estado. Desde entonces su hábitat se ha reducido a las Blue Hills al sur de Boston, los Berkshires en el oeste de Massachusetts, así como a partes del valle del río Connecticut, en particular en la zona de la cordillera de Holyoke.

La serpiente es tan rara en el estado que rara vez es encontrada por la gente y se considera en peligro de extinción, por lo que es ilegal acosar, matar, recolectar o poseer.

Cascabel Del Bosque Entre Las Rocas
Cascabel Del Bosque Entre Las Rocas

Distribución

Las cascabeles de los bosques se pueden encontrar en el este de los Estados Unidos desde el sur de Minnesota y el sur de New Hampshire, de sur a este de Texas y el norte de Florida. Se han marcado ciento quince cascabeles dentro del Parque Estatal del Condado de Brown en Indiana, uno de los únicos lugares donde se pueden encontrar en el estado.

Su área de distribución histórica incluye el sur de Ontario y el sur de Quebec en Canadá, pero en mayo de 2001, la Ley de Especies en Riesgo de Canadá lo incluyó en la lista de especies extirpadas en Canadá. Actualmente se está estudiando una estrategia de recuperación patrocinada por el gobierno canadiense para apoyar la reintroducción de este depredador de muchas plagas en su antiguo hábitat canadiense.

Alimentación

Sus presas son principalmente pequeños mamíferos, pero pueden incluir pequeños pájaros, ranas, otros animales pequeños, incluyendo otras serpientes. Aunque son capaces de consumir otras serpientes de cascabel, la serpiente más común de la que se alimentan es la serpiente liga. Como la mayoría de las serpientes de cascabel, las serpientes de cascabel de los bosques son conocidas por utilizar pistas químicas para encontrar sitios para emboscar a sus presas y a menudo las golpean y las rastrean hasta que pueden ser consumidas.

Se sabe que las serpientes de cascabel de esta clase utilizan los troncos caídos como lugar de espera para que sus presas pasen, lo que les proporciona una percha elevada desde la que golpear eficazmente a su presa, que es casi enteramente terrestre y no arbórea (incluso las presas arbóreas como las ardillas tienden a ser atrapadas cuando llegan al suelo). Los principales alimentos de los géneros de serpientes de cascabel de los bosques fueron los siguientes: Peromyscus (33,3%), Microtus (10,9%), Tamias (qv) (10,6%), Sylvilagus (10,4%), Sigmodon (5,3%) y Sciurus (4,2%).

Sobre la base del examen de la longitud del hocico a la abertura de la boca, se determinó que las serpientes de cascabel de los bosques juveniles diferían ligeramente en las preferencias alimentarias de las serpientes de cascabel adultas, siendo más probable que consumieran presas más pequeñas como musarañas (con un promedio de 8 gramos (0,28 onzas) y que no pudieran atacar a los conejos cola de algodón orientales subadultos (con un promedio de 500 a 1.000 gramos (de 1,1 a 2,2 libras), pero Peromyscus era la presa número uno tanto para las serpientes de cascabel jóvenes como para las adultas.

También se sabe que se cazan varias aves, aunque siempre secundarias a los mamíferos, principalmente especies que viven en el suelo, pero también un número sorprendente de paseriformes.

Veneno

Potencialmente, esta es una de las serpientes más peligrosas de Norteamérica, debido a sus largos colmillos, su impresionante tamaño y su alto rendimiento de veneno. Esto se compensa hasta cierto punto por su relativamente suave disposición y su largo período de brumación. Antes de atacar, a menudo realizan una buena cantidad de cascabeleo preliminar y fintañeo. Cist (en 1845) describió cómo vivió en el oeste de Pensilvania durante muchos años, y la especie era bastante común allí, pero en todo ese tiempo, se enteró de una sola muerte como resultado de su mordedura.

Se producen considerables variaciones geográficas y ontogénicas en lo que respecta a la toxicidad del veneno, lo que puede decirse de muchas especies de serpientes de cascabel. Se han descrito cuatro patrones de veneno para esta especie:

  • El tipo A es en gran parte neurotóxico, y se encuentra en varias partes de la zona sur. Un efecto de la toxina puede ser la mioquimia generalizada.
  • El tipo B es hemorrágico y proteolítico, y se encuentra consistentemente en el norte y en partes del sureste.
  • El tipo A + B se encuentra en áreas donde los tipos antes mencionados aparentemente se intergrada en el suroeste de Arkansas y el norte de Louisiana.
  • El veneno de tipo C no tiene ninguno de los componentes mencionados y es relativamente débil.

El componente neurotóxico del veneno tipo A se conoce como toxina de canebrake, y es una fosfolipasa A2. Es análoga a las neurotoxinas que se encuentran en los venenos de varias otras especies de serpientes de cascabel y, cuando está presente, contribuye significativamente a la toxicidad general.

Otros componentes encontrados en el veneno incluyen un pequeño péptido básico que funciona como miotoxina, una enzima de coagulación de fibrinógeno que puede producir el síndrome de desfibrilación y una enzima liberadora de bradiquinina.

El antídoto CroFab, aunque no es específico para la especie Crotalus horridusorridus, se usa para tratar envenenamientos de esta especie.

Víbora venenosa
Víbora venenosa

Reproducción

La serpiente cascabel del bosque es sexualmente madura con unos tres o cuatro años. La serpiente pertenece, como todas las demás serpientes de cascabel, a las serpientes vivíparas. La temporada de apareamiento comienza poco después de la hibernación. Después de un período de gestación de unos cuatro o cinco meses, la hembra da a luz entre cinco y quince crías, dependiendo de su edad. Miden unos 30 a 35 centímetros después del nacimiento. La esperanza de vida de la serpiente de cascabel del bosque es de unos 25 a 30 años.

Protección

Esta especie está clasificada como de menor preocupación en la Lista Roja de la UICN (evaluada en 2007). Las especies están incluidas como tales debido a su amplia distribución, a su presunta gran población o a que es poco probable que disminuyan con la rapidez suficiente para poder ser incluidas en una categoría más amenazada.

La serpiente cascabel de este tipo está catalogada como en peligro de extinción en Nueva Jersey, Vermont, Massachusetts (junto con la víbora cabeza de cobre), Virginia, New Hampshire, Indiana, y Ohio, y está amenazada en Nueva York, Connecticut, Illinois, Minnesota y Texas.

Las serpientes de cascabel de los bosques ya han sido extirpadas en Maine y Rhode Island y sólo queda una población en New Hampshire. Están protegidas en muchos de los estados de los Apalaches pero sus poblaciones siguen disminuyendo.

Curiosidades

Serpiente del tipo víbora
Serpiente del tipo víbora

La serpiente de cascabel del bosque fue designada reptil estatal de Virginia Occidental en 2008. La legislatura de ese estado elogió “Una orgullosa contribución de la clase de octavo grado de la Escuela Media Romney, del condado más antiguo de Virginia Occidental, en la ciudad más antigua de Virginia Occidental, por haber sido fundamental para que la serpiente de cascabel del bosque fuera el reptil estatal”

Esta serpiente se convirtió en un símbolo prominente de la ira y la determinación de los americanos durante la Revolución Americana debido a su temible reputación. En el siglo XVIII, los médicos y científicos formados en Europa tenían poca experiencia de primera mano o información sobre las serpientes de cascabel del bosque, y el tratamiento de sus mordeduras era poco efectivo.

El lema Nemo me impune lacesset (con el verbo en tiempo futuro) aparece sobre un Crotalus horridus en un billete de 20 dólares de Georgia de 1778 como un ejemplo temprano del uso colonial del símbolo de la serpiente de cascabel en espiral, que más tarde se hizo famoso en la bandera de Gadsden.

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