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Cobra Del Cabo: Veneno, Características, Hábitat Y Vida

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La cobra del Cabo (Naja nivea), también llamada cobra amarilla, es una especie de serpiente cobra de tamaño moderado y muy venenosa que habita en una amplia variedad de biomas en toda el África meridional, incluidas las regiones de sabana árida, los fynbos, los matorrales, los desiertos y los semidesiertos.

La especie es diurna y se alimenta de manera general, alimentándose de varias especies diferentes y de carroña. Entre los depredadores de esta especie se encuentran las aves de presa, los tejones meleros y varias especies de mangostas. Los sudafricanos de habla local también se refieren a la cobra del Cabo como “koperkapel” (“cobra de cobre”), principalmente debido a una rica variación de color amarillo. Esta especie no tiene ninguna subespecie conocida.

El veneno de la cobra del Cabo se considera tan peligroso como el de la mamba negra. Es un veneno principalmente neurotóxico que mata a la presa en cuestión de minutos. Para los humanos también es extremadamente peligroso. Sin tratamiento, una mordedura suele provocar la muerte en un plazo de 2 a 5 horas.

Cobra del Cabo

La cobra del Cabo (Naja nivea) es una serpiente que pertenece a la familia de las serpientes coralinas (Elapidae). La especie fue descrita científicamente por primera vez por Carolus Linnaeus en 1758. Originalmente se usó el nombre científico Coluber niveus. La cobra del Cabo es una serpiente muy común en la región y la cobra más venenosa de África.

La cobra del Cabo vive en el fondo, y se encuentra menos en los árboles que otras serpientes. Están activos durante el día y al atardecer y luego van de caza. La presa se mata por una mordedura, como en la mayoría de las serpientes venenosas, los animales que sirven como alimento son principalmente roedores, pequeños pájaros (especialmente los tejedores, para los que trepa a pequeños árboles), anfibios y otras serpientes y reptiles. Hiberna entre mayo y agosto.

Se sabe poco sobre la reproducción. El apareamiento tiene lugar en febrero y abril. En junio y julio, la hembra pone entre 15 y 20 huevos (60 x 30 mm) en madrigueras abandonadas. Los huevos eclosionan después de 5 a 7 semanas, dependiendo de la temperatura.

Naja nivea
Naja nivea

Características

La cobra del Cabo es una especie de cobra de tamaño medio. Los ejemplares maduros suelen medir entre 1,2 y 1,4 metros de largo, pero pueden crecer hasta 1,6 metros de longitud. Los machos son ligeramente más grandes que las hembras. El espécimen más largo registrado fue un macho de Aus, Namibia, y medía 1,88 metros (6,2 pies) de largo. Otro espécimen muy grande fue también un macho encontrado en la Reserva Natural de De Hoop con una longitud total de 1,86 metros (6,1 pies).

Las cobras del Cabo varían ampliamente en su coloración, desde el amarillo, pasando por el marrón dorado, hasta el marrón oscuro e incluso el negro. Además, los ejemplares muestran un grado variable de punteado y manchas negras o pálidas, y aunque el color y el marcado están geográficamente relacionados.

También es posible observar prácticamente todas las variedades de color en una misma serpiente. Por ejemplo, los especímenes del desierto de Kalahari en Botswana y Namibia suelen ser más consistentemente amarillos que las poblaciones más meridionales. Sin embargo, en De Hoop, y en otros lugares específicos del Cabo Occidental, se han registrado todas las variaciones de color.

Los especímenes juveniles suelen tener gargantas oscuras y conspicuas que se extienden por el vientre a lo largo de una docena de escamas ventrales aproximadamente. El color se desvanece durante el primer o dos años de vida, pero mientras dura, comúnmente se suele confundir la cobra juvenil del Cabo con la cobra que escupe Rinkhals.

Clasificación

La cobra del Cabo fue descrita por primera vez por el zoólogo sueco Carl Linnaeus en 1758. El nombre genérico naja es una latinización de la palabra sánscrita nāgá (नाग) que significa “cobra“. El epíteto específico nivea se deriva de las palabras latinas nix o nivis que significan “nieve” o niveus que significa “nevado” o “blanco como la nieve“. La conexión con la nieve es oscura, pero podría haber sido sugerida por la decoloración de los primeros especímenes conservados recibidos por los taxonomistas en Europa.

Naja es un género de la familia Elapidae. Originalmente se le asignó el nombre binomial Coluber niveus, pero unos diez años después Josephus Nicolaus Laurenti describió el género de las cobras verdaderas bajo el nombre de Naja.

En 2007 Wüster y otros expertos dividieron el género Naja en cuatro subgéneros separados sobre la base de diversos factores como el linaje, la morfología y la dieta. Colocaron a Naja nivea en el subgénero Uraeus, las cobras africanas que no escupen: la cobra del Cabo (Naja nivea), la cobra egipcia (Naja haje), la cobra hocicuda (Naja annulifera), la cobra de Anchieta (Naja anchietae), la cobra árabe (Naja arabica) y la cobra senegalesa (Naja senegalensis).

Una Cobra Alerta
Una Cobra Alerta

Comportamiento

La Cobra del Cabo es una especie de serpiente diurna, un cazador diurno muy activo. En tiempo muy caluroso, puede convertirse en crepúsculo, pero rara vez, si es que alguna vez, se observa durante las horas de oscuridad. Es una serpiente terrestre, pero puede trepar fácilmente a los árboles y arbustos, y muestra gran agilidad en, por ejemplo: robar los nidos de ciertas aves.

Cuando no están activos, se esconden en agujeros o permanecen en el suelo protegidos en montones de matorrales, a menudo permaneciendo en el mismo refugio durante algún tiempo. Es una especie rápida y alerta y, aunque un informe menciona que esta especie es generalmente tranquila en comparación con otras serpientes venenosas de África, ataca fácilmente si está amenazada.

Cuando se le molesta, la Cobra del Cabo levanta su cuerpo del suelo, extiende un amplio collar y puede silbar fuerte, mientras que cuando está a la defensiva, muerde sin dudarlo. Si la amenaza permanece inmóvil, la serpiente tratará de escapar rápidamente, pero al menor movimiento adoptará de nuevo su postura defensiva. La Cobra del Cabo es más agresiva durante la temporada de apareamiento.

Hábitats

Aunque la cobra del Cabo tiene una extensión geográfica menor que la de otras cobras africanas, puede vivir en una variedad de hábitats diferentes. El hábitat preferido de la especie es el de los matorrales del desierto de Karoo, sabana árida, desierto de Namib y desierto de Kalahari. A menudo habita en madrigueras de roedores, termiteros abandonados y, en zonas áridas y grietas en la roca. En las regiones templadas y áridas del Karoo, se suele encontrar a lo largo de los ríos y arroyos que entran en zonas abiertas bien drenadas.

En Lesotho, pueden vivir hasta una altitud de 2.500 m sobre el nivel del mar. También se encuentran en bosques y pastizales altos en las colinas rocosas de Ciudad del Cabo y en zonas desérticas y semidesérticas en toda su extensión geográfica. La cobra del Cabo a veces se aventura en aldeas, suburbios parcialmente desarrollados, y comunidades de ocupantes ilegales donde pueden entrar en las casas para escapar del calor del día o en busca de presas como los roedores. Esto los pone en contacto directo con los humanos.

Cobra de perfil
Cobra de perfil

Distribución

La Cobra del Cabo es endémica del África meridional. En Sudáfrica, donde es más común, la especie está presente en toda la Provincia del Cabo, la Provincia del Estado Libre y el Transvaal sudoccidental. También se encuentra en la mitad meridional de Namibia, en el sudoeste de Botswana, en el oeste de Lesotho y en el sur del desierto de Kalahari.

La cobra del Cabo se encuentra en las estepas y sabanas de Sudáfrica, Botswana y Namibia. Se encuentra principalmente cerca de las orillas de los ríos y en las cercanías de las personas. Por lo tanto, a menudo se pueden encontrar en las casas. Se pueden encontrar hasta una altitud de más de dos mil quinientos metros.

Alimentación

Esta especie de cobra es generalista respecto a la alimentación. Se alimenta de un amplio espectro de presas, incluyendo otras serpientes, roedores, lagartos, aves y carroña. Los registros de presas de esta especie en De Hoop desde octubre de 2004 hasta marzo de 2006 mostraron que el 31% de la dieta de la especie consistía en roedores, el 20% en otras serpientes, el 11% en lagartos, el 11% en aves, el 16% en carroña, y el 11% en “congéneres“.

En el mismo período de estudio realizado en De Hoop, se vio a las cobras del Cabo hurgando en la basura y alimentándose de carroña en dos ocasiones. Ambas eran serpientes muertas en la carretera, la primera, una Psammophylax rhombeatus adulta, la segunda una serpiente adulta de látigo de Karoo, Psammophis notostictus. También es bien conocida por asaltar nidos de aves tejedores (Philetairus socius). Las cobras del Cabo pueden ser caníbales, a veces comiéndose a las crías de su propia especie.

Depredadores

Entre los depredadores de las cobras del Cabo se encuentra el tejón de la miel. Otros mamíferos carnívoros como los suricatos y algunas especies de mangostas a menudo se alimentan de la cobra del Cabo y son sus principales depredadores; tienen una baja susceptibilidad a su veneno. Varias aves de presa, incluyendo las águilas culebreras que también pueden tomar como presas a esta especie, y también lo hacen algunas otras especies de serpientes.

Cobra en el agua
Cobra en el agua

Veneno

La cobra del Cabo está considerada como una de las especies de cobra más peligrosas de toda África, en virtud de su potente veneno y de su frecuente presencia alrededor de las casas. El veneno de esta serpiente tiende a ser espeso y de consistencia almibarada y se seca en brillantes escamas pálidas, no muy distintas del azúcar amarillo.

El veneno de la cobra del Cabo está compuesto por potentes neurotoxinas post-sinápticas y también podría contener cardiotoxinas, que afectan al sistema respiratorio, al sistema nervioso y al corazón. El SC LD50 del ratón para el veneno de esta especie es de 0,72, mientras que los valores IV y IP LD50 son de 0,4 mg/kg y 0,6 mg/kg, respectivamente. El promedio de producción de veneno por mordedura es de 100 a 150 mg según Minton. La tasa de mortalidad por mordeduras no tratadas no se conoce exactamente, pero se cree que es alta.

Esto puede deberse a varios factores, incluyendo la cantidad de veneno inyectado, el estado psicológico del sujeto mordido, la penetración de uno o ambos colmillos, y así sucesivamente. La ventilación mecánica y la gestión de los síntomas suelen bastar para salvar la vida de la víctima, pero los casos de envenenamiento grave de la cobra del Cabo requerirán un antiveneno.

Cuando se produce la muerte, normalmente tarda entre una hora (en casos graves) y diez horas (o más) y suele ser como resultado de una insuficiencia respiratoria, debido a la aparición de una parálisis. El antiveneno utilizado en caso de mordedura es un antídoto polivalente producido por el Instituto Sudafricano de Investigación Médica (SAIMR).

Reproducción

Cobra Del Cabo en el agua
Cobra Del Cabo en el agua

Esta especie es ovípara. La temporada de apareamiento es durante los meses de septiembre y octubre, cuando estas serpientes pueden ser más agresivas de lo habitual. Las hembras pondrán entre 8 y 20 huevos (aproximadamente 60 × 25 mm de tamaño) en pleno verano (diciembre-enero), en un agujero o en un termitero abandonado o en algún otro lugar cálido y húmedo.

Las crías miden entre 34 y 40 centímetros (13 y 16 pulgadas) de longitud y son completamente independientes desde su nacimiento. En un estudio en cautiverio, el apareamiento ocurrió en el mes de septiembre y la oviposición en noviembre. El período de gestación fue de aproximadamente 42 días y el período de incubación fue de 65 a 70 días a unos 28-33 °C (de 82.4 a 91.4 °F). El tamaño de la puesta fue de 11 a 14 y la proporción de nacimientos fue de un macho por cada cinco hembras.

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