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Cobra Rey: Veneno, Características, Hábitat Y Curiosidades

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La cobra rey (Ophiophagus hannah) es una especie de serpiente de la familia de las serpientes venenosas y la única especie del género Ophiophagus; el nombre de género (en griego “snake-eating“) se refiere a la comida, que probablemente consiste casi exclusivamente en serpientes y lagartos.

La especie normalmente tiene una longitud de tres a cuatro metros, la longitud máxima es de al menos 5,59 metros, lo que la convierte en la serpiente venenosa más grande del mundo (pero no la más venenosa). La Cobra Rey se encuentra en grandes partes del sudeste de Asia, está principalmente en los bosques y en el suelo. Apenas se dispone de información fiable sobre la biología de la especie y a menudo es contradictoria. La mordedura suele provocar la muerte en los seres humanos; sin embargo, los accidentes de mordedura son muy raros debido a la usualmente baja agresividad y al modo de vida solitario de los animales.

Cobra Rey

La cobra rey (Ophiophagus hannah), es una especie de serpiente venenosa de la familia Elapidae, endémica de los bosques de la India a través del sudeste asiático; está amenazada por la destrucción de su hábitat y ha sido incluida como Vulnerable en la Lista Roja de la UICN desde 2010. Es la serpiente venenosa más larga del mundo; además es el único miembro del género Ophiophagus.

Esta cobra se alimenta principalmente de otras serpientes y ocasionalmente de otros vertebrados, como lagartos y roedores. Es una serpiente muy venenosa y peligrosa cuando se agita o provoca que tiene una temible reputación en su rango, aunque es típicamente tímida y evita la confrontación con los humanos cuando es posible.

Cobra Rey
Cobra Rey

Características

Las cobras rey son serpientes venenosas extremadamente grandes. La longitud total asciende regularmente a tres o cuatro metros, probablemente los tamaños máximos asegurados son de la provincia de Nakhon Si Thammarat en el sur de Tailandia con 5,59 metros así como cerca de la ciudad de Krabi con “unos buenos seis metros” y de Filipinas con 4,25 metros.

El peso corporal suele ser de unos 6 kilogramos, en casos extremos de más de 20 kilogramos. La especie es, por lo tanto, la serpiente venenosa más grande del mundo. La cola representa alrededor del 20% de la longitud total. La capucha, que se coloca detrás de la cabeza cuando es amenazada, es más estrecha en comparación con las cobras reales (Naja) y llega más atrás.

Escalado

Como todas las serpientes venenosas, la cobra rey tiene nueve grandes escudos simétricos en la parte superior de su cabeza. Además, sin embargo, la especie tiene un par de grandes, tocando Occipitalia detrás de la parietalia. El número de supralabialia es siete, la tercera supralabial toca tanto la parte posterior nasal como el ojo, la cuarta supralabial también toca el ojo.

Las escamas dorsales son suaves. El número de escamas abdominales (escudos ventrales) varía entre 240 y 254, el número de subcaudales divididos entre 84 y 104. Los subcaudales anteriores no están divididos. Los animales tienen 15 filas de escamas dorsales en el medio del cuerpo. Las escamas de la fila de la escala dorsal media y las de la fila de la escala más baja de los flancos se amplían, las escamas de los flancos se alargan y se disponen en filas oblicuas.

Coloración

El color básico de la parte superior de los animales adultos aparentemente también depende de la variable de origen marrón claro, marrón oliva oscuro, marrón suave, marrón oscuro o negro. Los adultos son ocasionalmente de color sólido, pero generalmente muestran un número de bandas cruzadas más o menos distintivas, de color beige claro a blanquecino en este suelo.

En la parte delantera del cuerpo estas bandas son estrechas en la mitad de la espalda y se hacen mucho más anchas hacia el vientre, pero más lejos hacia la cola tienen bordes más paralelos. La garganta y el cuello delantero son muy llamativos, amarillo con naranja o blanco con amarillento, el resto del vientre es blanquecino o blanco con gris. La parte superior no está marcada por arriba. Los ejemplares tienen una clara marca de advertencia, son de color marrón oscuro o negro y tienen una banda cruzada blanquecina o amarilla, que es rica en contrastes.

Cobra venenosa
Cobra venenosa

Clasificación

La cobra rey fue descrita científicamente por Theodore Edward Cantor en 1836 como Hamadryas hannah; sin embargo, el nombre Hamadryas ya se utilizaba para un género de mariposas. Albert Günther colocó al Rey Cobra en 1864 en el nuevo género Ophiophagus. El nombre científico Ophiophagus hannah, que se formó a partir de estos componentes y que ahora es generalmente aceptado, fue introducido en 1945 por Charles Mitchill Bogert. La cobra rey es la única especie del género Ophiophagus que está representada monotípicamente por ella. No se reconoce ninguna subespecie.

Según las investigaciones genéticas moleculares, la Cobra Rey no está estrechamente relacionada con las cobras de los géneros Aspidelaps, Boulengerina, Hemachatus, Naja, Paranaja y Walterinnesia. Los parientes más cercanos de la cobra rey son los Kraits (Bungarus), las Elapsoidea y las Mambas (Dendroaspis). Todavía está pendiente una aclaración exacta de la relación más estrecha.

Comportamiento

La especie suele describirse como terrestre, pero varios autores destacan que estos animales pueden trepar muy bien a los árboles. Según el autor, la cobra rey se describe como diurna, nocturna o tanto diurna como nocturna. Al parecer, la comida consiste exclusivamente en serpientes y lagartos, y tanto las serpientes no tóxicas como las venenosas son presas. La presa es retenida después de la mordedura hasta que está muerta o al menos inmovilizada; esto puede llevar de 10 a 30 minutos.

Defensa

La cobra rey no se considera agresiva. Normalmente se escabulle cuando se le molesta, pero se sabe que defiende agresivamente los huevos en incubación y ataca rápidamente a los intrusos. Cuando se alarma, levanta la parte delantera de su cuerpo, extiende la capucha, muestra los colmillos y silba fuerte. Cuando muerde, retiene su agarre por hasta ocho minutos. Las cobras rey salvajes encontradas en Singapur parecían ser plácidas, pero se levantaron y golpearon en defensa propia cuando fueron acorraladas.

La mayoría de las víctimas mordidas por las cobras Rey son personas que tratan de encantador a estas serpientes. Los registros de los hospitales en Tailandia indican que las mordidas de las cobras rey son muy poco comunes.

Puede irritarse fácilmente al acercarse a objetos cercanos o con movimientos bruscos. Al levantar su cuerpo, la cobra rey todavía puede moverse hacia adelante para golpear a larga distancia, y la gente puede juzgar mal la zona segura. Puede dar múltiples mordiscos en un solo ataque.

Serpiente Cobra
Serpiente Cobra

Gruñidos de silbido

El silbido de la cobra rey es mucho más bajo que el de muchas otras serpientes y mucha gente compara su llamado con un “gruñido” más que con un silbido; mientras que los silbidos de la mayoría de las serpientes son de una amplia gama de frecuencias que van desde aproximadamente 3.000 a 13.000 Hz con una frecuencia dominante cercana a los 7.500 Hz, los gruñidos de la cobra rey consisten únicamente en frecuencias por debajo de los 2.500 Hz, con una frecuencia dominante cercana a los 600 Hz, una frecuencia de sonido mucho más baja y cercana a la de la voz humana.

El análisis morfométrico anatómico comparativo ha llevado al descubrimiento de divertículos traqueales que funcionan como cámaras resonadoras de baja frecuencia en la cobra rey y su presa, la serpiente rata negra, que pueden hacer gruñidos similares.

Hábitats

La cobra rey se describe predominantemente como un habitante de los bosques, especialmente como un habitante de las zonas forestales que limitan con masas de agua. Sin embargo, al menos en Malasia y Myanmar, la especie también está presente en una amplia gama de otros hábitats, como manglares, plantaciones, pastizales abiertos y zonas agrícolas.

Distribución

El área de distribución de la cobra rey cubre grandes partes de los trópicos de Asia meridional y sudoriental. La zona se extiende desde el sur y el este de la India hacia el este, a través de toda la parte trasera de la India hasta el sudeste de China; la especie también está presente en grandes partes de Indonesia y Filipinas.

Alimentación

La dieta de la cobra rey consiste principalmente en otras serpientes y lagartos, incluyendo la cobra india, la serpiente rata negra, las pitones, la serpiente de látigo verde, la quilla, la serpiente lobo anillada y la serpiente reticulada de Blyth. También caza la víbora de foso malabar y la víbora de hocico jorobado siguiendo sus rastros de olor.

En Singapur, se observó a una tragando un monitor nublado. Cuando el alimento es escaso, también se alimenta de otros pequeños vertebrados, como pájaros y roedores. En algunos casos, la cobra constriñe a sus presas, como las aves y los roedores más grandes, utilizando su cuerpo musculoso, aunque esto es poco común. Después de una gran comida, vive durante muchos meses sin otra debido a su lento ritmo metabólico.

Cobra alimentándose
Cobra alimentándose

Depredadores

Prácticamente no tiene un depredador y debido al hecho de que la cobra real está casi en la cima de la cadena alimenticia en su fauna, las amenazas de la agresión de otros animales son muy pequeñas. Actualmente, la mayor amenaza para esta serpiente es la actividad humana; muchos de estos reptiles mueren bajo las ruedas de los coches.

Otra razón para la disminución del número de la cobra real es la destrucción de su entorno natural. Es una especie rara y su abundancia disminuye con los años siguientes. Sin embargo, aún no se ha tomado ninguna decisión para otorgarle la condición de amenaza.

Veneno

Aparte de la defensa del nido, la cobra rey es descrita de manera bastante uniforme como una especie menos agresiva y evasiva. El veneno es esencialmente neurotóxico, pero también tiene componentes que destruyen los vasos sanguíneos. Es de eficacia media. La cantidad promedio de veneno por mordida se indica de manera muy diferente con 384 miligramos (102 miligramos de peso seco) o 420 miligramos de peso seco. También se dispone de diferentes datos sobre el valor de LD en ratones cuando se administra por vía intravenosa. Zhao da 0,34 miligramos por kilogramos de peso corporal.

Debido a la gran cantidad de veneno, la mordedura es a menudo fatal para los humanos. Los síntomas típicos de una mordedura son una hinchazón severa, que puede extenderse a todos los miembros mordidos, y un paro respiratorio fatal. En las muertes documentadas, la muerte ocurrió después de 20 minutos a 12 horas. En un caso descrito en detalle, la respiración se detuvo 90 minutos después de la mordedura.

El paciente fue ventilado artificialmente durante 65 horas, por lo que sólo se pudo administrar un antisuero específico 30 horas después de la mordedura. Después de 10 días el paciente podría ser dado de alta como curado.

Sin embargo, la especie es unánimemente descrita como médicamente poco relevante debido a su baja agresividad, relativa rareza y a que evita los asentamientos humanos; los accidentes de mordedura son aparentemente muy raros. Entre los accidentes de mordedura documentados en Myanmar, sólo se ven afectados los trabajadores de la densa jungla, los cuidadores de reptiles en los zoológicos y los encantadores de serpientes. De toda el área de distribución de la especie, sólo se conocían 35 accidentes de mordedura hasta 1991, 10 de los cuales fueron mortales.

Ophiophagus hannah
Ophiophagus hannah

Reproducción

La cobra rey es ovípara y la única especie de serpiente que aparentemente construye nidos en el suelo, las nubes de huevos contienen de 20 a 40. En la India, la puesta de huevos tiene lugar de abril a julio. Un nido encontrado en el sur de China en agosto de 1983 consistía en hojas y contenía 25 huevos en tres capas superpuestas, que medían 65,5 × 33,2 milímetros en promedio.

Las hembras se acurrucan sobre el nido y lo defienden con vehemencia contra los enemigos potenciales. Al acercarse, los animales se mueven hacia el intruso, enderezan el cuerpo delantero, extienden la capucha, presentan la garganta anaranjada y luego muerden rápidamente. Los animales jóvenes recién nacidos en la India miden de 50 a 53 centímetros de largo.

Protección

No se dispone de datos sobre el tamaño de la población total ni sobre las tendencias de las poblaciones. Sin embargo, la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza y los Recursos Naturales (UICN) clasifica a la especie como vulnerable (es decir, “en peligro“) debido a la reducción de su hábitat y la disminución de su población. También figura en el Apéndice II de la Convención de Washington sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres (CITES), lo que significa que su comercio con fines de conservación de especies está sujeto a restricciones.

En el Asia sudoriental, la cobra rey está amenazada sobre todo por la destrucción del hábitat debido a la deforestación y la expansión de las tierras agrícolas. También está amenazada por la caza furtiva para su carne, piel y para su uso en la medicina tradicional china.

La cobra rey está incluida en el Apéndice II de la CITES. Está protegida en China y Vietnam. En la India, está incluida en la Lista II de la Ley de Protección de la Vida Silvestre de 1972. Matar una cobra rey se castiga con una pena de prisión de hasta seis años.

Curiosidades

Cobra rey capturada
Cobra rey capturada

La cobra rey con una sola mordida puede incluso matar a un elefante adulto (la muerte ocurre después de 3 horas). Un hombre que ha sido atacado puede morir en un cuarto de hora sin atención médica. La muerte se produce como resultado de la parálisis de los músculos respiratorios. El dolor que se siente cuando el veneno entra en el cuerpo puede ocurrir después de la mordedura misma, debido a la reacción retardada de las células. La cobra real muestra una gran agresividad y es mucho más agresiva que otras cobras.

El veneno de la cobra real no mata a los representantes de su propia especie, debido a su inmunidad innata. Un ritual en Myanmar involucra una cobra rey y una encantadora de serpientes. El encantador es una sacerdotisa que suele estar tatuada con tres pictogramas y besa a la serpiente en la parte superior de su cabeza al final del ritual.

Los miembros del clan Pakokku se tatúan con tinta mezclada con veneno de cobra en la parte superior de sus cuerpos en una inoculación semanal que potencialmente podría protegerlos de la serpiente, aunque no hay pruebas científicas que lo apoyen. Se cree que las piedras, gemas o perlas de cobra se desarrollan a partir de la capucha de la cobra.

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