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Lobo Gris: Características, Hábitat, Vida, Protección Y Más

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El lobo gris (Canis lupus Linnaeus), también llamado el lobo común o simplemente lobo, es un cánido de lupino, presente en áreas remotas de América del Norte y Eurasia. Es el más grande de la familia de los lobos, con un peso promedio de 43 a 45 kilogramos para los machos y 36 a 38,5 kilogramos para las hembras. Además de su tamaño, el lobo gris se diferencia de los otros miembros del género Canis por su hocico y orejas menos puntiagudas.

El lobo gris es uno de los animales más conocidos y estudiados. Se han escrito más libros sobre él que sobre cualquier otro animal salvaje. Tiene una larga historia de asociación con los humanos, siendo detestado y perseguido por la mayoría de las comunidades pastorales, pero respetado tanto por las comunidades agrícolas como por las comunidades de caza y recolección.

Lobo Gris

El lobo gris (Canis lupus) es recientemente el mayor depredador de la familia de los perros (Canidae). Los lobos suelen vivir en grupos familiares, llamados manadas en el lenguaje técnico. Las principales presas en la mayoría de las regiones son animales de pezuña mediana a grande. Desde finales del Pleistoceno, la especie se extendió en varias subespecies en toda Europa, en grandes partes de Asia, incluida la Península Arábiga y el Japón, y en América del Norte.

Los lobos fueron sistemáticamente rastreados en Europa Central a partir del siglo XV, en el siglo XIX fueron severamente diezmados en casi todas las regiones de su área de distribución mundial, especialmente por la caza humana, y estuvieron casi extintos en Europa Occidental y Central y completamente extintos en Japón.

Características

Básicamente el lobo se parece a un gran perro doméstico, por lo que el torso es más largo en comparación con los perros domésticos de construcción similar y el pecho es más alto, pero más estrecho. Los lobos son comparativamente delgados con piernas largas. La cabeza es relativamente grande, con una frente amplia, un hocico largo y orejas cortas y de porte erguido, dentro de unas orejas densamente peludas, que apuntan hacia adelante.

Los de los lobos ojos están en posición oblicua y también se orientan hacia adelante. La cola tupida tiene aproximadamente un tercio de la longitud de la cabeza al torso. Los tamaños y pesos corporales de los lobos son muy diferentes debido a la extensa área de distribución y en parte siguen la regla del minero. Los lobos alcanzan una longitud cabeza-torso de 1,0 a 1,6 metros, la longitud de la cola es de 33 a 55 centímetros, el peso de 28 a 40 kilogramos. La longitud de la pata trasera alcanza de 20 a 25 centímetros, la de la oreja de 9 a 12 centímetros.

Los lobos más grandes viven en el medio norte de Rusia así como en Alaska y Canadá; su altura de hombro es de unos 80 centímetros. Estos lobos pueden pesar hasta 80 kilogramos. Los lobos más pequeños viven en el Cercano Oriente y en la Península Arábiga; su longitud cabeza-torso es de unos 80 centímetros con un peso de unos 20 kilogramos y una longitud de cola de unos 29 centímetros. Las hembras son de 2 a 12 por ciento más pequeñas que los machos  y de 20 a 25 por ciento más livianas. Los lobos de Europa Central se encuentran entre estos extremos.

La coloración es muy variable, hay lobos blancos, cremas, amarillentos, rojizos, marrones, grises y negros. En las zonas templadas de Europa y Asia predominan los lobos de color amarillo grisáceo o entre pardo y grisáceo, las poblaciones septentrionales muestran mayores proporciones de animales negros y blancos. Predominan los pelos oscuros en la espalda y la cola. El vientre, las piernas y el hocico suelen ser de un color mucho más claro.

Lobo común
Lobo común

Clasificación

La clasificación de la especie lobo en subespecies es controvertida; incluso cuando se incluyen las características genéticas (utilizando el método del ADN mitocondrial), los resultados no son claros. Esto se debe en parte al hecho de que los lobos realizan regularmente largas migraciones, que dan lugar a una mezcla de los pools de genes. No obstante, se ha acordado en gran medida que los lobos se dividen en once subespecies vivas y dos extintas.

El perro doméstico (Canis lupus familiaris) así como el dingo australiano (Canis lupus dingo) y el dingo de Nueva Guinea añadidos a éstos son subespecies del lobo que se crearon mediante la domesticación.

Sistemática

Con motivo de su presentación de la secuencia del genoma del perro doméstico, Lindblad-Toh y otros publicaron en 2005 un análisis filogenético de perros (Canidae) basado en datos de biología molecular. Compararon al lobo (incluyendo al perro doméstico) con los coyotes como una especie hermana. A este taxón formado por el lobo y el coyote le asignaron el chacal dorado (Canis aureus) como especie hermana.

En tal trabajo de investigación se puso en duda la monofilia de las especies de lobo y chacal (género Canis), porque el chacal rayado (Canis adustus) y el chacal de lomo negro (Canis mesomelas) se consideran especies hermanas y se comparan con todos los demás representantes del género, así como con el perro rojo (Cuon alpinus) y el perro salvaje africano (Lycaon pictus). El perro rojo y el perro salvaje africano tendrían que estar incluidos en el género Canis para que exista como género monofilético, es decir, para que represente una comunidad de descendencia cerrada. El lobo rojo (Canis rufus) no fue incluido en este trabajo.

Nuevos análisis de ADN en 2011 revelaron que los animales anteriormente clasificados como la subespecie egipcia del chacal dorado (Canis aureus lupaster o ahora Canis anthus lupaster) son genéticamente muy diferentes de otros chacales dorados. Estos cánidos egipcios, cuya similitud con los lobos indios (Canis lupus pallipes) ya fue notada por los zoólogos en el siglo XIX, caen genéticamente en la relación más estrecha de los lobos. También son significativamente más grandes y de piernas más largas que los chacales dorados de Eurasia.

Además de los animales egipcios, también se han encontrado representantes de esta forma en las tierras altas de Etiopía, a 2500 kilómetros al sudeste. Por último, en 2015, todos los cánidos anteriormente clasificados como chacales dorados africanos fueron descritos como lobo dorado africano (Canis anthus) y, por lo tanto, como una nueva especie y situados en la relación directa entre el lobo y el coyote. Por consiguiente, sólo los representantes eurasiáticos de los animales anteriormente clasificados como chacales de oro pertenecen a la especie chacal de oro.

Comportamiento

Los lobos muestran un comportamiento social y territorial distintivo. El orden social normal de los lobos es la manada; los lobos individuales, que se encuentran en la naturaleza, han abandonado en su mayoría la manada paterna con el comienzo de su madurez sexual para fundar una manada propia.

Una manada de lobos suele estar formada por los padres y sus crías, por lo que es una familia. Son posibles diferentes variantes de esta estructura de manada, entre otras cosas también un macho y dos hembras pueden formar el núcleo reproductivo-activo de una manada en lugar de una pareja de progenitores.

A veces se toleran los lobos de la manada, normalmente como máximo los machos de tres años, que se unen a la manada temporalmente, durante unos días hasta más de un año; posiblemente estos inmigrantes establecen un recinto propio con una joven hembra de la manada más tarde. Los lobos jóvenes suelen dejar a sus padres a la edad de 10 a 54 meses, por lo que los lobos jóvenes de cuatro años pueden vivir en una manada. Sin embargo, la mayoría de los lobos jóvenes ya han dejado su manada a la edad de tres años.

Lobo gris
Lobo gris

Hábitats

Los lobos habitan una variedad de hábitats. Su gran adaptabilidad les permite vivir en la tundra ártica, así como en los desiertos de América del Norte y Asia Central. La mayoría de los lobos habitan en pastizales y bosques; humedales, matorrales, tierras cultivadas, regiones rocosas y montañas hasta una altitud de 2400 metros. Los lobos han llegado a ser conocidos principalmente como animales de bosque, porque los humanos los expulsaron de los paisajes más abiertos en grandes partes de su área de distribución en un principio.

Distribución

Originalmente (antes de la propagación del Homo sapiens y el desarrollo de la agricultura y el pastoreo) era el mamífero terrestre más extendido en la tierra. Era nativo de toda Europa y Asia, así como de América del Norte. En gran parte de esta área de distribución, otrora enorme, especialmente en grandes partes de Europa occidental y América del Norte, la especie fue exterminada por la persecución humana.

En Europa oriental, los Balcanes, el Canadá, Siberia, Mongolia y, en menor medida, el Irán, hay poblaciones contiguas aún mayores. Por lo demás, el lobo se encuentra hoy en día sólo en poblaciones aisladas (algunas contienen menos de 100 animales).

Alimentación

El lobo es un generalista de la alimentación que come animales de cerca de la liebre de campo hasta el tamaño de un alce o un bisonte, pero también come frutas, carroña y basura doméstica. El alimento básico del lobo se forma en la mayor parte de su área de circulación mamíferos herbívoros de tamaño medio a grande. En el norte, los lobos cazan principalmente en manadas, especialmente alce, reno y otras especies de ciervos, pero también bueyes almizcleros.

En los bosques euroasiáticos de la zona de clima templado, los jabalíes son también presas comunes, y en las zonas montañosas las ovejas, gamuzas e íbices salvajes. Mamíferos más pequeños como liebres, conejos salvajes, lemmings y otros ratones de campo también son presas de este depredador. En América del Norte, los castores también desempeñan un papel importante como presa, además de los grandes animales de pezuña.

Las enormes manadas de bisontes en América del Norte antes de la llegada de los europeos estaban probablemente acompañadas por la mayor densidad de lobos del mundo: se estima que 200.000 lobos vivían en las praderas de las llanuras de América del Norte, alimentándose principalmente de bisontes.

Pareja de lobos
Pareja de lobos

Depredadores

El lobo es un animal social, cuyo grupo social consiste en una familia nuclear. El lobo es típicamente un depredador alfa, seriamente amenazado sólo por los humanos y por los tigres.

Reproducción

Los lobos suelen alcanzar la madurez sexual en estado salvaje a la edad de dos años, los lobos en cautiverio a veces ya a los nueve o diez meses, los perros domésticos a los siete u once meses. Algunos lobos de vida libre, sin embargo, sólo son capaces de reproducirse a los cuatro o cinco años. En Europa Central, la temporada de apareamiento cae a finales del invierno y principios de la primavera, desde finales de enero hasta principios de marzo. Sin embargo, las hembras de lobo suelen estar listas para la concepción en poco menos de una semana.

Como en muchas especies de la familia de los perros, el apareamiento se completa con el llamado “colgado”, en el que el pene hinchado se mantiene en la vagina hasta media hora. La endogamia es rara en los lobos de vida libre y se produce especialmente cuando todos los lobos están estrechamente relacionados, por ejemplo en los 535 kilómetros cuadrados de la gran Isla Real en el Lago Superior.

El embarazo equivale a nueve semanas. Antes del nacimiento de los cachorros, una madriguera suele ser excavada o es tomada de los otros mamíferos como los zorros y se incrementa; tanto los padres como los jóvenes lobos del último año participan en la obra de la madriguera de cría. Las cuevas tienen una o más entradas. Los troncos huecos de los árboles, las cuevas de rocas y las fosas rascadas en el suelo también sirven como agujeros resguardar a la crías.

En general, las madrigueras están situadas cerca del agua y a una distancia considerable de los límites del territorio. Aproximadamente un mes antes de nacer, algunas hembras preñadas no suelen abandonar el entorno de la cueva y luego son atendidas por los miembros de la manada.

Las crías nacen en la madriguera. Una camada consiste en uno a once, normalmente de cuatro a seis cachorros. Los cachorros recién nacidos, aún ciegos y sordos, pesan de 300 a 500 gramos y tienen un fino y oscuro pelaje. Los ojos se abren después de 11 a 15 días, los cachorros ahora también pueden caminar, gruñir y masticar.

Los primeros dientes también son visibles. Alrededor del día 20, los cachorros comienzan a percibir sonidos, salen de la madriguera por primera vez y juegan con sus hermanos y familiares mayores. A partir de esta edad, los cachorros también pueden comer alimentos sólidos, pero siguen siendo amamantados hasta las seis u ocho semanas de edad.

Los cachorros olfatean la boca de los miembros de la manada que regresan con comida y su hocico se cierra con su propio hocico, con lo cual escupen la comida. En sus primeras ocho semanas de vida, la loba a veces lleva a los cachorros a otra guarida. En la semana 16 a 20 de vida los dientes firmes de los cachorros crecen, después de aproximadamente un año el crecimiento del esqueleto se completa.

Canis lupus Linnaeus
Canis lupus Linnaeus

Protección

El lobo como especie no está en peligro debido a su gran área de distribución (la preocupación de la UICN es menor). Sin embargo, desde el siglo XIX se consideró extinto en grandes partes del norte y centro de Europa y en Gran Bretaña, así como en algunos estados de los EE.UU., en parte en México y Japón, y en las demás regiones como fuertemente diezmado. Según la UICN, la causa principal es la persecución humana, porque los lobos se alimentan de ganado de pastoreo y de ungulados silvestres, así como la “exagerada preocupación del público” por el peligro de los lobos.

La fragmentación del hábitat igualmente desempeña un papel importante en la disminución de las poblaciones de lobos. A mediados y finales del siglo XX, las poblaciones más grandes de América del Norte se encontraban sólo en Alaska y Canadá y en el estado de Minnesota, y algunas poblaciones aisladas en otras regiones de los Estados Unidos.

También se encontraron poblaciones más pequeñas en las regiones montañosas de Italia, España y Portugal, así como en Suecia, Noruega y Finlandia. El lobo gris sigue estando muy difundido en Asia, por lo que en Kazajstán, Kirguistán, Tayikistán, Uzbekistán, Turkmenistán, Afganistán, en Mongolia, en China, India, Corea, Iraq, Irán, Turquía, Armenia, Georgia, Azerbaiyán, Arabia Saudita, Siria e Israel. Sin embargo, se considera que los datos y las cifras al respecto son fragmentarios e insuficientes.

En algunos países todavía existen cuotas oficiales de caza, pero la caza furtiva y la matanza ilegal también son un problema. Según información del WWF Alemania, al menos 18 lobos han sido matados ilegalmente en Alemania en los últimos años. Las instituciones de conservación de la naturaleza internacional y regional y las medidas de gestión del lobo están trabajando para contrarrestar la imagen del “lobo malo” y se esfuerzan por cambiar las percepciones sociales.

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