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Nutria De Mejillas Blancas: Hábitat, Alimentación Y Más

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La Nutria De Mejillas Blancas (Aonyx capensis), también conocida como nutria del Cabo sin garras o nutria de Groot, es la segunda especie de nutria de agua dulce más grande. Las nutrias africanas sin garras se encuentran cerca de cuerpos de agua permanentes en áreas de sabanas y bosques de tierras bajas.

Estos animales acuáticos se extienden por la mayor parte del África subsahariana, con excepción de la cuenca del río Congo y las zonas áridas, y se caracterizan por sus patas parcialmente palmeadas y sin garras, de las que deriva su nombre. La palabra aonyx significa “sin garras“.

Nutria de mejillas blancas

La nutria de mejillas blancas es una especie de nutria de la familia Mustelidae. Esta nutria sólo se encuentra en estado salvaje en el continente africano. Entre otros nombre se le conoce como: Nutria de mejillas blancas, Nutria de Cabo, Nutria de mejillas blancas de Ciudad del Cabo o Camerún o Congo (dependiendo de la subespecie).

El color de esta nutria es variable, generalmente marrón oscuro, pero más claro en el vientre que en la espalda; el vientre del animal es a veces de color crema. El hocico, el cuello, la garganta y el pecho son blancos, además los ejemplares jóvenes tienen un vientre blanco.

Esta clase de nutria es más a menudo nocturna, pero puede tener actividad diurna en áreas alejadas de la perturbación humana; incluso entonces, rara vez se observa durante las horas más calurosas. Pasa la mayor parte de su tiempo activo en el agua. Ella nada a la superficie y se zambulle para atrapar comida.

Nutria De Mejillas Blancas
Nutria De Mejillas Blancas

Características

Las nutrias africanas sin garras tienen un pelaje grueso y suave con un vientre casi sedoso, son ejemplares de color castaño, y se caracterizan por sus marcas faciales blancas (en las mejilla o cachetes) que se extienden hacia abajo, hacia la garganta y el pecho.  Las patas están parcialmente palmeadas con cinco dedos, y no tienen pulgares opuestos, a todos los dedos les faltan garras excepto a los dedos 2, 3 y 4 de las patas traseras.

Sus grandes cráneos son anchos y planos, con órbitas relativamente pequeñas y rostros cortos, los molares son grandes y planos, usados para aplastar a las presas, además se sabe que los machos de nutria son ligeramente más grandes que las hembras en promedio. Los adultos miden de 113 a 163 centímetros (45 a 64 pulgadas) de largo, incluyendo sus colas, que representan alrededor de un tercio de su longitud.

El peso puede variar de 10 a 36 kilogramos (de 22 a 80 libras), con la mayoría de las nutrias promediando entre 12 y 21 kilogramos (de 26 a 46 libras). A pesar de estar estrechamente relacionado con la nutria oriental de pequeñas garras, la nutria africana sin garras es a menudo el doble de pesada.

Clasificación

Aonyx capensis es un miembro de la familia Mustelidae y del orden Carnivora, y se sabe que la primera especie conocida de nutria, Potamotherium valetoni, vivió en el Oligoceno superior de Europa: Aonyx capensis aparece por primera vez en el registro fósil durante el Pleistoceno, Aonyx está estrechamente relacionado con la nutria gigante sarda extinta, Megalenhydris.

Subespecies:

Las subespecies de la especie Aonyx capensis son:

  • Aonyx capensis capensis (Schinz, 1821)
  • Aonyx capensis hindei (Tomás, 1905)
  • Aonyx capensis meneleki (Tomás, 1903)
  • Aonyx capensis congicus (Lönnberg, 1910)
  • Aonyx capensis microdon (Pohle, 1920)
  • Aonyx capensis philippsi (Hinton, 1921)

Sin embargo, algunas autoridades consideran que la nutria de mejillas blancas del Congo/Camerún es una especie separada (Aonyx congicus). Bajo este punto de vista, sólo las tres primeras de la lista anterior serían subespecies de Aonyx capensis.

Comportamiento

Aunque en su mayoría son animales solitarios, las nutrias africanas sin garras viven en territorios vecinos de grupos familiares de hasta cinco ejemplares. Cada uno de ellos tiene su propia área de distribución dentro de ese territorio, por lo general se mantienen a sí mismos a menos que busquen una pareja.

Los territorios son marcados con un par de glándulas anales los cuales segregan un olor particular, cada nutria es muy territorial en su área de distribución individual.

La nutria de mejillas blancas sin garras pasa sus días nadando y pescando comida. Regresan a las madrigueras (huecos) por seguridad, para refrescarse o para frotarse usando pastos y hojas. Principalmente son criaturas acuáticas, sus colas se utilizan para la locomoción y la propulsión a través del agua, igualmente se utilizan para mantener el equilibrio al caminar o sentarse de pie.

Termorregulación

Viviendo en África, los ambientes pueden llegar a ser muy calurosos. Mantenerse fresco significa pasar tiempo en el agua, y usar las madrigueras como una forma de escapar de las temperaturas más altas del día.

Para mantenerse calientes, por otro lado, las nutrias dependen únicamente de su pelaje grueso. Los pelos protectores cubren el cuerpo, actuando como aislante. Debido a que la nutria carece de una capa aislante de grasa corporal, su única forma de calentarse es a través de su gruesa capa de pelo.

Hábitats

Las nutrias africanas sin garras o de mejillas blancas pueden ser encontradas en cualquier lugar, desde llanuras costeras abiertas, regiones semiáridas, hasta áreas densamente boscosas.  Sobreviviendo principalmente en el sur de África, las nutrias viven en áreas que rodean cuerpos de agua permanente, usualmente rodeada de alguna forma de follaje.

Aonyx capensis
Aonyx capensis

¿Dónde viven las nutrias de mejillas blancas?

Los troncos, las ramas y el follaje suelto atraen mucho a las nutrias de mejillas blancas, ya que estos tipos de lugares les proveen protección, sombra y grandes oportunidades de sitios para rascarse y peinarse.

Lentas y muy torpes en tierra, crean madrigueras en bancos del agua, cosa que les permite un acceso más simple a los alimentos y un ágil e inteligente escape de los depredadores.

Distribución

En el área de False Bay de la Península del Cabo, se les ha observado escarbando a lo largo de playas y rocas y cazando en logares poco profundos en busca de salmonete. Son principalmente animales nocturnos en las zonas urbanas y se acuestan durante el día en zonas tranquilas y arbustivas.

Alimentación

Las patas delanteras son útiles como dispositivos de búsqueda y son grandes herramientas para excavar en los fondos fangosos de estanques y ríos, tomar rocas y observar debajo de los troncos, además sus bigotes son extremadamente sensibles (vibrisas) y se usan como sensores en el agua para lograr captar los movimientos de sus presas potenciales.

¿Qué comen las nutrias de mejillas blancas?

La dieta de las nutrias de mejillas blancas sin garras incluye principalmente animales que viven en el agua, como cangrejos, peces, ranas y gusanos. Se zambullen después de la presa para capturarla, y luego nadan de nuevo hasta la orilla, donde comen.

Depredadores

Ya que es rápida en el agua y en la tierra es buena excavadora, la nutria de mejillas blancas no tiene muchos depredadores. Su mayor amenaza es la pitón, que a menudo yace y espera cerca o en el agua. Otros depredadores serían el cocodrilo y las águilas pescadoras, aunque si se ve amenazado, emite un grito agudo para advertir a las nutrias vecinas y confundir a un depredador.

Reproducción

Las hembras de esta clase de nutria dan a luz a camadas que contienen de dos a cinco crías a comienzos de la primavera, el apareamiento tiene lugar en períodos cortos durante los tiempos de lluvias en diciembre, luego tanto los machos como las hembras van por caminos separados y vuelven a sus vidas solitarias una vez más.

Los cachorros son criados únicamente por las hembras, la gestación dura alrededor de dos meses (63 días). El destete se realiza entre 45 y 60 días, alcanzando la plena madurez de las crías alrededor de un año de edad.

Protección

La mayor amenaza para las nutrias de mejillas blancas sin garras proviene de los humanos. Los especímenes de Aonyx a menudo se alimentan en las pesquerías artificiales y pueden ser cazados o enredados en las redes. La sobrepesca por parte de los humanos puede reducir el suministro de alimento disponible para las nutrias. A veces se les caza por sus pieles gruesas y blandas, que los humanos utilizan en la confección de prendas de vestir.

En las áreas boscosas, la tala puede ser una amenaza importante, ya que la erosión lleva a un gran aumento de la turbidez en los ríos, lo que a su vez puede reducir en gran medida las poblaciones de peces de las que dependen las nutrias. Esta puede ser una amenaza mucho mayor para las nutrias que la caza.

El Otter Trail es una ruta de senderismo en Sudáfrica que lleva el nombre de la nutria africana sin garras, que se encuentra en esta zona. Las nutrias a lo largo del sendero están protegidas, ya que se encuentra dentro del Parque Nacional Tsitsikamma.

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