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Nutria Gigante: Alimentación, hábitat, Protección Y Vida

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La nutria gigante (Pteronura brasiliensis), o lobo gargantilla es un mamífero carnívoro sudamericano. Es el miembro más largo de la familia de las nutrias, un grupo de depredadores de éxito mundial, que alcanza hasta 1,7 metros (5,6 pies). Aunque generalmente es pacífica, la especie es territorial, y se han observado agresiones entre grupos, además esta nutria es diurna, siendo activa exclusivamente durante el día.

Su distribución se ha reducido considerablemente y ahora es discontinua, décadas de caza furtiva por su piel aterciopelada, que alcanzó su punto máximo en las décadas de 1950 y 1960, disminuyeron considerablemente los números de población.

La especie fue incluida en la lista de especies en peligro en 1999 y las estimaciones de la población silvestre suelen ser inferiores a 5.000 ejemplares. Construye extensos recinto cerca de las áreas de alimentación, despejando grandes cantidades de vegetación.

Nutria gigante

La nutria gigante es un mamífero carnívoro de Sudamérica, es el mayor representante de la orden de los Mustélidos y el único representante del género Pteronura, se sabe además que a diferencia de otros mostélidos, la nutria gigante vive en grupos familiares de tres a ocho miembros. El grupo familiar se centra en la pareja reproductiva y está muy unido.

Aunque generalmente esta especie de nutria es tranquila, se le reconoce su territorialidad y a veces se pueden observar ataques entre grupos. La nutria gigante es un animal diurno, activo sólo durante el día, es la especie de nutria más ruidosa y utiliza gritos distintos para señalar el peligro, mostrar agresividad o tranquilidad.

La nutria gigante puede ser encontrada en el centro y norte de Sudamérica. Está particularmente bien presente a lo largo del Amazonas y en el Pantanal. Su distribución se ha reducido considerablemente con el tiempo y ahora es discontinua.

Décadas de caza furtiva, particularmente por su pelaje, que alcanzó su punto máximo en las décadas de 1950 y 1960, han hecho que su población disminuya drásticamente. La especie se considera amenazada desde 1999 y la población se estima en menos de 5.000 ejemplares en estado silvestre.

Nutria Gigante
Nutria Gigante

Características

La nutria gigante se distingue claramente de otras nutrias por sus características morfológicas y de comportamiento, estos mamíferos tienen la mayor longitud corporal de todas las especies de la familia de los mostélidos, aunque la nutria de mar puede ser más pesada. Los machos miden entre 1,5 y 1,7 metros (4,9 y 5,6 pies) de largo de la cabeza a la cola y las hembras entre 1 y 1,5 metros (3,3 y 4,9 pies).

La cola bien musculada del animal puede añadir otros 70 centímetros (28 pulgadas) a la longitud total del cuerpo. Los primeros informes de pieles y animales vivos sugieren que los machos son excepcionalmente grandes de hasta 2,4 metros (7,9 pies); la caza intensiva probablemente redujo la ocurrencia de estos especímenes masivos. Los pesos del animal están entre 26 y 32 kilogramos (57 y 71 libras) para los machos y 22 y 26 kilogramos (49 y 57 libras) para las hembras.

La nutria gigante tiene el pelo más corto de todas las especies de nutria; es típicamente marrón chocolate, pero puede ser rojiza o cervata, y aparece casi negra cuando se moja. El pelaje es extremadamente denso, tanto que el agua no puede penetrar en la piel.

El hocico de la nutria gigante es corto e inclinado y le da a la cabeza una apariencia esférica. Las orejas son pequeñas y redondeadas. La nariz (o rinarium) está completamente cubierta de pelo, y sólo se ven las dos fosas nasales en forma de hendidura. Los bigotes altamente sensibles de la nutria gigante (vibrissae) le permiten al animal rastrear los cambios en la presión del agua y las corrientes, lo cual ayuda a detectar presas.

Clasificación

Estas nutrias son parte de la subfamilia Lutrinae dentro de los mustélidos y la nutria gigante es el único miembro del género Pteronura, dos subespecies están actualmente reconocidas por las especies canónicas de mamíferos del mundo, Pteronura brasiliensis brasiliensis y Pteronura brasiliensis paraguensis. La Unión Mundial para la Naturaleza (UICN) considera que la presencia de la especie en Argentina y Uruguay es incierta.

En el primer caso, la investigación ha demostrado que los remanentes poblacionales están escasamente distribuidos. Pteronura brasiliensis paraguensis es supuestamente más pequeño y más gregario, con diferente dentición y morfología craneal.

Carter y Rosas, rechazaron la división subespecífica en 1997, señalando que la clasificación sólo había sido validada una vez, en 1968, y que el espécimen del tipo Pteronura brasiliensis paraguensis era muy similar al de Pteronura brasiliensis brasiliensis. La bióloga Nicole Duplaix llama a la división de “valor dudoso”.

Comportamiento

La nutria gigante es un animal altamente social que vive en grupos familiares, el tamaño de los grupos es de 2 a 20 miembros, pero probablemente el promedio es de 3 a 8. Las cifras más grandes pueden reflejar dos o tres grupos familiares que se alimentan temporalmente juntos. Los grupos son muy cohesivos: las nutrias duermen, juegan, viajan y se alimentan juntas.

Los miembros del grupo comparten roles, estructurados en torno a la pareja reproductora dominante. La especie es territorial, con grupos que marcan sus áreas de distribución con letrinas, secreciones glandulares y vocalizaciones. Se ha reportado al menos un caso de cambio en la relación alfa, con un nuevo macho asumiendo el rol; no obstante no se determinó la mecánica de la transición.

Nutria enorme
Nutria enorme

Hábitats

La especie es anfibia, aunque principalmente terrestre, y se encuentra en ríos y arroyos de agua dulce, que generalmente se inundan estacionalmente, otros hábitats de agua incluyen manantiales de agua dulce y lagos permanentes de agua dulce.

Cuatro tipos específicos de vegetación hay en un arroyo importante en Surinam: bosque alto de ribera de río, bosque inundable de pantano mixto y bosque alto de pantano, bosque inundable de pantano bajo, e islas de pasto y praderas flotantes dentro de las áreas abiertas del arroyo en sí mismo.

Distribución

Un análisis del tamaño del rango de distribución en la estación seca para tres grupos de nutrias en Ecuador encontró áreas entre 0.45 y 2.79 kilómetros cuadrados (0.17 y 1.08 millas cuadradas). La nutria gigante altamente social tiene tamaños de área de distribución más pequeños de lo que se esperaría para una especie de su masa. Las densidades de población variaron con un alto de 1.2 kilómetros cuadrados reportado en Surinam y con un bajo de 0.154/km cuadrados encontrado en Guyana.

Alimentación

Esta nutria se alimenta principalmente de peces, incluyendo cíclidos, caracoles y bagres, además los restos de peces estudiado de las heces suelen ser de especies medianas que parecen preferir aguas relativamente poco profundas, en beneficio de la nutria gigante. Las especies de presas encontradas suelen ser también sedentarias, generalmente nadando distancias cortas, lo que puede ayudar a la nutria gigante en su depredación.

La caza en aguas poco profundas también ha resultado ser más gratificante, siendo la profundidad del agua de menos de 0,6 metros (2,0 pies) la que tiene la tasa de éxito más alta. La nutria gigante parece ser oportunista, capturando las especies más abundantes localmente. Si no hay peces disponibles, también capturará cangrejos, serpientes, e incluso pequeños caimanes y anacondas.

La especie puede cazar por separado, en parejas y en grupos, confiando en una visión aguda para localizar a sus presas. En algunos casos, la supuesta caza cooperativa puede ser incidental, como resultado de que los miembros del grupo pesquen individualmente en estrecha proximidad; la caza verdaderamente coordinada sólo puede ocurrir cuando la presa no puede ser capturada por una sola nutria gigante, como en el caso de las anacondas pequeñas y el caimán juvenil.

La nutria gigante parece preferir peces presa que generalmente están inmóviles en el fondo de los ríos en agua clara.

Depredadores

Las nutrias gigantes adultas que viven en grupos familiares no tienen depredadores naturales serios conocidos, sin embargo hay algunos relatos de caimanes negros en Perú y caimanes yacarés en el Pantanal que se alimentan de nutrias gigantes. Además, los animales solitarios y las crías pueden ser vulnerables a los ataques del jaguar, el puma y la anaconda, pero esto se basa en informes históricos, no en la observación directa.

Los cachorros son más vulnerables y pueden ser capturados por caimanes y otros grandes depredadores, aunque los adultos están constantemente atentos a las crías extraviadas y acosarán y combatirán a posibles depredadores.

Cuando está en el agua, la nutria gigante enfrenta el peligro de que los animales no se aprovechen estrictamente de ella: la anguila eléctrica y la raya son potencialmente mortales si se tropiezan con ellas, y la piraña puede ser capaz de morder al menos a una nutria gigante, como lo demuestra la cicatrización de varios ejemplares.

Aunque no tenga depredación directa, la nutria gigante debe competir con otros depredadores por los recursos alimenticios.

Lobo gargantilla
Lobo gargantilla

Reproducción

Las nutrias gigantes construyen madrigueras, que son agujeros excavados en las orillas de los ríos, usualmente con múltiples entradas y múltiples cámaras dentro. Dan a luz dentro de estas madrigueras durante la estación seca. En el Parque Estatal de Cantão, las nutrias cavan sus madrigueras reproductivas en las orillas de las lagunas a partir de julio, cuando las aguas ya están bastante bajas.

Dan a luz entre agosto y septiembre, y las crías emergen por primera vez en octubre y noviembre, que son los meses de menor concentración de agua y peces en los lagos y canales cada vez más escasos. Esto hace que sea más fácil para los adultos capturar suficientes peces para las crías en crecimiento, y para los cachorros aprender a capturar peces.

Todo el grupo, incluidos los adultos no reproductores, que suelen ser hermanos mayores de los cachorros de ese año, colabora para pescar suficientes peces para las crías. Los detalles de la reproducción de la nutria gigante y su ciclo de vida son escasos, no obstante los animales en cautiverio han proporcionado mucha de la información.

Las hembras parecen dar a luz durante todo el año, aunque en la naturaleza, los nacimientos pueden alcanzar su punto máximo durante la estación seca. El ciclo estral es de 21 días, con hembras receptivas a avances sexuales entre tres y 10 días. El estudio de especímenes cautivos ha encontrado que sólo los machos inician la cópula.

Las hembras tienen un período de gestación de 65 a 70 días, dando a luz de una a cinco crías, con un promedio de dos. Los machos participan activamente en la crianza de los cachorros y la cohesión familiar es fuerte; los hermanos mayores también participan en la crianza, aunque en las semanas inmediatamente posteriores al nacimiento, pueden abandonar temporalmente el grupo.

Los cachorros abren los ojos en la cuarta semana, empiezan a caminar en la quinta y pueden nadar con seguridad entre las 12 y las 14 semanas de edad. Son destetados a los nueve meses y comienzan a cazar con éxito poco después. El animal alcanza la madurez sexual a los dos años aproximadamente y tanto los machos como las hembras abandonan el grupo de forma permanente a los dos o tres años. Luego buscan un nuevo territorio para formar su propia familia.

Protección

Pteronura brasiliensis
Pteronura brasiliensis

El animal se enfrenta a una variedad de amenazas críticas. La caza furtiva ha sido durante mucho tiempo un problema, las estadísticas muestran que entre 1959 y 1969 sólo el Brasil amazónico representaba de 1.000 a 3.000 pieles al año.

La especie fue tan profundamente diezmada que el número bajó a sólo 12 en 1971. La implementación de la CITES en 1973 finalmente trajo consigo importantes reducciones en la caza, aunque la demanda no desapareció por completo: en la década de 1980, los precios de la piel alcanzaron los 250 dólares en el mercado europeo.

La amenaza ha sido exacerbada por la relativa intrepidez de las nutrias y su tendencia a acercarse a los seres humanos. La madurez sexual relativamente tardía y la compleja vida social del animal hacen que la caza sea especialmente desastrosa.

La UICN incluyó a la nutria gigante en la lista de “ peligro” en 1999; había sido considerada “vulnerable” en todas las listas anteriores desde 1982 cuando se dispuso por primera vez de datos suficientes. Está regulado internacionalmente bajo el Apéndice I de la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres (CITES): todo el comercio de especímenes y partes es ilegal.

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