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Nutria Marina: Alimentación, Hábitat, Depredadores Y Más

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La nutria marina (Enhydra lutris) es una nutria grande de la familia de las nutrias que vive en el Pacífico Norte, desde el norte de Japón (isla de Hokkaidō) hasta California, Kamchatka, Aleutianos y Alaska. Es la más acuática y masiva de las nutrias (puede alcanzar los 45 kilos), pero también la única que puede vivir permanentemente en el mar.

Nutria Marina

La nutria marina o de mar no debe confundirse con el gato de mar (Lontra felina), también llamada gato marino o chungungo, que vive a lo largo de las costas de Perú y Chile y necesita refugios en tierra.

También ocurre a veces que algunas nutrias de agua dulce, como la nutria europea, hacen incursiones en el mar (el caso es incluso bastante frecuente en algunos países como Irlanda), pero sus cuerpos no están adaptados a estancias largas. Las nutrias marinas son la única especie del género Enhydra.

Nutria Marina
Nutria Marina

Características

El color de la nutria varía de marrón rojizo a negro. El pelaje es particularmente denso (tiene de 140 000 a 170 000 pelos por centímetro cuadrado), aísla al animal y mantiene una capa de aire bajo los pelos, creando una barrera efectiva entre el agua y la piel. El manto del animal está formado por pelos largos, brillantes, gruesos y resistentes: tarros.

También tiene pelos cortos, muy densos y finos: el relleno. La nutria cubre sus cabellos con la secreción de glándulas cutáneas grasas, que los impermeabilizan temporalmente, y deben ser reaplicados regularmente. El tiempo que pasa impermeabilizando su piel junto a la nutria de mar es de varias horas al día.

La capa impermeabilizada (especialmente el relleno) retiene muchas de burbujas de aire que proporcionan aislamiento térmico (la piel permanece más o menos seca). En los jóvenes, la cantidad de aire es tal que no pueden bucear o fluir, lo cual es esencial porque no pueden nadar al nacer. Las nutrias tienen una cola bastante corta, gruesa y musculosa, que sirve como timón.

Los machos pueden alcanzar un peso máximo de 45 kilogramos y una longitud de hasta 1,5 metros. Sin embargo, el promedio es de más de treinta kilogramos para los machos. Las hembras son más pequeñas (un poco más de 1 metro), a veces sólo 70 centímetros, con un peso medio de unos 23 kilogramos.

Las hembras sólo tienen dos ubres. Los dos caninos superiores del animal son muy poderosos y significativamente más grandes que los otros dientes. Los dos caninos inferiores también son de buen tamaño, pero más pequeños. Los molares son robustos, probablemente una adaptación a un alimento parcialmente compuesto de conchas. Además las nutrias tienen una vida relativamente larga: de hasta 23 años en estado silvestre (de 15  a  20 años en promedio).

Clasificación

La vida del animal es en el mar, un mar templado (California) a frío (Alaska, Kamchatka) cuya temperatura varía a menudo entre 1 y 13°C solamente. La nutria tuvo que desarrollar adaptaciones muy particulares para sobrevivir en tal ambiente, especialmente en términos de su pelaje.

La especie Enhydra lutris fue descrita por primera vez en 1758 por el naturalista sueco Carl von Linné (1707-1778) y el género de un solo tipo Enhydra en 1822 por el zoólogo y geólogo escocés John Fleming (1785-1857). Los autores identifican tradicionalmente tres subespecies.

Dos Nutrias Marinas
Dos Nutrias Marinas

Comportamiento

Las nutrias marinas pueden estar solas o vivir en grupos, estos animales son generalmente muy sociales, y se han encontrado grupos de hasta 2.000 ejemplares en Alaska.  En California, donde la población es más pequeña, los grupos oscilan entre 10 y 100 ejemplares. Los grupos suelen estar separados sexualmente, y los grupos de machos suelen ser más grandes que los de hembras.

En la superficie, las nutrias de mar nadan a menudo sobre sus espaldas.  Se puede suponer que se trata de una adaptación a la vida en agua fría. Esta posición mantiene la punta del hocico y las piernas fuera del agua.  Estas áreas del cuerpo están libres de pelo (pero sólo representan el 1% de la superficie corporal).

Las nutrias cambian a una postura ventral cuando quieren nadar más rápido, por ejemplo en una situación de escape. Descansan sobre sus espaldas envolviéndose en las gigantescas hojas de las algas, lo que les permite flotar mientras comen o duermen. Las hembras tienen una esperanza de vida más larga que los machos, con una esperanza de vida de 15 a 20 años, mientras que los hombres viven sólo de 10 a 15 años.

Hábitats

La población original probablemente ascendía a cientos de miles (estimada entre 150 000 y un millón). El número de subespecies es difícil de determinar, pero hay tres hoy en día. Dada la importancia de la destrucción de la población, es posible que algunas subespecies hayan desaparecido antes de ser descritas.

Las poblaciones de su área de distribución practicaban la caza tradicional, que está documentada arqueológicamente, y que puede haber dado lugar a antiguas desapariciones locales. Sin embargo, fue la gran cacería que se organizó entre 1741 y 1911 la que llevó a la casi desaparición de la especie.

En los siglos XVII y XVIII, Rusia estaba muy involucrada en el comercio de pieles de las martas. El zar Pedro el Grande quería desarrollar esta actividad económica y encontrar nuevas poblaciones para cazar. Los cazadores rusos se establecieron en Siberia cada vez más lejos, hasta Kamchatka, una península rica en sable, pero donde también se encontraron nutrias marinas.

Distribución

El hábitat de la nutria marina se originó desde el norte de Japón (Hokkaidō) hasta el norte de México (Península de Baja California), siguiendo la costa del norte de Asia, las Islas Aleutianas y luego la costa del Pacífico de Norteamérica.

Nutria madre
Nutria madre

Alimentación

Las nutrias marinas llegan a la costa siempre que es posible, especialmente para protegerse de las tormentas, pero no las necesitan realmente, ni siquiera para la reproducción, que es en gran medida acuática, desde la concepción hasta el nacimiento. Cerca de áreas densamente pobladas (como California), algunas poblaciones de nutrias nunca o casi nunca llegan a tierra.

Los datos contradictorios sobre los movimientos de las nutrias marinas sugieren que sus movimientos (o la falta de ellos) dependen de la disponibilidad de recursos alimentarios. Por lo general, sólo se mueven de 1 a 2 kilómetros por día, y tienen territorios que pueden superar los 5 km². La nutria de mar es un animal de día. La mayor parte del día se dedica a asearse y a buscar comida.

¿Qué come la nutria marina?

La búsqueda de alimento es más intensa en la mañana y en la noche (alimentación crepuscular). La nutria toma su presa del fondo marino, las inmersiones son bastante cortas, generalmente no duran más de 90 segundos, pero pueden alcanzar los 4 ó 5 minutos.

Los alimentos están compuestos en gran parte por varias especies de bivalvos, caracoles, quitones, cangrejos, estrellas de mar, erizos de mar e incluso, y a veces peces. Parece haber variaciones geográficas en la dieta del animal. Mientras que los peces parecen ser un contribuyente relativamente marginal a las aguas norteamericanas, serían importantes “en partes de las Islas Aleutianas y de las Islas del Comandante, así como en las Islas Kuriles”.

En aguas oscuras o sucias, detecta a su presa con la ayuda de las vibraciones, gracias a sus bigotes sensibles que adornan sus mejillas. Como resultado de esta alimentación, que vive principalmente en el fondo, la nutria de mar no tiene realmente una temporada de reproducción, pero se observan picos entre mayo y junio en las poblaciones del norte, y entre enero y marzo en las poblaciones del sur.

Depredadores

Los depredadores naturales de la nutria son las orcas, los tiburones, pero también algunas aves, como el águila (que ataca principalmente a los ejemplares jóvenes), o incluso depredadores terrestres excepcionales, como el coyote (cuando llegan a tierra). Las orcas no serían una causa significativa de muerte en Colombia Británica.

En contraste, la depredación de orcas puede ser significativa en el oeste de Alaska, donde las dramáticas disminuciones están afectando actualmente a la población de nutrias marinas sugieren que, debido a las dramáticas disminuciones en las poblaciones de focas y lobos marinos como resultado del cambio en el ecosistema a gran escala, los mamíferos que se alimentan de orcas han comenzado a atacar a las nutrias marinas y son la causa de la disminución observada en la población.

La depredación por el gran tiburón blanco es una de las principales causas de mortalidad de las nutrias de mar y ha aumentado con el tiempo, particularmente durante el período de disminución reciente y actual de esta población de nutrias marinas. Las tormentas y la falta de alimentos también pueden causar pérdidas significativas dentro de los grupos.

Nutria grande marina
Nutria grande marina

Reproducción

No hay una verdadera temporada de reproducción, pero los picos se producen entre mayo y junio en las poblaciones del norte y entre enero y marzo en las poblaciones del sur. Los machos tienen múltiples parejas femeninas, pero no tienen una vida en común. Los machos y las hembras se acercan durante el tiempo de celo de la hembra. Las hembras evitan a los machos fuera de este período.

Durante la temporada de calor, los machos defienden sus territorios; muy rara vez hay peleas reales, la mayoría de los conflictos se resuelven mediante la intimidación. Las hembras adultas tienen cicatrices características del hábito de los machos de mantener la cabeza entre las mandíbulas durante la reproducción.

Cuando los machos y las hembras se cortejan, nadan rápidamente y se sumergen juntos, con el macho haciendo sacacorchos en el agua. Durante el apareamiento, el macho muerde a la hembra en el cuello, cabeza o nariz, dejándola con cicatrices.

La gestación dura de 4 a 6 meses, aunque puede extenderse de varios días a un año si el óvulo fertilizado no se hunde inmediatamente en la pared uterina. Durante este período de suspensión, el huevo no se desarrolla.

La gestación suele terminar con un solo parto. Los gemelos son una rareza, y por lo general sólo uno de ellos sobrevive. Los recién nacidos pesan de 1,5 a 2,3 kilogramos, tienen los ojos abiertos y el pelo ya de por sí grueso, para flotar y sobrevivir en agua fría.

Los nacimientos pueden tener lugar en tierra con transporte rápido de jóvenes al agua, o directamente en el mar. El número de nacimientos en el mar es mayor entre las nutrias de California que entre las dos subespecies del norte.

Las crías pueden asimilar los alimentos sólidos muy pronto después de nacer. Son de color amarillo pardusco y permanecen permanentemente cerca de la madre, de la que dependen durante seis meses o más. La madre enseña a los pequeños a cazar, bucear y arreglarse eficazmente.

Por lo general las nutrias marinas tienen una cría cada año o cada dos años. Comienzan a bucear alrededor de los 2 meses de edad. Permanecen con la madre de 5 a 8 meses después del nacimiento.

Protección

Nutrias en la naturaleza
Nutrias en la naturaleza

Con la desaparición de la presión de los comerciantes de pieles con el interés comercial de la caza, la nutria de mar fue protegida en 1911 por el “International Fur Seal Treaty“, ratificado por Estados Unidos, Rusia, Japón y Gran Bretaña, en un momento en el que muchos pensaban que ya estaba condenada. Este tratado fue uno de los primeros en organizar la protección de especies a nivel internacional.

Las nutrias están ahora presentes en casi toda su área de distribución anterior, pero en una forma mucho menos densa. En la práctica, sólo la mitad de las aguas donde vivían anteriormente tienen nutrias, y la subespecie de California sigue estando muy amenazada.

Hoy en día, las distintas poblaciones son estables, aumentando o disminuyendo lentamente (dependiendo de la zona). La tendencia general en 2007 parece ser de lento aumento. Donde se observan regresiones, una de las hipótesis planteadas es la de una depredación mucho mayor por parte de las orcas, así como diversas amenazas humanas.

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