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Oso Negro Americano: Características, Alimentación Y Vida

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El oso negro americano (Ursus americanus), o simplemente oso negro, es una especie depredadora que pertenece a las familia de los osos que vive en Norteamérica. En su tierra natal se le llama en su mayoría oso negro o Baribal. En comparación con el oso pardo más temido, el oso negro es considerado menos peligroso.

El baribal u oso negro de Amarice se diferencia del oso pardo por su suave pelo negro y su tamaño más pequeño. El macho adulto alcanza una longitud de hasta los dos metros, el ejemplar más grande conocido fue abatido en Wisconsin en 1885 y pesaba 363 kilogramos. Las hembras son más pequeñas de una altura promedio de un metro y medio.

Oso negro americano

El Baribal u oso negro (Ursus americanus) es un mamífero que pertenece a la familia de los osos.  Es el oso norteamericano más común, extendido desde el norte de Alaska (Parque Nacional Denali) y Canadá hasta el centro de México (Nayarit y Tamaulipas) y desde el Atlántico hasta la costa del Pacífico. Se encuentra en 39 de los 50 estados de los Estados Unidos y en todas las provincias canadienses.

El pelaje del oso negro americano es brillante, negro puro, con una mancha ligera en la cara y a veces en el pecho, pero también se conocen otras variantes de coloración. El más común es una variedad de tonos marrones; estos tipos de osos son típicos de Canadá en el oeste de Manitoba y de los Estados Unidos en el oeste del río Mississippi. A veces los osos negros y marrones se pueden encontrar en la misma camada.

Oso Negro de América
Oso Negro de América

Características

Los osos negros americanos tienen el físico típico de los osos. El torso es enorme, las extremidades poderosas. Cada una de las patas tiene cinco fuertes garras, que los osos utilizan para desgarrar, cavar y trepar. La cola es como con todos los osos sólo un muñón corto. La cabeza grande se caracteriza por su hocico largo y sin pelo largo, los ojos son pequeños y las orejas son redondas y erectas.

Poseen longitud del tronco de la cabeza de 1,5 a 1,8 metros, una altura de los hombros de hasta 91 centímetros y un peso promedio de unos 100 kilogramos, además existe una clara diferencia de peso entre los sexos: mientras que las hembras pesan entre 40 y 230 kilogramos (promedio: 80 kilogramos), los machos pesan entre 50 y 400 kilogramos (promedio: 120 kilogramos).

A pesar de su nombre, no todos los osos negros americanos son negros. También hay variantes gris plateado y marrón rojizo, y algunos Baribal tienen un color de pelo diferente. La coloración de la piel está relacionada con el hábitat: mientras que los animales que viven en bosques densos con climas más fríos (en el norte y el este del área de distribución) tienden a ser negros, los osos negros en las partes sur y oeste del área de distribución, que viven en terrenos abiertos y más secos, tienen un color más bien marrón.

Las características que distinguen al oso negro americano del oso pardo son la falta de una joroba muscular en el cuello, la frente más plana, las garras más cortas de las patas delanteras y las patas traseras más cortas, además de la talla más pequeña. En los osos negros, la región desde la nariz hasta el hocico es también de un color más brillante que en los osos pardos.

Comportamiento

Los osos negros americanos son predominantemente activos al atardecer en la naturaleza. Sin embargo, los tiempos de actividad son diferentes según la estación del año, en momentos de mayor demanda de alimentos también van en busca de comida durante el día. La interacción con los humanos puede cambiar su ritmo de vida.

En los lugares donde se alimentan, suelen estar activos durante el día, donde pueden llegar a los cubos de basura o a las instalaciones de almacenamiento, y a menudo salen por la noche.

Como otros osos, hibernan durante los meses fríos en una madriguera que han cavado ellos mismos, en una cueva o a veces en un hoyo. Su frecuencia respiratoria y su frecuencia cardíaca disminuyen significativamente, pero su temperatura corporal baja sólo entre 4 y 7°C, y son relativamente fáciles de despertar, por lo que no hablamos de una verdadera hibernación. El tiempo y la duración de la hibernación dependen del hábitat, en regiones frías puede durar de septiembre a mayo.

Durante el período de descanso, no consumen alimentos ni líquidos, tampoco orinan ni defecan. Durante este tiempo pierden entre el 23 y el 30 % de su peso corporal, este porcentaje es ligeramente superior en las hembras lactantes. Si en otoño se dispusiera de una cantidad suficiente de alimento, todavía se verían sobre una cantidad suficiente de grasa corporal después de la hibernación.

La pérdida de peso suele durar hasta que las bayas maduran en verano u otoño. Como regla general, encuentran alimentos tan ricos en calorías en su hábitat que forman reservas de grasa para la hibernación.

Comportamiento social y territorial

Como todos los osos, los osos negros americanos viven en solitario. Sin embargo, en las zonas con una rica oferta de alimentos, decenas de animales a veces se juntan. El tamaño del recinto depende, entre otras cosas, de la oferta de alimentos, del sexo y del hábitat.

Los territorios de las hembras son generalmente más pequeños. Así que los precintos son grandes en el estado federal estadounidense de Washington sólo 500 hectáreas (machos) respectivamente 200 hectáreas (hembras), en otras partes de los Estados Unidos 10.000 a 20.000 respectivamente 2000 a 4000 hectáreas y en el norte de Canadá hasta 100.000 hectáreas.

Los territorios pueden solaparse, especialmente el de un macho con el de varias hembras, pero los animales todavía se evitan entre sí fuera de la época de apareamiento. Los osos negros a menudo emprenden migraciones extensas en áreas prístinas.

Oso en un árbol
Oso en un árbol

Hábitats

Los osos negros viven en varios hábitats, pero necesitan suficiente alimento y vegetación, estos animales viven principalmente en bosques con un sotobosque muy denso, pero a veces habitan en terrenos abiertos como praderas y tundra, especialmente donde no hay osos pardos.

Distribución

La zona de distribución de los osos negros americanos cubre gran parte de Norteamérica. Viven en casi toda Alaska y Canadá, con excepción de la parte más septentrional, en la zona central de los Estados Unidos (los 48 estados contiguos), también están muy extendidos y sólo faltaban originalmente en la parte suroeste del país, se sabe que en México, se dan sobre todo en la zona de las cordilleras Sierra Madre Oriental y Sierra Madre Occidental.

Con la colonización del continente por los europeos, su área de distribución cambió un poco. Por un lado, su número en la parte oriental y meridional de los Estados Unidos, densamente poblada, ha disminuido claramente; a menudo sólo hay poblaciones relictas. Por otro lado, han ganado una ventaja a través de la exterminación a gran escala del oso pardo, que era un competidor alimenticio superior al Baribal y también a los enemigos de la comida, e inmigraron a nuevos hábitats.

Hoy en día, son comunes en todas las provincias de Canadá, en 39 estados de los Estados Unidos y en México. La American Bear Association estima que su población actual es de 286,600 a 328,000 animales sólo en los Estados Unidos y más de 600,000 en Norteamérica.

Alimentación

Como la mayoría de los osos, los osos negros americanos son omnívoros. Sin embargo, las plantas representan más del 75 por ciento de su alimento, incluyendo frutas, bayas, nueces, pastos y raíces. Aunque los osos, a diferencia de otros carnívoros, tienen un intestino prolongado, tienen dificultad para evaluar completamente las plantas de bajo contenido de nutrientes.

Los osos negros americanos, al igual que otros osos, comen principalmente plantas que están completamente maduras y son fácilmente digeribles. Sin embargo, en primavera, estos alimentos aún no están disponibles. Luego prefieren comer plantas que aún tienen un bajo contenido de celulosa. Cuando los osos negros comen alimentos de origen animal, suelen estar formados por insectos como hormigas, avispas de cabeza corta, abejas o termitas, así como por larvas de insectos.

Los ungulados adultos grandes generalmente sólo se convierten en presa de los osos negros cuando están enfermos o heridos. Pequeños mamíferos como ardillas, marmotas y otros roedores, así como aves y lagartos completan la dieta de este animal. En el momento de la migración del salmón, los peces también representan una parte del espectro alimentario de los osos negros.

Un oso negro en la naturaleza
Un oso negro en la naturaleza

Depredadores

Los enemigos naturales de Baribal o del oso negro americano son los osos pardos, los lobos y los pumas. En los lugares donde el número de osos pardos ha disminuido, el número de osos americanos ha aumentado. Los depredadores más pequeños, como los coyotes, pueden cazar osos en especial los heridos y los pequeños. En el sur de los Estados Unidos, los osos negros a veces pueden ser atacados por grandes caimanes del Mississippi.

El oso negro es una bestia relativamente bondadosa que es mucho más inofensiva que un oso pardo. Al menos evita encontrarse con un hombre y, aunque esté herido, prefiere huir antes que atacar. A pesar de su apariencia pesada y torpe, el oso negro es un animal móvil, fuerte, ágil y enérgico que corre rápido, nada bien y trepa en los árboles. Las garras de este animal están adaptadas principalmente para la escalada.

Reproducción

La temporada de apareamiento suele durar de junio a julio. Para ello, los animales se reúnen en parejas de corta duración y realizan el apareamiento varias veces. Al igual que con los tipos de otros osos, se produce un retraso en la nidificación con los osos negros americanos, es decir, el óvulo fecundado permanece libre en el útero durante algún tiempo.

La Nidación tiene lugar sólo al principio del silencio invernal, generalmente en noviembre o diciembre. Por lo tanto, la duración es de aproximadamente 220 días entre la combinación y el nacimiento.

Durante el silencio invernal, generalmente en enero o febrero, pueden nacer cinco crías, pero normalmente dos o tres jóvenes vienen al mundo. Los recién nacidos son ciegos y parecen desnudos, aunque están cubiertos por una fina piel. Su peso oscila entre 225 y 330 gramos y, como todos los osos, se encuentran entre los mamíferos superiores con mayor diferencia de peso entre su madre y su camada.

Son destetados cuando tienen entre seis y ocho meses de edad, pero permanecen con su madre al menos hasta la segunda primavera. Esto puede reproducirse entre uno y cuatro años después del nacimiento. Las hembras  alcanzan la madurez sexual a una edad promedio de cuatro a cinco años, los machos un año después. Tanto el momento en que se alcanza la madurez sexual como el número y tamaño de las camadas están fuertemente influenciados por su estado nutricional.

Además de los humanos, el oso pardo es el mayor enemigo del oso negro americano. Pumas, coyotes, lobos y también osos negros machos ocasionalmente matan a los jóvenes. Por lo tanto, los osos negros jóvenes trepan a los árboles en caso de peligro inminente. Esta capacidad ya la controlan los jóvenes cuando sólo tienen unas pocas semanas de vida. Son capaces de escalar muy alto y de permanecer en ramas muy finas, que ya no pueden soportar el peso de un oso negro adulto.

Muestran este comportamiento hasta una edad de un año. Los osos mayores, por otro lado, raramente trepan a los árboles. Muestran este comportamiento sobre todo, si se logran ver perros de caza o una manada entera.

Protección

Ursus americanus
Ursus americanus

Los osos negros americanos fueron y son cazados por los humanos por varias razones. Esto incluye el miedo a los animales que pastan y a la destrucción de las tierras de cultivo y las colmenas, la necesidad de pieles y carne, y la caza deportiva. Los estudios han demostrado que los daños a los animales que pastan son insignificantes, pero que también pueden causar daños a los campos agrícolas.

La caza deportiva está muy extendida; según una estimación de 1995, cada año se matan alrededor de 40.000 animales. El uso de la piel de oso y la carne ha disminuido en gran medida en la actualidad; esta fue la razón más importante para que los indios cazaran. Las gorras de piel de oso, que pertenecen al uniforme de desfile de los diferentes regimientos británicos, se fabrican sin embargo hasta hoy a partir de la piel de los osos negros canadienses.

Por primera vez en los EE.UU. en 2016, las exitosas protestas del protector de animales Adam Sugalski en Florida cancelaron la caza del oso negro durante tres años. Alrededor de 600 osos eran cazados cada año en Florida por cazadores aficionados, lo que causaba aversión entre la población, ya que muchos cazadores actuaban muy poco profesionalmente y, entre otras cosas, también cazaban indiscriminadamente osos hembras lactantes y sus crías. El objetivo de Sugalski es enseñar a la población de las zonas con poblaciones de osos negros a manejar mejor a los animales.

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