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Osos Hormigueros: Características, Alimentación Y Más

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El Oso hormiguero (Vermilingua) pertenece a un suborden de mamíferos de dientes incompletos, incluyendo dos familias de osos hormigueros. El suborden incluye 3 géneros modernos de osos hormigueros: hormigueros gigantes, tamandúes y osos hormigueros enanos, así como 3 géneros extintos. La rama evolutiva de los osos hormigueros se ha aislado hace unos 30 millones de años.

Los osos hormigueros se encuentran en el grupo de los osos, mas este animal no se encuentra emparentado con los grandes osos, solo tienen en común el nombre. Se alimentan de pequeños insectos. Todos los osos hormigueros comen hormigas, comen además termitas. Las hormigas gigantes y enanas son las principales protagonistas de la vida nocturna, el oso hormiguero puede ser activo tanto de noche como de día.

Los osos hormigueros no saben cómo trepar a los árboles y llevar sólo un estilo de vida terrestre, estos osos llevan un estilo de vida mixto de madera terrestre, y los osos hormigueros enanos viven exclusivamente en los árboles.

Osos hormigueros

Los osos hormigueros forman un suborden con diez tipos, distribuidos en tres tipos, del grupo de mamíferos Pilosa. Característico de este grupo de animales es el hocico alargado y tubular, el denso recubrimiento de pieles y las potentes garras en las patas delanteras. Su nombre se debe a su manera de nutrirse con la especialización en insectos formadores de colonias en el suelo especialmente. Estos animales suelen vivir en sus propios recintos y las hembras traen una cría al mundo por cada nacimiento.

El hábitat de los osos hormigueros se extiende sobre América del Sur y central. Sus siguientes parientes son los perezosos (Folivora). La historia tribal se remonta al informe fósil sobre el Bajo Mioceno hace aproximadamente 20 millones de años. Sin embargo, desde el punto de vista de la genética molecular, se puede suponer un origen mucho más temprano. Las poblaciones de cada una de las especies de oso hormiguero, con la excepción del oso hormiguero grande, todavía no están en peligro.

Características

Vermilingua
Vermilingua

Los osos hormigueros son mamíferos pequeños y medianos que alcanzan una longitud de cabeza-torso de 18 a 140 centímetros. La cola es larga, y alcanza por lo menos la longitud del cuerpo restante, parcialmente sin embargo también más, es típica además, con lo que esto funciona como órgano de agarre con algunos representantes. Además de la altura, también el peso de los distintos tipos varía considerablemente, desde los únicos 250 gramos de osos hormigueros enanos pesados (Cyclopes) hasta el oso hormiguero grande (Myrmecophaga tridactyla), que puede pesar más de 50 kilogramos, desde los únicos 250 gramos.

Todos los osos hormigueros son extremadamente peludos. Una característica de estos animales es la cavidad bucal desdentada, que alberga una lengua larga y sólo posee una pequeña abertura bucal. Los ojos son relativamente pequeños, al igual que las orejas, que suelen tener una forma redondeada.

Las extremidades de forma poderosa llevan unas garras muy largas y afiladas en la parte delantera de los dedos de las patas. Estos sirven para abrir las construcciones de termitas y para la defensa de los enemigos. El número de las garras grandes varía según el tipo: dos con los osos hormigueros enanos, tres con los osos hormigueros grandes y cuatro con los yurumíes. Las garras de las patas traseras son menos distintivas.

Particulares craneales

Para los osos hormigueros es característico el cráneo plano con un rostro notablemente alargado y redondeado, que se desarrolla más claramente en el oso hormiguero grande. A través de esta región de hocico extendido, el hueso de la nariz posee un estiramiento parcialmente claro. Otras características típicas son la base abollada del cráneo, los arcos cigomáticos en gran parte retraídos y el único hueso intermaxilar débilmente desarrollado.

En la parte anterior de la cavidad nasal puede producirse una formación ósea adicional, conocida como septomaxilla. Esta osificación, que resulta de una membrana y también se encuentra en otros animales articulares secundarios, sólo se encuentra en mamíferos y reptiles más viejos. Además, la cápsula cerebral es relativamente pequeña y el hueso lagrimal está bien desarrollado. La mandíbula inferior tiene generalmente una estructura elegante, similar a un gancho.

Rasgos esqueléticos

La columna vertebral del animal tiene algunas características especiales. Hay entre 15 y 18 vértebras torácicas y entre dos y tres vértebras lumbares, un número mayor que en los armadillos correspondientes. Son típicas sobre todo las articulaciones xenartríticas (articulaciones secundarias), que dan nombre a los animales articulares secundarios de superorden (Xenarthra) y que se encuentran en los procesos articulares laterales (Zygapophysen) de las vértebras torácicas posteriores y lumbares.

Debido a esta posición de las superficies adicionales de la articulación, las vértebras anteriores y posteriores están más fuertemente enredadas. En comparación con los armadillos, perjudican el movimiento de la columna vertebral con más fuerza debido a su posición especial e impiden movimientos verticales y laterales más claros de la columna vertebral posterior, que en los armadillos está adicionalmente mejor protegida por el caparazón como el de una de tortuga.

Sin embargo, esto ayuda a los osos hormigueros a ponerse de pie como los armadillos en las patas traseras cuando comen o en el caso de defensa le sirve y también a mantener el peso corporal. Más típico en el esqueleto del cuerpo son las costillas en parte claramente ensanchadas y la ausencia del tercer trocánter como lugar de acercamiento al músculo en el hueso del muslo.

Órganos internos

El estómago de los osos hormigueros es de una constitución sencilla, a la entrada del colon hay dos pequeños apéndices. El útero de las hembras de oso hormiguero también tiene una estructura simple y en parte tiene forma de pera. Con la yurumíe preñada, el útero llega a medir hasta 13 centímetros de largo.

Se asemeja en se constitución al de la perezosa relacionada, sin embargo, está diseñado desviándose del de algunos representantes de los armadillos. Los testículos de los machos se encuentran dentro de la manta estomacal, el pene es corto y girado hacia atrás en la condición no excitada. Tiene una forma cónica y un pliegue central.

Lengua

Un órgano muy prominente es la lengua, que puede alcanzar una longitud de hasta 60 centímetros en el oso hormiguero grande y está cubierta con secreciones pegajosas para una mejor alimentación. Se aplana en los osos hormigueros enanos, en todos los demás osos hormigueros la lengua es redonda en la sección transversal. La superficie es áspera por las papilas cónicas, faltan las papilas gustativas en forma de hongo y hoja.

La lengua puede ser completamente retraída en la boca, pero puede estar sujeta a lesiones frecuentes debido a su longitud y uso en la alimentación. A diferencia de otros mamíferos, que dependen mucho de su lengua, la misma no está conectada al hueso hioides, sino que se adhiere al esternón.

Clasificación

Los osos hormigueros (Vermilingua) forman un suborden dentro del superorden de los animales conjuntos secundarios (Xenarthra). Aunque el superorden de los animales de las articulaciones suprarrenales comprende sólo unas pocas especies, es muy diverso y sus miembros comparten las articulaciones xenartríticas de la columna vertebral.

Los Xenarthra representan una de las cuatro líneas principales de los mamíferos superiores y son al mismo tiempo el grupo hermano de los otros tres, que se resumen en Epitheria. La única área de distribución natural de los ejemplares Xenarthra es el doble continente americano. En el informe fósil, el origen de los animales articulares secundarios se remonta al menos al paleozoico hace más de 55 millones de años, pero según los análisis de ADN, es posible que todavía se encuentre en el período cretácico tardío.

Dentro de los animales de las articulaciones laterales, los siguientes parientes de los osos hormigueros son los perezosos (Folivora), con quienes forman un parecido de los brazos y que pertenecen al orden Pilosa. Ambos grupos se separaron hace unos 58 millones de años, como lo demuestran las investigaciones de genética molecular. Los brazos dentales forman el taxón hermano del Cingulatán, que reúne a los armadillos (Dasypoda) y sus parientes extintos como los Glyptodontidae.

Dentro de los osos hormigueros se distinguen hoy en día dos familias, en las que los Ciclopédidos son monotípicos y con los osos hormigueros enanos (Cíclopes) sólo se incluye un género con actualmente siete especies. Los Myrmecophagidae consisten en dos géneros con Myrmecophaga y Tamandua.

Según los análisis de genética molecular, la división de las dos familias tuvo lugar ya en el Eoceno Medio hace unos 38 millones de años, la diversificación de los mirmecofágidos en las líneas actuales tuvo lugar mucho más tarde, es decir, hace unos 10 a 13 millones de años en el Alto Mioceno.

Comportamiento

Los tipos de osos hormigueros actuales difieren claramente en su comportamiento general: Mientras que los osos hormigueros enanos son puros habitantes de los árboles y viven predominantemente en los bosques, el oso hormiguero grande vive exclusivamente en el suelo y prefiere paisajes abiertos como las sabanas.

Los yurumíes viven tanto en el suelo como en los árboles, los osos hormigueros son predominantemente solitarios, que se unen sólo para la reproducción.  Además, mantienen territorios, que pueden ser bastante grandes de vez en cuando y alcanzar extensiones de algunas hectáreas de hasta varios kilómetros cuadrados de tamaño.

Hábitats

Los osos hormigueros están muy extendidos sólo en América y viven en América del Sur, al este de los Andes, donde también tienen su origen, y en la estrecha franja costera al oeste de la cordillera, así como en América Central, hasta el sur de México.

Alcanzaron su área de dispersión septentrional sólo después de la aparición del puente terrestre entre América del Norte y América del Sur en el Istmo de Panamá y el gran intercambio faunístico americano, que comenzó en el Plioceno hace aproximadamente 3 millones de años, conectado con él, después de la aparición.

El hábitat comprende principalmente tierras bajas, pero también alturas de montaña de hasta 2000 metros. Los osos hormigueros habitan los bosques, principalmente las selvas tropicales, así como los pastizales abiertos y los paisajes de sabanas.

Distribución

Está ampliamente distribuido en América del Sur y Central, frecuentando las sabanas húmedas bajas, a lo largo de las orillas, y en las profundidades de los bosques húmedos, pero en ninguna parte es abundante.

Alimentación

La comida de los osos hormigueros consiste casi exclusivamente de hormigas y termitas y es rastreada principalmente por el sentido del olfato. Con sus garras, rompen las construcciones de estos animales y la lamen con su lengua larga.

Debido a la defensa química de los insectos, un oso hormiguero suele quedarse muy poco tiempo en una construcción de las hormigas y luego busca una nueva.  Ocasionalmente también se consumen materiales vegetales como las frutas.

Depredadores

Como enemigos naturales se pueden encontrar los felinos grandes y los pájaros rapaces suelen aparecer y llevarse especialmente a los más pequeños.  Los animales amenazados se enderezan en las patas traseras y se defienden con las garras afiladas de las patas delanteros.

Oso hormiguero
Oso hormiguero

Reproducción

No se sabe mucho sobre la reproducción de los osos hormigueros.  El estado de gestación dura de 120 a 190 días según algunas informaciones, las hembras suelen traer al mundo solo a una cría.  Estos pequeños osos hormigueros  se montan en la espalda de la madre en los meses siguientes.

Los ejemplares que viven en los árboles dejan a los jóvenes también a veces durante la búsqueda de alimento en una rama protegida, con una bifurcación detrás. Los osos hormigueros grandes son sexualmente maduros a los tres o cuatro años, con los otros tipos esto no se conoce, y se cree que es poco la esperanza de vida en el medio silvestre

Protección

Nueve de las diez especies recientes de oso hormiguero pertenecen a los mamíferos menos amenazados, a los que contribuyen su gran área de distribución y su relativa modestia. Sin embargo, la deforestación y las actividades humanas tienen un impacto local en las poblaciones.

En algunas regiones, los incendios forestales y los incendios forestales también pueden afectar a las poblaciones locales, y algunos animales pueden ser víctimas de accidentes de tráfico. La UICN sólo clasifica al Oso hormiguero como “vulnerable“, a las otras nueve especies se encuentran como “menos preocupante“.

 

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