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Panda Gigante: Alimentación, Distribución, Hábitat Y Más

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El panda gigante (Ailuropoda melanoleuca), también llamado oso panda, es un mamífero familia de los osos que habita bosques de bambú en las montañas de China central. Su llamativa capa de blanco y negro, combinada con un cuerpo voluminoso y un rostro redondo, le da una apariencia cautivadora que lo ha hecho atractivo para la gente de todo el mundo. Según la Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN, se cree que menos de 1 900 pandas permanecen en estado silvestre.

Panda gigante

El panda gigante (Ailuropoda melanoleuca), también conocido como oso panda o simplemente panda, es un oso nativo del centro sur de China, fácilmente reconocible por las grandes manchas negras distintivas alrededor de sus ojos, sobre las orejas y a través de su cuerpo redondo. El nombre de “panda gigante” se utiliza a veces para distinguirlo del panda rojo.

Aunque pertenece al orden de los Carnívoros, el panda gigante es un folívoro, con brotes y hojas de bambú que representan más del 99% de su dieta. Los pandas gigantes silvestres ocasionalmente comen otras hierbas, tubérculos silvestres, o incluso carne en forma de aves, roedores o carroña.

Características

Hermoso Oso Panda
Hermoso Oso Panda

El panda gigante tiene un exuberante pelaje blanco y negro, los ejemplares adultos miden alrededor de 1,2 a 1,9 metros (de 4 a 6 pies) de largo, incluyendo una cola de aproximadamente 10 a 15 centímetros (de 3,9 a 5,9 pulgadas), y 60 a 90 centímetros (de 2.0 a 3.0 pies) de altura en el hombro.

Los machos pueden pesar hasta 160 kilogramos (350 libras). Las hembras (generalmente son un 10 a 20% más pequeñas que los machos) pueden pesar tan poco como 70 kilogramos (150 libras), pero también pueden pesar hasta 125 kilogramos (276 libras). El peso promedio del adulto es de 100 a 115 kilogramos (de 220 a 254 libras).

Un panda gigante de 110,45 kilogramos (243,5 libras) tiene una enorme fuerza de mordida en los dientes caninos de 47 newtons y un cociente de fuerza de mordida de 292. Otro estudio tuvo una mordida de panda gigante de 117,5 kilogramos (259 libras) de 1298,9 newtons  en los dientes caninos y 1815.9 newtons en los dientes carnassiales.

La pata del panda gigante tiene un “pulgar” y cinco dedos; el “pulgar“, en realidad un hueso sesamoideo modificado, le ayuda a sostener bambú mientras come. Stephen Jay Gould analiza esta característica en su libro de ensayos sobre evolución y biología, The Panda’s Thumb. La cola del panda gigante, que mide de 10 a 15 centímetros (de 4 a 6 pulgadas), es la segunda más larga de la familia de los osos.

El panda gigante suele vivir unos 20 años en libertad y hasta 30 años en cautividad. Una hembra llamada Jia Jia fue el panda gigante más antiguo que jamás haya estado en cautividad, nació en 1978 y murió el 16 de octubre de 2016 a la edad de 38 años.

Clasificación

Durante muchas décadas, la clasificación taxonómica precisa del panda gigante fue objeto de debate porque comparte características tanto con los osos como con los mapaches; sin embargo, los estudios moleculares indican que el panda gigante es un verdadero oso, parte de la familia de los ursídolos.

Estos estudios muestran que se diferenció tempranamente (hace unos 19 millones de años) de la población principal de ursina; dado que es el miembro más basal del grupo, es equidistante de todos los demás ursids existentes. El panda gigante ha sido referido como un fósil viviente.

A pesar del nombre compartido, el tipo de hábitat y la dieta, así como de un único hueso agrandado llamado pseudo pulgar (que les ayuda a agarrar los brotes de bambú que comen), el panda gigante y el panda rojo sólo están distantemente relacionados.

Pequeño Panda
Pequeño Panda

Comportamiento

El panda gigante es un animal terrestre que pasa su vida vagando y alimentándose en los bosques de bambú de las Montañas Qinling y en la provincia montañosa de Sichuan. Los pandas gigantes son generalmente solitarios. Cada adulto tiene un territorio definido y una hembra no es tolerante con otras hembras en su área de distribución.

Los encuentros sociales se producen principalmente durante la breve temporada de cría en la que se reúnen los pandas que se encuentran cerca unos de otros. Después del apareamiento, el macho deja a la hembra sola para criar al cachorro.

Se creía que los pandas pertenecían a la categoría de los crepusculares, es decir, los que se mantienen activos dos veces al día, al amanecer y al anochecer; sin embargo, Jindong Zhang descubrió que los pandas pueden pertenecer a una categoría propia, con picos de actividad en la mañana, la tarde y la medianoche.  Debido a su tamaño, los pandas no necesitan temer a los depredadores como otros herbívoros.  Por lo tanto, pueden estar activos a cualquier hora del día.

Aunque a menudo se supone que el panda es dócil, se sabe que ataca a los humanos, presumiblemente por irritación y no por agresión.

Distribución

El panda gigante vive en unas pocas cordilleras montañosas del centro de China, principalmente en Sichuan, pero también en las vecinas Shaanxi y Gansu. Como resultado de la agricultura, la deforestación y otras actividades de desarrollo, el panda gigante ha sido expulsado de las tierras bajas donde vivía antes.

El panda gigante es una especie vulnerable que depende de la conservación. Un informe de 2007 mostraba 239 pandas que vivían en cautiverio dentro de China y otros 27 fuera del país. En diciembre de 2014, 49 pandas gigantes vivían en cautiverio fuera de China, viviendo en 18 zoológicos en 13 países diferentes.

Alimentación

A pesar de su clasificación taxonómica como carnívoro, la dieta del panda gigante es principalmente herbívora, y consiste casi exclusivamente en bambú; sin embargo, el panda gigante todavía tiene el sistema digestivo de un carnívoro, así como genes específicos de carnívoros, por lo que obtiene poca energía y poca proteína del consumo de bambú. Su capacidad de digerir la celulosa se atribuye a los microbios de su intestino.

Los pandas nacen con intestinos estériles y necesitan bacterias obtenidas de las heces de su madre para digerir la vegetación. El panda gigante es un animal altamente especializado con adaptaciones únicas, que ha vivido en bosques de bambú durante millones de años. El panda gigante promedio come de 9 a 14 kilogramos (de 20 a 30 libras) de brotes de bambú al día para compensar el limitado contenido energético de su dieta.

La ingestión de una cantidad tan grande de material es posible debido al rápido paso de grandes cantidades de material vegetal indigerible a través del tracto digestivo corto y recto; sin embargo, también se observa que este rápido paso de la digestión limita el potencial de la digestión microbiana en el tracto gastrointestinal, limitando formas alternativas de digestión. Dada esta voluminosa dieta, el panda gigante defeca hasta 40 veces al día.

Dos de las características más distintivas del panda, su gran tamaño y su cara redonda, son adaptaciones a su dieta de bambú, ya que se sabe que el antropólogo Russell Ciochon observó: “Al igual que el gorila vegetariano, la superficie baja del cuerpo en volumen corporal (del panda gigante) es indicativo de una tasa metabólica más baja. Esta tasa metabólica más baja y un estilo de vida más sedentario permiten que el panda gigante subsista con recursos pobres en nutrientes como el bambú”.

De manera similar, la cara redonda del panda gigante es el resultado de poderosos músculos de la mandíbula, que se unen desde la parte superior de la cabeza a la mandíbula.

Los pandas comen cualquiera de las 25 especies de bambú en estado silvestre, como Fargesia dracocephala y Fargesia rufa. Sólo unas pocas especies de bambú están muy extendidas en los pandas de gran altura que habitan actualmente. Las hojas de bambú contienen los niveles más altos de proteínas; los tallos tienen menos.

Debido a la floración sincrónica, la muerte y la regeneración de todo el bambú dentro de una especie, el panda gigante debe tener al menos dos especies diferentes disponibles en su área de distribución para evitar la inanición. Aunque es principalmente herbívoro, el panda gigante todavía retiene decididamente los dientes de urina y come carne, pescado y huevos cuando está disponible.

Depredadores

Aunque los pandas gigantes adultos tienen pocos depredadores naturales aparte de los humanos, los cachorros jóvenes son vulnerables a los ataques de los leopardos de las nieves, las martas de garganta amarilla, las águilas, los perros salvajes y el oso negro asiático. Los subadultos de hasta 50 kilogramos (110 libras) pueden ser vulnerables a la depredación de los leopardos.

Oso Panda Gigante
Oso Panda Gigante

Reproducción

Inicialmente, el método principal para criar pandas gigantes en cautiverio era la inseminación artificial, ya que parecían perder su interés en aparearse una vez capturado], lo que llevó a algunos científicos a probar métodos extremos, como mostrarles videos de apareamiento de pandas gigantes y darles a los machos sildenafil (comúnmente conocido con el nombre de Viagra).

Sólo recientemente los investigadores han comenzado a tener éxito con los programas de cría en cautiverio y ahora han determinado que los pandas gigantes tienen una reproducción comparable a la de algunas poblaciones del oso negro americano. Se considera que la tasa normal de reproducción es de una cría cada dos años.

En julio de 2009, científicos chinos confirmaron el nacimiento del primer cachorro concebido con éxito mediante inseminación artificial con esperma congelado. El cachorro nació a las 7:41 del 23 de julio de ese año en Sichuan como el tercer cachorro de You You, un ejemplar de 11 años de edad. La técnica para congelar los espermatozoides en nitrógeno líquido se desarrolló por primera vez en 1980, y el primer nacimiento fue aclamado como solución al problema de la disminución de la disponibilidad de semen de los panda gigantes, lo que condujo a la endogamia.

El semen de panda, que puede ser congelado durante décadas, podría ser compartido entre diferentes zoológicos para salvar la especie. Se espera que los zoológicos de destinos como San Diego en los Estados Unidos y la Ciudad de México puedan ahora proporcionar su propio semen para inseminar más pandas gigantes. En agosto de 2014, se anunció el nacimiento de trillizos de panda en China, que fue el cuarto de estos nacimientos jamás reportado.

También se ha intentado reproducir pandas gigantes mediante la preñez interespecífica implantando embriones de panda clonados en el útero de un animal de otra especie. Esto ha resultado en fetos de panda, pero no en nacimientos vivos.

Protección

Panda en el agua
Panda en el agua

El panda gigante es una especie vulnerable, amenazada por la continua pérdida y fragmentación del hábitat y por una tasa de natalidad muy baja, tanto en estado silvestre como en cautiverio. Su área de distribución está actualmente confinada a una pequeña porción en el borde occidental de su área de distribución histórica, que se extendía a través del sur y este de China, el norte de Myanmar y el norte de Vietnam.

En el año 2006, había 40 reservas de panda en China, en comparación con sólo 13 reservas en 1998. Como la especie ha sido reclasificada como “vulnerable” desde 2016, se cree que los esfuerzos de conservación están funcionando. Además, en respuesta a esta reclasificación, la Administración Forestal Estatal de China anunció que no reduciría en consecuencia el nivel de conservación del panda, sino que reforzaría los esfuerzos de conservación.

El panda gigante es uno de los animales raros más adorados y protegidos del mundo, y es uno de los pocos en el mundo cuyo estatus de habitante natural ha sido declarado Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO.

No todos los conservacionistas están de acuerdo en que el dinero gastado en la conservación de los pandas se gasta bien. Chris Packham ha argumentado que la cría de pandas en cautividad es “inútil” porque “no queda suficiente hábitat para mantenerlos”.

En 2012, el Earthwatch Institute, una organización mundial sin fines de lucro que trabaja en equipo con científicos para llevar a cabo importantes investigaciones ambientales, lanzó un programa llamado “On the Trail of Giant Panda” (Sobre el rastro del panda gigante). Este programa, basado en la Reserva Natural Nacional de Wolong, permite a los voluntarios trabajar de cerca con los pandas cuidados en cautiverio, y ayudarlos a adaptarse a la vida silvestre, para que puedan reproducirse y vivir una vida más larga y saludable.

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