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Pitón Reticulada: Tamaño, Hábitat, Alimentación Y Mucho Más

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La Pitón Reticulada (Malayopython reticulatus) es un tipo de serpiente que pertenece al género Malayopython en la familia de las pitones (Pythonidae). Es una de las serpientes más grandes del mundo, las pitones reticuladas viven en los trópicos de Asia Sudoriental; y originalmente la especie habitaba en bosques húmedos y pantanos allí, pero es muy adaptable y también habita en tierras agrícolas y asentamientos.

La especie originalmente habitaba en bosques tropicales húmedos y pantanos. Sin embargo, las pitones reticuladas han demostrado ser muy adaptables y hoy en día también pueblan los bosques secundarios, las tierras agrícolas y los asentamientos humanos hasta las grandes ciudades; la especie no es rara en Bangkok, por ejemplo, y también ha sido identificada varias veces en Yakarta. En todos los hábitats poblados, las pitones reticuladas están estrechamente ligadas al agua y suelen vivir cerca de pequeños ríos, canales o estanques.

Pitón reticulada

La pitón reticulada (Malayopython reticulatus) es una especie de serpiente de la familia Pythonidae nativa de Asia meridional y sudoriental. Es la serpiente más larga del mundo y figura como la de menor preocupación en la Lista Roja de la UICN debido a su amplia distribución. En varios países del área de distribución, es cazada por su piel, para su uso en la medicina tradicional y para su venta como mascota.

Es un excelente nadador, se ha reportado que está muy lejos en el mar y ha colonizado muchas islas pequeñas dentro de su rango. Esta serpiente está entre las tres serpientes más pesadas del mundo. Como todas las pitones, es una constrictora no venenosa. Las personas han sido asesinadas (y en al menos dos casos reportados, comidas) por pitones reticuladas.

Pitón en su hábitat
Pitón en su hábitat

Características

La pitón reticulada es la mayor serpiente nativa de Asia. Se han estudiado más de mil pitones reticulados salvajes en el sur de Sumatra y se estima que tienen una longitud de 1,5 a 6,5 metros (de 4,9 a 21,3 pies) y un peso de 1 a 75 kilogramos (de 2,2 a 165,3 libras). Las pitones reticuladas con longitudes superiores a los 6 metros (19,7 pies) son raras, aunque según el Libro Guinness de los Récords, es la única serpiente existente que supera regularmente esa longitud.

Uno de los especímenes más grandes medidos científicamente, de Balikpapan, Kalimantan Oriental, Indonesia, fue medido bajo anestesia y midió 6,95 metros (o sea 22,8 pies) y pesó 59 kilogramos (unas 130 libras) después de no haber comido durante casi 3 meses.

La pitón reticulada tiene escamas dorsales lisas que están dispuestas de 69 a 79 filas en el medio del cuerpo. Las fosas profundas se producen en cuatro labiales superiores anteriores, en dos o tres labiales inferiores anteriores, y en cinco o seis labiales inferiores posteriores.

El patrón tiene un complejo patrón geométrico que incorpora diferentes colores. La parte posterior tiene típicamente una serie de formas de diamantes irregulares flanqueadas por marcas más pequeñas con centros de luz. En el amplio rango geográfico de esta especie, comúnmente ocurren mucha variación de tamaño, color y marcas.

En las exhibiciones de los zoológicos, el patrón de color puede parecer chillón, pero en un entorno de selva sombría entre hojas caídas y escombros, permite que prácticamente desaparezcan. Llamada coloración disruptiva, los protege de los depredadores y los ayuda a atrapar a sus presas.

Malayopython reticulatus
Malayopython reticulatus

Clasificación

La pitón reticulada fue descrita por primera vez en 1801 por el naturalista alemán Johann Gottlob Theaenus Schneider, quien describió dos especímenes zoológicos conservados por el Museo de Göttingen en 1801 que diferían ligeramente en color y patrón como especies separadas; Boa reticulata y Boa rhombeata.

El nombre específico, reticulatus, es el latín que significa “parecido a una red“, o reticulado, y es una referencia al complejo patrón de color. El nombre genérico Python fue propuesto por el naturalista francés François Marie Daudin en 1803. El zoólogo estadounidense Arnold G. Kluge realizó un análisis cladístico de los caracteres morfológicos y recuperó el linaje reticulado de la pitón como hermana del género Python, por lo que no se requirió un nuevo nombre genérico en 1993.

En un estudio genético realizado en 2004 utilizando el ADN del citocromo b, Robin Lawson y sus colegas descubrieron que la pitón reticulada es hermana de las pitones australo-paponesas, en lugar de Python molurus y parientes. Raymond Hoser erigió el género de la pitón reticulada en 2004, dándole el nombre del experto alemán en serpientes Stefan Broghammer, sobre la base de patrones dorsales distintos de los del género Python, y una línea oscura en la mitad de la dorsal desde la parte trasera hasta la parte delantera de la cabeza, y un color de iris rojo o naranja (en lugar de marrón).

En 2008, Lesley Rawlings y sus colegas volvieron a analizar los datos morfológicos de Kruge y los combinaron con material genético, y encontraron que el clado reticulado también era un vástago del linaje australo-paponés. Adoptaron y redefinieron el nombre del género Broghammerus.

A pesar de la enorme área de distribución, la cuestión de si se pueden diferenciar las subespecies sólo se investigó en 2002. Sobre la base de investigaciones genéticas y morfológicas moleculares, se sugirieron por el momento al menos otras dos subespecies además de la forma nominativa:

  • Malayopython reticulatus reticulatus (forma nominativa); vive en Asia continental, Islas Sunda Mayores y Menores
  • Malayopython reticulatus saputrai; se distribuye en el sudoeste y sureste de Sulawesi y la isla de Selayar al sur de Sulawesi
  • Malayopython reticulatus jampeanus; se da sólo en la isla de Jampea entre Sulawesi y Flores

Los resultados genéticos moleculares también sugieren una delimitación de la población de la isla de Sangihe, situada a unos 200 km al norte de Sulawesi, como otra subespecie.

Pitón en una carretera
Pitón en una carretera

Comportamiento

A pesar de su enorme área de distribución y de su abundancia en muchas partes de la zona, no se sabe casi nada sobre el comportamiento de la especie. No hay estudios sobre la forma en que la especie vive en la naturaleza; incluso la captura en vivo de los animales para su estudio o marcado es extremadamente compleja y difícil.

Las pitones reticuladas son aparentemente solo nocturnas y se mueven muy discretamente y en su mayoría en la vegetación densa. No hay información sobre las fases de actividad y sobre el tamaño del hábitat utilizado de los ejemplares individuales. En el día se la pasa en escondites. Poco se sabe de estos escondites, pero en las zonas pobladas los animales descansan regularmente bajo las casas, donde a menudo son descubiertos y asesinados.

Tampoco se sabe nada sobre los métodos de caza nocturna, ya que muchos de los animales de presa (por ejemplo, los monos) viven en los árboles, y se sospecha que al menos ocasionalmente cazan en tales árboles.

Hábitats

La pitón reticulada vive en los bosques tropicales, las zonas boscosas y las praderas cercanas; también está asociada a los ríos y se encuentra en zonas con arroyos y lagos cercanos. Es una excelente nadadora, incluso se ha informado de que se encuentra lejos en el mar y, por consiguiente, ha colonizado muchas islas pequeñas dentro de su área de distribución; se dice que durante los primeros años del siglo XX era común incluso en las zonas más concurridas de Bangkok, a veces comiendo animales domésticos.

Distribución

El área de distribución de la pitón reticulada abarca grandes partes del sur y el sudeste de Asia tropical. Se extiende desde Bangladesh y el estado de Assam en la India y las Islas Nicobar en el oeste hasta las Filipinas y el este de Indonesia. El límite norte de distribución sigue siendo objeto de controversia en detalle, por lo que se duda en parte de la presencia en el noreste de la India; también se discute de manera controvertida si existe un límite norte de distribución en Viet Nam y si la especie está presente en China.

El límite norte de distribución sigue siendo objeto de controversia en detalle, por lo que se duda en parte de la presencia en el noreste de la India; también se discute de manera controvertida si existe un límite norte de distribución en Viet Nam y si la especie está presente en China. La especie nada muy bien y, por lo tanto, también ha colonizado todas las islas más grandes de esta zona. Ya en 1908 fue una de las primeras especies de vertebrados que se encontraron de nuevo en el archipiélago de Krakatau, que fue completamente destruido por una erupción volcánica en 1883.

Pitón Reticulada
Pitón Reticulada

Alimentación

El alimento de la pitón reticulada consiste casi exclusivamente en mamíferos y aves, ocasionalmente consumen también lagartos. Hasta ahora sólo se han realizado estudios intensivos sobre la dieta de la pitón reticulada en Sumatra, donde se examinó el contenido del estómago de los animales muertos para la producción de cuero.

Después de que la presa es emboscada, es atrapada en un ataque sorpresa y luego aplastada persistentemente, causando que la respiración y la circulación de la sangre se detenga. La presa es entonces tragada entera, de cabeza. El tamaño de la presa cambia a medida que el tamaño del cuerpo de la pitón aumenta.

En el sur de Sumatra, las pitones reticuladas con una longitud de cabeza-torso de hasta unos 2,8 metros se alimentan de más del 80% de las ratas (principalmente de las ratas de los arrozales (Rattus argentiventer) y Leopoldamys sabanus). En los ejemplares más grandes, la proporción de ratas en la dieta disminuye bruscamente, y entonces se alimentan, entre otras cosas, de pangolines, puercoespines, monos (monos javaneses (Macaca fascicularis), langures pardos de Sumatra (Presbytis melalophos) y langures de Hanuman (Semnopithecus cristatus)), jabalíes y tiburones de cola cuadrada (Tragulus).

No se encontraron diferencias primarias específicas del sexo en la dieta. Las mayores proporciones de presas grandes entre las hembras se debieron a sus dimensiones corporales considerablemente mayores en promedio; sólo las hembras alcanzaron longitudes de cabeza-torso de más de 4,25 metros.

Los autores del estudio sospechan que este cambio parcial en la dieta también está asociado con un cambio en los hábitats utilizados: mientras que los machos y las hembras jóvenes se encuentran predominantemente en zonas fuertemente influenciadas por los seres humanos y, por lo tanto, ricas en ratas, las hembras mayores aparentemente migran a hábitats más naturales con una gama más amplia de especies de vertebrados más grandes.

Adaptabilidad alimenticia

La especie también muestra una gran adaptabilidad en términos de nutrición. En el norte de Sumatra, que apenas tiene hábitats casi naturales debido al uso agrícola intensivo, la dieta de las grandes hembras consiste casi exclusivamente en ratas y pollos domésticos.

Se han detectado varias veces animales de presa que pesan entre 20 y unos 50 kilogramos, entre ellos un oso malayo de 24 kilogramos y un cerdo adulto de pústula de Sulawesi (Sus celebensis). Según informes no confirmados de un procesador de serpientes de Sumatra, se encontró un jabalí de 60 kilogramos en una gran pitón reticulada.

La matanza de humanos por pitones reticulados también ha sido probada varias veces, incluso se ha documentado la completa devoración de humanos adultos. Sin embargo, el peso promedio de las presas es mucho más bajo, en el sur de Sumatra el peso promedio de las presas de 1070 pitones examinados fue de 0,75 kilogramos en los machos y 1,35 kilogramos en las hembras más grandes.

Pitón mordida por otra serpiente
Pitón mordida por otra serpiente

Reproducción

La reproducción en el campo es muy poco conocida, también aquí el conocimiento conocido viene casi exclusivamente de exámenes de animales muertos y de cautiverio. Las pitones reticuladas alcanzan la madurez sexual a la edad de dos a cuatro años; en Sumatra, los machos tienen para entonces una longitud cabeza-torso de al menos 137 centímetros, las hembras tienen al menos 210 centímetros de longitud.

En el norte de Sumatra, se encontraron hembras reproductivamente activas de diciembre a marzo, excepcionalmente también en junio; según esto, una puesta de huevos al año se produce principalmente en abril y mayo. Una proporción considerable de las hembras aparentemente no se reproducen todos los años. En Sumatra las puestas de huevos comprendían en su mayoría de 10 a 40, en promedio 24 huevos, los valores extremos eran 8 y 73 huevos; el tamaño de la puesta estaba correlacionado con el tamaño de las hembras.

Los huevos pesan de 200 a 300 gramos. La nidada se incuba durante 80 y 90 días según las observaciones en cautiverio. Durante este tiempo la hembra yace acurrucada sobre los huevos, pero, a diferencia de otras especies de pitón, no asegura temperaturas uniformes por el temblor muscular. El cuidado de la cría termina con la eclosión de las crías. Las crías recién nacidas miden entre 60 y 83 centímetros de largo en la mayor parte del área de distribución, en los pequeños animales de Tanahjampea menos de 30 centímetros.

Se desconocen los datos sobre la edad media y máxima de los ejemplares que viven en libertad; en cautiverio, las pitones reticuladas viven regularmente hasta más de 25 años. Un ejemplar del zoológico de Dessau alcanzó una edad de casi 40 años.

Protección

Pitón de gran tamaño
Pitón de gran tamaño

Las pitones reticuladas se capturan en grandes cantidades para la producción de cuero, se estima que el número de pitones muertas con este fin es de al menos 500.000 por año. La mayoría de los animales son capturados en las islas de Sumatra y Borneo.

Al menos en Indonesia, según la población, las pitones reticuladas también se utilizan o matan con frecuencia como fuente de alimento para “evitar ser acosadas por animales que de otro modo podrían comer pollos, perros o niños”. Aunque la persecución intensiva parece haber llevado al menos a que las pitones reticuladas de gran tamaño sean cada vez más raras, hasta ahora no hay indicios de que estén en peligro.

Presumiblemente las pérdidas pueden ser compensadas por el rápido crecimiento, la temprana madurez sexual y la alta reproducción. Dado que las pitones reticuladas no muestran una conexión estrecha con los hábitats casi naturales y pueden vivir exclusivamente de ratas y pollos, que son muy comunes en los asentamientos humanos, la especie puede incluso haber sido promovida antes por las actividades humanas.

La pitón reticulada figura en el Apéndice II de la Convención de Washington sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres y, por lo tanto, está sujeta a restricciones comerciales. En Alemania la especie está especialmente protegida por la Ley Federal de Conservación de la Naturaleza.

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