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Pitón Verde: Colores, Hábitat, Características, Tamaño y Vida

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La pitón verde (Morelia viridis) es un tipo de serpiente que vive en los árboles del género Morelia dentro de la familia de las pitones (Pythonidae). La especie se encuentra en Nueva Guinea, en las islas costeras y en la península del Cabo York, en el norte de Australia.

Es una mascota popular, y muchos de los animales salvajes han sufrido con el contrabando en gran escala de pitones arbóreas verdes capturadas en la naturaleza en Indonesia. A pesar de ello, la pitón arbórea verde está clasificada como la menos preocupante en la Lista Roja de especies en peligro de la UICN.

Pitón Verde

La pitón verde (Morelia viridis), es una especie de serpiente de la familia Pythonidae; la especie es nativa de Nueva Guinea, algunas islas de Indonesia y la Península del Cabo York en Australia, además fue descrita por primera vez por Hermann Schlegel en 1872, fue conocida durante muchos años como Chondropython viridis.

Los ejemplares jóvenes cazan principalmente durante el día, mientras que los machos más grandes y de un metro de largo cazan de noche y las hembras adultas cazan durante el día. La esperanza de vida en cautiverio es de entre 15 y 20 años.

La presa se captura sujetándola en una rama con la cola prensil y golpeándola desde una posición en forma de S y constriñéndola. También se han observado y fotografiado especímenes silvestres envueltos alrededor de la base de pequeños troncos de árboles, boca abajo en una posición de emboscada, presumiblemente esperando a los mamíferos terrestres para cazar.

Pitón Verde
Pitón Verde

Características

La pitón arbórea verde se caracteriza por un cuerpo relativamente delgado. La cola relativamente larga representa alrededor del 14% de la longitud total. La cabeza es grande y claramente definida desde el cuello. El hocico es grande y anguloso. El cuerpo es triangular en sección transversal con una columna vertebral visible. La especie generalmente alcanza una longitud total (incluyendo la cola) de 150 a 180 centímetros (de 4,9 a 5,9 pies), pero las hembras grandes pueden alcanzar los 200 centímetros (6,6 pies).

El tamaño también varía según la región de origen. El peso depende en gran medida del estado nutricional del animal. Los machos pueden pesar de 1.100 a 1.400 gramos (de 2,4 a 3,1 libras), las hembras hasta 1.600 gramos (unas 3,5 libras), aunque los especímenes silvestres suelen ser mucho más ligeros que esto. Los especímenes especialmente grandes que pueden pesar hasta 2.200 gramos (o sea 4,9 lb) son invariablemente hembras, que como la mayoría de las serpientes, son ligeramente más grandes y más pesadas que los machos.

Escamas

Las escamas son grandes, claramente son marcadas y a menudo profundamente escotado, frecuentemente pareciera como si estuviera partida. Las fosas nasales son arqueadas y tienen grandes orificios nasales que apuntan hacia atrás y hacia arriba. Las dos fosas internasalia son redondas y están separadas por varias escalas más pequeñas. La parte superior de la cabeza por lo demás no muestra escamas más grandes, entre los ojos puede haber 20 escamas pequeñas.

En la vista lateral, hay 60 o más pequeñas loreales de forma irregular entre la nariz y el ojo. No hay preocularia o postocularia claramente formada; hay de 11 a 19 pequeñas escamas alrededor del ojo y dos supralabialia que bordean el ojo desde abajo. El número de supralabialia puede variar entre 12 y 16, las dos primeras muestran fosas labiales profundas y oblicuas, la tercera muestra una depresión poco profunda. Los 6 u 7 posteriores del total de 14 a 18 infralabiales muestran profundas fosas labiales.

El número de escamas abdominales (escudos ventrales) varía entre 219 y 254, el número de subcaudalia entre 68 y 129, y el número de filas de escamas dorsales en el centro del cuerpo entre 55 y 57. Además del escudo anal, pueden aparecer dos espolones anales de forma variable.

Hermosa Pitón
Hermosa Pitón

Coloración

El color básico de los animales adultos es un tono verde intenso en la parte superior, que se puede encontrar en muchos tonos, muy raramente aparecen especímenes azules puros. Por esta razón, por ejemplo, una escala tiene distribuidas manchas blancas anchas, que a menudo aparecen especialmente concentradas en la parte posterior de la quilla y a veces forman una banda casi continua allí. Ocasionalmente estos puntos se combinan con otros más grandes y extensos.

La coloración del vientre y los labios varía desde el blanco beige al amarillo. La punta de la cola es marrón o negra. Las pupilas están cortadas verticalmente. El iris es de color plateado. Es inusual el cambio de color de las crías (cambio de color ontogénico), como también ocurre en algunas otras especies de serpientes. Cuando son jóvenes, estas serpientes se colorean de amarillo brillante o de rojo a marrón rojizo, no toman su coloración final hasta que tienen de seis a diez meses de edad.

La punta de la cola es de color amarillo claro y se utiliza para atraer a las presas. Este comportamiento disminuye con el aumento de la edad, pero también puede observarse en animales adultos. Sin embargo, el cambio de color completo también puede tener lugar en unas pocas semanas o en algunos animales puede tardar de 2 a 3 años.

No se comprende del todo por qué los animales jóvenes tienen un color tan brillante. Se supone que de esta manera es posible un camuflaje óptimo en el juego de luces y sombras de la selva tropical o que los diferentes enemigos naturales consideran al joven animal como una planta venenosa.

Pitón arbórea verde
Pitón arbórea verde

Clasificación

La primera descripción de la Pitón Verde fue hecha por Hermann Schlegel en 1872 bajo el nombre de Python viridis. Durante mucho tiempo, Morelia viridis figuró en la lista como la única especie del género monotípico Chondropython, debido a su cola prensil con escamas divididas en la parte inferior de la cola y a la ausencia de los dientes superiores delanteros, tiene características muy distintivas y difiere de todas las demás pitones en forma de diamante (género Morelia).

De acuerdo con los conocimientos actuales, estas son sólo adaptaciones al modo de vida arbóreo, que se desarrolló dentro del género Morelia, y por lo tanto la pitón verde no debe ser delimitada como un género propio, sino que debe ser puesta en este género. Al hacerlo es en relación de grupo hermano con la pitón diamante (Morelia spilota).

Dado que las poblaciones individuales de las islas son morfológicamente más o menos diferentes, se discute la posibilidad de establecerlas como subespecie. Actualmente los animales se distinguen según su zona de origen y sus características típicas y se consideran como formas locales (Aru, Sorong, Biak, Kofiau etc.).

La pitón verde (Morelia viridis) tiene una fuerte similitud anatómica con la serpiente cabeza de perro sudamericana (Corallus caninus), que se sitúa en la subfamilia de las serpientes boa (Boinae). Por lo tanto, las dos especies no están estrechamente relacionadas entre sí y son, por lo tanto, un ejemplo de convergencia biológica.

Comportamiento

La pitón verde pasa la mayor parte de su vida en árboles o arbustos. En el noreste de Australia, los ejemplares jóvenes se encuentran en alturas de hasta un máximo de 10 metros, mientras que los ejemplares adultos utilizan principalmente árboles en toda la altura y se encuentran a menudo en alturas superiores a los 25 metros. En las fases de reposo, los animales adoptan una posición característica. Durante esto, el cuerpo cuelga en varios bucles apretados sobre una rama, con la cabeza apoyada en el medio.

Hábitats

El hábitat natural preferido de esta clase de pitón se encuentra en la selva tropical o cerca de ella, la especie es principalmente arbórea y reside en árboles, arbustos y matorrales; además ocasionalmente, se ve en el suelo.

En las zonas de bosques tropicales no hay ningún cambio de clima en relación con la estación. La cantidad de precipitaciones es significativamente mayor que la tasa de evaporación y fluctúa en el área de distribución de la pitón verde entre 2.100 y 3.400 milímetros  por año dependiendo de la ubicación. En consecuencia, la humedad relativa también es muy alta, ascendiendo a un 70 a 85 por ciento durante el día y elevándose a valores de 95 a 100 por ciento durante la noche. La temperatura fluctúa entre 27 y 32 grados centígrados durante el día y desciende a 22 a 25 grados por la noche.

Pitón arbórea de cerca
Pitón arbórea de cerca

Distribución

El área de distribución de la pitón arbórea verde se extiende a las selvas tropicales de Papua Nueva Guinea, sus islas de ultramar y la península del Cabo York en Australia. Se ha comprobado que se producen hasta 2.000 metros sobre el nivel del mar. La isla de Gag está registrada como el sitio más occidental, mientras que Normandía, una isla frente a la costa de Nueva Guinea, está registrada como el punto más oriental. La distancia entre estos dos puntos es de unos 3.000 kilómetros en línea recta.

Alimentación

La especie es un depredador. La principal estrategia de caza es esperar inmóvil en un lugar adecuado hasta que la presa se encuentre dentro de su alcance. La pitón verde es muy leal a su hábitat y permanecerá en un lugar adecuado hasta 14 días. En la caza de presas, la pitón forma un “8” aproximado con el tercio frontal de su cuerpo en un plano, de modo que puede cubrir una cierta distancia muy rápidamente con su cabeza y su mordida. Para los animales jóvenes esta distancia es de unos 10 centímetros, para los animales más grandes de unos 40 centímetros.

Hasta ahora sólo se han realizado estudios detallados sobre la actividad de caza y la alimentación en el noreste de Australia. La actividad de caza diaria aquí dependía del sexo y del tamaño del cuerpo. Los animales jóvenes cazan predominantemente durante el día. Con el aumento del tamaño, ambos sexos cambiaron cada vez más la actividad de caza a la noche. Los machos con una longitud cabeza-torso de más de 100 cm cazan casi exclusivamente de noche, las hembras de este tamaño todavía cazan entre el 10 y el 20% durante el día.

El hábitat de caza a pequeña escala es diferente dependiendo de la edad y la hora del día. Nunca se encontraron juveniles en el suelo en posición de acecho, ejemplares inmaduros y adultos durante el día en menos del 1% de los casos. Por la noche, el 15% de todas las observaciones de serpientes inmaduras se encontraron en el suelo, mientras que el porcentaje de serpientes adultas fue del 29%.

La dieta consiste principalmente en pequeños mamíferos y lagartos, pero también se comen aves e insectos. Más allá de las observaciones aleatorias, sólo se dispone de datos nutricionales del noreste de Australia, donde el espectro de presas se determinó sobre la base de ocho muestras de heces y cuatro observaciones directas.

La principal presa de las serpientes inmaduras y adultas es la Melomys capensis, que pertenece a las ratas de cola de mosaico, ya que se encontró en cinco de las ocho muestras de heces; otros animales de presa fueron dos aves indefinidas y dos mariposas.

Morelia viridis
Morelia viridis

Reproducción

Como todas las pitones, la pitón arbórea verde es ovípara. Es una serpiente no estacional. Esto significa que el apareamiento, los ovíparos y la eclosión pueden tener lugar en cualquier momento del año. La mayoría de los apareamientos tienen lugar desde septiembre hasta finales de octubre. Cuando las serpientes alcanzan la madurez sexual a la edad de dos años y medio o tres años, empiezan a buscar una pareja sexual.

Si la hembra se encuentra con varios machos para el apareamiento, también es posible el apareamiento múltiple con compañeros sexuales cambiantes. Las hembras dejan de comer por un tiempo después de un apareamiento exitoso y comienzan a buscar un lugar adecuado para poner sus huevos. Preferentemente visitan las cuevas más altas en los árboles, pero se supone que cualquier lugar oculto que ofrezca suficiente protección contra los enemigos y suficiente humedad es un lugar de cría.

La hembra pone de 5 a 35 huevos en la clandestinidad de febrero a marzo, después de 70 a 90 días de embarazo. El tamaño de la puesta depende del tamaño y la edad de la hembra. Como la mayoría de las especies de pitón, la pitón arbórea verde también cuida de su cría. La hembra pone sus lazos corporales alrededor de la nidada de huevos de 45 a 65 días y mantiene la temperatura a 29,5 grados centígrados con fuertes contracciones musculares.

Si la temperatura se eleva por encima de esto, se aflojan los lazos y deja entrar aire en los huevos. Las hembras pasan rápidamente del apareamiento a la eclosión durante un período de cuatro a cinco meses. Los machos, por otro lado, retoman la comida después del apareamiento. Los animales que viven en la naturaleza probablemente sólo tienen crías cada dos años. Algunas hembras pueden cambiar de color a azul o turquesa al principio del embarazo. Después de la eclosión de las crías, cambiarán de color y volverán a su estado original. Raramente queda una coloración azul claro.

Se sabe que los especímenes mantenidos en cautiverio viven de 15 a 20 años; y se desconoce el promedio de vida de los animales salvajes.

Protección

Pitón de color verde
Pitón de color verde

La pitón verde arbórea ha sido incluida en la Convención de Washington sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres (Anexo 2) y en el Anexo B del Reglamento de Protección de Especies de la UE. Por lo tanto, puede mantenerse en privado sin permiso, pero de acuerdo con la Ordenanza Federal de Protección de Especies está obligado a informar a la autoridad estatal competente (Autoridad de Conservación de la Naturaleza Inferior).

La importación y exportación de estos animales debe ser aprobada por la Agencia Federal para la Conservación de la Naturaleza. El vendedor o el obtentor expiden un certificado de origen, pero las normas al respecto varían mucho de un país a otro y de un estado a otro.

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