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Serpiente Cabeza De Cobre: Características, Hábitat Y Vida

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La Serpiente Cabeza De Cobre (Agkistrodon contortrix) es una especie de serpiente venenosa, una víbora de foso, endémica del este de América del Norte; es miembro de la subfamilia Crotalinae de la familia Viperidae. El nombre genérico deriva de las palabras griegas ancistro (gancho) y odon (diente), y el nombre específico proviene del latín contortus (retorcido, intrincado, complejo); por lo tanto, el nombre científico se traduce como “gancho-diente retorcido“.

Su comportamiento puede llevar a encuentros accidentales con humanos. Se han reconocido cinco subespecies, incluyendo la subespecie nominada que se describe aquí, pero el análisis genético muestra que Agkistrodon contortrix puede ser monotípica.

Serpiente cabeza de cobre

La serpiente cabeza de cobre (Agkistrodon contortrix) pertenece con sus cinco subtipos dentro de la familia de las víboras (Viperidae) al tipo de las víboras de cabeza triangular (Agkistrodon). Es una serpiente crepuscular y nocturna que se esconde durante el día. Las cuevas de la Tierra, los tocones de los árboles y los marmolillos son sus escondites naturales. Dependiendo de su área de distribución, la serpiente mantiene una hibernación que puede durar de cuatro a seis meses.

Serpiente Cabeza De Cobre
Serpiente Cabeza De Cobre

Características

El cuerpo es relativamente robusto y la cabeza es amplia y distinta del cuello. Debido a que el hocico se inclina hacia abajo y hacia atrás, parece menos contundente que el de la serpiente boca de algodón (Agkistrodon piscivorus). En consecuencia, la parte superior de la cabeza se extiende más adelante que la boca.

La escalación incluye de 21 a 25 (generalmente 23) filas de escamas dorsales en la parte media del cuerpo, de 138 a 157 escamas ventrales en ambos sexos y 38-62 y 37-57 escamas subcaudales en los machos y las hembras, respectivamente.

Las escamas subcaudales suelen ser solitarias, pero su porcentaje disminuye clínicamente desde el noreste, donde alrededor del 80% son indivisas, hasta el suroeste de la zona geográfica, donde sólo el 50% pueden ser indivisas. En la cabeza suelen haber 9 grandes placas simétricas, de 6 a 10 (normalmente 8) escalas supralabiales y de 8 a 13 (normalmente 10) escalas sublabiales.

Tamaño

Los ejemplares adultos crecen hasta una longitud típica (incluyendo la cola) de 50 a 95 centímetros (de 20 a 37 pulgadas). Algunos pueden superar 1 metros (los 3,3 pies), aunque esto es excepcional para esta especie. Los machos suelen ser más grandes que las hembras. Los machos adultos de buen tamaño no suelen superar los 74 a 76 centímetros (de 29 a 30 pulgadas), y las hembras no suelen superar los 60 a 66 centímetros (24 a 26 pulgadas).

En un estudio se descubrió que los machos pesaban de 101,5 a 343 gramos (de 3,58 a 12 onzas), con una media de aproximadamente 197,4 gramos (6,96 onzas). Según otro estudio, las hembras tienen una masa corporal media de 119,8 gramos (4,23 onzas), además la longitud máxima notificada para esta especie es de 134,6 centímetros (53,0 pulgadas) para Agkistrodon contortrix mokasen (Ditmars, 1931).

Brimley (en 1944) menciona un espécimen de Agkistrodon contortrix mokasen de Chapel Hill, Carolina del Norte, que medía “cuatro pies, seis pulgadas” (137,2 centímetros), pero esto puede haber sido una aproximación. La longitud máxima de la especie nominativa Agkistrodon contortrix contortrix es de 132,1 centímetros (52,0 pulgadas) (Conant, 1958).

Colores

El patrón de color consiste en un color de fondo de color bronceado pálido a rosado que se vuelve más oscuro hacia la línea de frente, recubierto con una serie de 10 a 18 bandas transversales. Característicamente, tanto el color de fondo como el patrón de bandas cruzadas son pálidos en la serpiente cabeza de cobre. Estas bandas cruzadas son de color marrón claro a marrón rosado a marrón pálido en el centro, pero más oscuras hacia los bordes.

Tienen alrededor de dos escalas de ancho o menos en la línea media de la espalda, pero se expanden hasta un ancho de 6 a 10 escalas en los lados del cuerpo. No se extienden hasta las escamas ventrales. A menudo, las bandas transversales se dividen en la línea media y se alternan a ambos lados del cuerpo, con algunos ejemplares incluso teniendo más bandas medias que completas.

También hay una serie de manchas marrones oscuras en los flancos, junto al vientre, y son más grandes y oscuras en los espacios entre las bandas transversales. El vientre es del mismo color que el suelo donde se desplaza, pero puede ser un poco blanquecino en parte. En la base de la cola hay de una a tres (normalmente dos) bandas transversales marrones seguidas de un área gris.

En los ejemplares juveniles, el patrón de la cola es más claro: de 7 a 9 bandas cruzadas son visibles, mientras que la punta es amarilla. En la cabeza, la corona no suele estar marcada, excepto por un par de pequeñas manchas oscuras, una cerca de la línea media de cada escala parietal. También suele tener una tenue franja postocular; difusa por arriba y bordeada por abajo por un estrecho borde marrón.

Culebra Cabeza De Cobre
Culebra Cabeza De Cobre

Clasificación

Durante mucho tiempo se consideró que la serpiente Agkistrodon contortrix contenía cinco subespecies, que se enumeran a continuación. Sin embargo, el análisis genético sugiere que la subespecie Agkistrodon contortrix laticinctus representa a su propia especie distinta, mientras que mokasen, phaeogaster y pictigaster son variantes regionales de contortrix.

A constelación la subespecie, el Autor del taxón, el Nombre común y el Rango geográfico:

  • Agkistrodon contortrix contortrix (Linnaeus, 1766): es la serpiente cabeza de cobre meridional, vive en los Estados Unidos, en el valle inferior del Misisipí y los estados que limitan con el Golfo de México, desde el este de Texas y el sudeste de Oklahoma hasta el sur de Illinois, en la llanura costera del Atlántico Sur desde la franja de Florida hasta Carolina del Sur
  • Agkistrodon contortrix laticinctus (Gloyd & Conant, 1934): su nombre es serpiente cabeza de cobre ancha, se logra ver en los Estados Unidos, desde el centro-sur de Texas (condados de Victoria a Frio), al norte a través del centro de Oklahoma hasta el extremo sur del condado de Cowley, Kansas.
  • Agkistrodon contortrix mokasen (Palisot de Beauvois, 1799) Cabeza de cobre septentrional. Se da en los Estados Unidos, en el sur de Illinois, en el extremo nororiental del Misisipí, en el norte de Alabama, en el norte de Georgia, al noreste hasta Massachusetts, en la región de los Montes Apalaches y las mesetas asociadas
  • Agkistrodon contortrix phaeogaster (Gloyd, 1969) Serpiente Osage copperhead. Se distribuye en los Estados Unidos, en el este de Kansas, el extremo sudeste de Nebraska y gran parte de Missouri
  • Agkistrodon contortrix pictigaster (Gloyd & Conant, 1943): Se ven en los Estados Unidos, en el oeste de Texas, desde las cercanías de los ríos Pecos y Devils hasta los condados de Jeff Davis y Presidio, México, en el norte de Chihuahua y Coahuila

Comportamiento

Como todas las víboras de pozo, la serpiente cabeza de cobre es generalmente un depredador de emboscada; toma una posición prometedora y espera a que llegue la presa adecuada. Una excepción a la búsqueda de presas para emboscadas se produce cuando las serpientes cabeza de cobre se alimentan de insectos como orugas y cigarras recién mudadas. Cuando cazan insectos, las serpientes persiguen activamente a sus presas.

Los ejemplares juveniles usan una cola de colores brillantes para atraer a las ranas y quizás a los lagartos, un comportamiento que se denomina atrayente caudal). En el sur de los Estados Unidos, son ejemplares nocturnos durante el caluroso verano, pero son comúnmente activos durante el día en la primavera y el otoño.

A diferencia de otros viperidos, a menudo se “congelan” en lugar de deslizarse, y como resultado, muchas mordeduras ocurren debido a que las personas los pisan o se acercan a ellos sin saberlo. Esta tendencia a congelarse probablemente evolucionó debido a la extrema eficacia de su camuflaje. Cuando se encuentran sobre hojas muertas o arcilla roja, pueden ser casi imposibles de notar. Con frecuencia se quedan quietas incluso cuando se les acerca, y generalmente sólo golpean si hay contacto físico.

Como la mayoría de las víboras del Nuevo Mundo, las serpientes cabeza de cobre exhiben un comportamiento defensivo de vibración de cola cuando se les acerca de cerca. Esta especie es capaz de hacer vibrar su cola más de 40 veces por segundo, más rápido que casi cualquier otra especie de serpiente que no sea de cascabel.

Serpiente Cobre en su hábitat
Serpiente Cobre en su hábitat

Hábitats

Dentro de su área de distribución, ocupa una variedad de hábitats diferentes. En la mayor parte de América del Norte, favorece los bosques caducifolios y los bosques mixtos. A menudo se asocia con afloramientos rocosos y salientes, pero también se encuentra en regiones bajas y pantanosas. Durante el invierno, hiberna en madrigueras o grietas de piedra caliza, a menudo junto con serpientes de cascabel de madera y serpientes rata negra.

Sin embargo, en los estados que rodean el Golfo de México, esta especie también se encuentra en bosques de coníferas. En el desierto de Chihuahua del oeste de Texas y el norte de México, se encuentra en hábitats ribereños, normalmente cerca de aguas permanentes o semipermanentes y a veces en arroyos secos (riachuelos).

Distribución

La serpiente cabeza de cobre norteamericana está muy extendida con sus subtipos en una amplia distribución de los estados del sur de los EE.UU. y en el norte de México. Estas serpientes prefieren los bosques ligeros, las praderas húmedas y las regiones montañosas con altitudes de hasta unos 1.000 metros. El ejemplar norteamericano se encuentra ocasionalmente en tierras agrícolas como praderas y campos.

A diferencia de otras especies de víboras de foso norteamericanas, como la serpiente cascabel maderera y la Sistrurus catenatus, la cabeza de cobre no se ha reestablecido en su mayor parte al norte de la morrena terminal después del último período glacial (la glaciación de Wisconsin), aunque se encuentra en el sudeste de Nueva York y el sur de Nueva Inglaterra, al norte de la morrena terminal de la glaciación de Wisconsin en Long Island.

Alimentación

La serpiente cabeza de cobre norteamericana come todo lo que puede dominar. Su espectro va desde pequeños mamíferos como ratones y ratas, hasta aves, reptiles, anfibios e insectos. La punta de la cola de la serpiente es de un llamativo color verde turquesa y se utiliza como un gusano de imitación para atraer a las aves.

Veneno

Aunque son venenosas, estas serpientes no suelen ser agresivas y sus mordeduras rara vez son mortales. El veneno de estas serpientes tiene una dosis letal estimada en unos 100 mg, y las pruebas realizadas en ratones muestran que su potencia es una de las más bajas de todas las víboras de foso, y ligeramente más débil que la de su pariente cercano, la boca de algodón.

Las serpientes cabeza de cobre suelen emplear una “mordedura de advertencia” cuando son pisadas o agitadas e inyectan una cantidad relativamente pequeña de veneno, si es que lo hacen. Las “mordeduras secas” sin veneno son particularmente comunes en la serpiente, aunque todas las víboras de pozo son capaces de una mordedura seca.

Síntomas del veneno

Los síntomas de la mordedura incluyen dolor extremo, hormigueo, punzadas, hinchazón y náuseas severas. Se pueden producir daños en el tejido muscular y óseo, especialmente cuando la mordedura se produce en las extremidades externas como las manos y los pies, zonas en las que no se dispone de una gran masa muscular para absorber el veneno.

La mordedura de cualquier serpiente venenosa debe tomarse muy en serio y se debe buscar atención médica inmediata, ya que siempre es posible que se produzca una reacción alérgica y una infección secundaria.

Se ha descubierto que el veneno de la serpiente cabeza de cobre del sur contiene una proteína llamada “contortrostatina” que detiene el crecimiento de las células cancerígenas en los ratones y también detiene la migración de los tumores a otros sitios. Sin embargo, este es un modelo animal, y se requieren más pruebas para verificar la seguridad y eficacia en los humanos.

Antiveneno

El antiveneno CroFab se utiliza para tratar los envenenamientos de la cabeza de cobre que demuestran reacciones localizadas o sistémicas al veneno. Como muchas mordeduras de serpientes pueden ser secas (sin envenenamiento), el CroFab no se administra en ausencia de una reacción (como la hinchazón) debido al riesgo de complicaciones de una reacción alérgica al tratamiento.

El antiveneno puede causar una reacción inmunológica llamada enfermedad del suero. El manejo del dolor, la inmunización contra el tétanos, la evaluación de laboratorio y la supervisión médica en caso de complicaciones son cursos de acción adicionales. En 2002, un informe del centro de control de envenenamiento de Illinois sobre la disponibilidad del antiveneno indicó que usaba 1 Acp a 5 Acp dependiendo de los síntomas y las circunstancias.

Serpiente Venenosa
Serpiente Venenosa

Reproducción

La serpiente cabeza de cobre se reproduce a finales del verano, pero no todos los años; a veces las hembras producen crías durante varios años seguidos, y luego no se reproducen en absoluto durante un tiempo.

Dan a luz a crías vivas, cada una de las cuales tiene una longitud total de unos 20 cm. El tamaño típico de la camada es de cuatro a siete, pero se pueden ver tan pocas como una, o tantas como 20. Aparte de su tamaño, las crías son similares a los adultos, pero de color más claro, y con una punta de color verde amarillento en la cola, que se utiliza para atraer a los lagartos y ranas.

Los machos de esta clase de serpiente tienen púas de lengua más largas que las hembras durante la temporada de cría, lo que puede ayudar a la quimiorecepción de los machos en busca de hembras.

Partenogénesis facultativa

La partenogénesis es una forma natural de reproducción en la que el crecimiento y el desarrollo de los embriones se producen sin fecundación. La serpiente cabeza de cobre puede reproducirse por partenogénesis facultativa, es decir, son capaces de pasar de un modo de reproducción sexual a un modo asexual. El tipo de partenogénesis que probablemente se produce es la automixis con fusión terminal, un proceso en el que dos productos terminales de la misma meiosis se fusionan para formar un cigoto diploide.

Este proceso conduce a la homocigocidad de todo el genoma, a la expresión de alelos recesivos nocivos y, a menudo, a un fracaso del desarrollo (depresión endogámica). Tanto las serpientes cabeza de cobre nacidas en cautividad como las nacidas en libertad parecen ser capaces de esta forma de partenogénesis.

Protección

Agkistrodon contortrix
Agkistrodon contortrix

Esta especie está clasificada como la de menor preocupación en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN. Esto significa que, en relación con muchas otras especies, no está en peligro de extinción en un futuro próximo. La tendencia de la población se mantuvo estable cuando se evaluó en 2007.

Curiosidades

En la Guerra de Secesión, los llamados Demócratas de la Paz, que defendían una “paz sin victoria” y las negociaciones con los estados del sur, fueron llamados “copperheads” (cabeza de cobre). Sin embargo, esto tenía poco que ver con la serpiente venenosa; varias fuentes derivan el nombre de las viejas monedas de centavos de cobre que las cabezas de cobre usaban como alfiler.

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