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Serpiente De Coral: Hábitat, Vida, Veneno Y Mucho Más

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La serpiente de coral, serpiente rabo de ají o coralillos son un grupo de serpientes venenosas de la familia Elapidae, estos tipos de serpientes se pueden dividir en dos grupos distintos, el grupo del Nuevo Mundo y el grupo del Viejo Mundo. Están entre las serpientes más venenosos del mundo.

Serpiente De Coral

La Serpientes de coral es un término que se utiliza para describir a un grupo de serpientes venenosas del género Micrurus (son unas 48 especies), Leptomicrurus (2 especies) y Micruroides (1 especie). Hay varias especies no venenosas que tienen una coloración similar, como Lampropeltis triangulum, que es inofensiva (al ser una colúbrica) o Anilius scytale, un representante de la familia Aniliidae, conocida comúnmente como coral falsa, que también es inofensiva.

Coralillos
Coralillos

Características

Las serpientes de coral son más conocidas por sus anillos de color rojo, amarillo y negro. Pueden tener un aspecto diferente: algunas especies sólo tienen anillos rojos y negros, o no tienen ningún anillo.

Los colores muy brillantes de la serpiente de coral son una advertencia para otros animales. Los depredadores saben que quieren decir que esta serpiente es altamente venenosa. Las serpientes más peligrosas permanecen indefensas si son atrapadas por detrás de la cabeza. A diferencia de otras especies, no levantan la cabeza en caso de peligro, es fácil pisarlas o ser mordido en un jardín. Incluso en dosis bajas, su veneno es peligroso para los humanos ya que es neurotóxico y paraliza el sistema nervioso.

Tamaño

La mayoría de las especies de serpientes de coral son de tamaño pequeño. Las especies de América del Norte tienen una longitud media de 91 centímetros (3 pies), pero se han notificado ejemplares de hasta 150 centímetros (5 pies) o ligeramente más grandes. Las especies acuáticas tienen colas aplanadas que actúan como una aleta, ayudando a nadar.

Patrones de coloración de América del Norte

Los expertos reconocen ahora que los patrones de coloración y la mnemotécnica común que la gente usa para identificar a la mortal serpiente de coral que no son 100% confiables. Algunas serpientes de coral no tienen los típicos colores o patrones de bandas. Ejemplos de mnemotécnica poco fiable que se utilizan comúnmente para las serpientes de coral de América del Norte.

Las serpientes de coral en Norteamérica son más notables por sus bandas de color rojo, amarillo/blanco y negro. Sin embargo, varias especies no venenosas tienen una coloración similar, entre ellas la serpiente escarlata, género Cemophora; algunas de las serpientes reinas y serpientes de leche, género Lampropeltis; y las serpientes de nariz de pala, género Chionactis.

En algunas regiones, el orden de las bandas suele distinguir, aunque no siempre, entre las mímicas no venenosas y las serpientes coralinas nativas de América del Norte: Micrurus fulvius (la serpiente coral oriental o común), Micrurus tener (la serpiente coral de Texas) y Micruroides euryxanthus (la serpiente coral de Arizona), que se encuentran en el sudeste y sudoeste de los Estados Unidos.

Las serpientes coral que se encuentran en otras partes del mundo pueden tener patrones claramente diferentes, tener bandas rojas que tocan las bandas negras, tienen bandas rosadas, azules, blancas y negras, o no tienen a tener ninguna banda.

Serpiente rabo de ají
Serpiente rabo de ají

Clasificación

Hay varias variedades diferentes de serpientes de coral. Las especies del género Micrurus se llaman simplemente serpientes de coral, o de coral verdadera:

  • Micrurus collaris: sus colores son negro brillante con un cuello blanco, amarillo o rojo.
  • Micrurus hemprichii: su cuerpo está coloreado con anillos alternados de blanco, negro y naranja.
  • Micrurus lemniscatus lemniscatus: alternando anillos blancos, negros y rojos. Esta subespecie es más fina que Micrurus lemniscatus diutius.
  • Micrurus lemniscatus diutius: alternando anillos amarillos, negros y rojos.
  • Psique de Micrurus: presenta colores muy variables, excepto que sus anillos nunca forman tríadas.
  • Micrurus surinamensis: este es el representante más masivo de los Micrurus que se encuentran en la Guayana Francesa. Sus anillos están dispuestos de forma muy regular: un anillo negro ancho rodeado de dos anillos amarillos y luego dos anillos negros más estrechos, todos rodeados de anillos rojos. Su tamaño puede alcanzar hasta 1,3 metros. Es una serpiente nocturna, terrestre y semiacuática. Vive al borde de los arroyos y es principalmente ictiofágico. Es muy buen nadador. También se puede encontrar en zonas periurbanas y en los arrozales.
  • Micrurus tener: conocida como la serpiente coral de Texas, su cuerpo tiene la coloración tradicional asociada a la serpiente coral, alternando anillos negros y amarillos separados por un anillo rojo. Se encuentra generalmente en los Estados Unidos y México. Muchas otras serpientes que no son del género Micrurus están listadas como serpientes de coral:
  • Calliophis bivirgata: es la mayor en tamaños de las serpientes de coral, puede medir hasta 2 metros de largo. Se alimenta de pequeñas serpientes igualmente venenosas que prosperan en los bosques primarios que son su hábitat natural (aunque también puede encontrarse en bosques secundarios). Esta serpiente nocturna es azul medianoche con dos rayas más claras en sus flancos.
  • Calliophis intestinalis: la serpiente coral rayada de Malasia puede crecer hasta 50 centímetros y su veneno neurotóxico es devastador. Se encuentra principalmente en el bosque, pero también puede encontrarse en jardines y parques; se alimenta de serpientes y principalmente de los pequeños Ramphotyphlops braminus. Se reconoce por la raya rojo-anaranjada que corre por su espalda y la pálida línea en sus flancos. Se encuentra en el sur de Tailandia, la península malaya, Borneo, Java, Sumatra y Filipinas.
  • Micruroides euryxanthus: tiene anillos rojos y negros alternados, separados por estrechos anillos blancos o amarillos. Se encuentra generalmente en los Estados Unidos (sudoeste) y en México.

Comportamiento

Llevan una vida nocturna. Cazan pequeñas serpientes y lagartos, y menos a menudo peces. Son lentos y no agresivos, muerden sólo cuando se les toma en mano o se les ataca. Su veneno contiene peligrosas neurotoxinas que paralizan el sistema nervioso.

Serpiente peligrosa
Serpiente peligrosa

Distribución y hábitat

Las serpientes de coral están dispersas en las selvas tropicales de tres continentes: Sudáfrica, y en las 3 Américas, Asia meridional y Asia. La especie más extendida (Micrurus lemniscatus) se encuentra en los valles tropicales de México y América Central y en toda la Amazonia.

En América del norte

Las serpientes de coral de américa existen en la zona sur de muchos estados templados de los Estados Unidos, estas serpientes se encuentran en localidades dispersas en las llanuras costeras del sur, desde Carolina del Norte hasta Louisiana, incluyendo toda Florida. Se pueden encontrar en los hábitats de las colinas de arena de pino y matorral de roble en partes de esta área de distribución, pero a veces habitan en zonas de madera dura y en bosques planos de pino que sufren inundaciones estacionales.

Existe una controversia sobre la clasificación de la muy similar serpiente coral de Texas como una especie separada. Su hábitat, en Texas, Luisiana, Arkansas, y a veces en Oklahoma debido a las inundaciones del Río Rojo, está separado del hábitat de la serpiente coralina oriental por el Río Mississippi. La población de serpientes de coral es más densa en el sureste de los Estados Unidos, pero se han documentado serpientes de coral hasta en el norte de Kentucky.

La serpiente coral de Arizona está clasificada como una especie y un género separados y se encuentra en el centro y el sur de Arizona, en el extremo suroeste de Nuevo México y en el sur de Sinaloa, en el oeste de México. Ocupa regiones áridas y semiáridas en muchos tipos de hábitats diferentes, incluyendo matorrales espinosos, matorrales desérticos, bosques, pastizales y tierras de cultivo. Se encuentra en las llanuras y en las laderas de las montañas bajas desde el nivel del mar hasta los 1.768 metros (5.800 pies); a menudo se encuentra en zonas rocosas.

Depredadores

Los depredadores raramente deciden atacar a las serpientes de coral, ya que su intenso color les advierte por sí solo que el dueño es peligroso. Algunas serpientes de coral (por ejemplo, Micrurus corallinus) utilizan un tipo de defensa. Sorprendidos por el enemigo, se enrollan y levantan una cola cortada bruscamente que se asemeja a una cabeza, y luego la mueven con firmeza, haciendo los movimientos que las serpientes suelen hacer con la cabeza. Tal “amenaza” es a menudo suficiente para que un depredador deje de atacar.

Serpiente coral en su hábitat
Serpiente coral en su hábitat

Veneno

Las serpientes de coral poseen uno de los venenos más potentes de cualquier serpiente norteamericana. Sin embargo, se registran relativamente pocas mordeduras debido a su carácter solitario y al hecho de que generalmente habitan en zonas poco pobladas; según los Institutos Nacionales de Salud de los Estados Unidos, hay un promedio de 15 a 25 mordeduras de serpientes de coral en los Estados Unidos cada año.

Cuando se enfrentan a los seres humanos, las serpientes de coral casi siempre intentan huir, y muerden sólo como último recurso. Además, las serpientes de coral tienen colmillos cortos (dentición de proteroglíficos) que no pueden penetrar en la ropa de cuero grueso. Sin embargo, cualquier penetración en la piel es una emergencia médica que requiere atención inmediata.

Las serpientes de coral tienen una poderosa neurotoxina que paraliza los músculos de la respiración; la respiración mecánica o artificial, junto con grandes dosis de antiveneno, son a menudo necesarias para salvar la vida de una víctima; por lo general, sólo hay un dolor leve asociado con una mordedura, pero la insuficiencia respiratoria puede ocurrir en cuestión de horas.

Escasez de antiveneno

Serpiente de coral
Serpiente de coral

A partir de 2012, la relativa rareza de las mordeduras de serpientes de coral, combinada con los altos costos de producción y mantenimiento de un suministro de antiveneno, significa que la producción de antiveneno en América ha cesado. Según Pfizer, el propietario de la empresa que fabricaba el antídoto Coralmyn, se necesitarían entre 5 y 10 millones de dólares para la investigación de un nuevo antídoto sintético. El costo era demasiado alto en comparación con el pequeño número de casos que se presentaban cada año.

Los fabricantes farmacéuticos extranjeros han producido otros antídotos de serpientes de coral, pero los costos de la concesión de licencias en los Estados Unidos han estancado la disponibilidad. El Instituto Bioclon está desarrollando un antídoto de serpiente de coral. En 2013, se informó que Pfizer estaba trabajando en un nuevo lote de antiveneno pero no había anunciado cuándo estaría disponible.

 A partir de 2016, el Instituto de Inmunoquímica, Farmacología y Respuesta a Emergencias del Veneno (VIPER) de la Facultad de Medicina de la Universidad de Arizona estaba inscribiendo participantes en un ensayo clínico de INA2013, un “nuevo antiveneno“, según el Centro de Información sobre Envenenamientos de Florida.

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