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Serpiente Mocasín De Agua: Hábitat, Vida, Veneno Y Mucho Más

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La Serpiente Mocasín De Agua (Agkistrodon piscivorus) o víbora mocasín de agua es una especie de serpiente muy extendida en el sudeste de los Estados Unidos y está presente en tres subespecies; además pertenece a la subfamilia de las víboras del pozo.

La especie está estrechamente ligada a las aguas estancadas de todo tipo, donde se alimenta de todos los pequeños vertebrados, así como de varios invertebrados y ocasionalmente come carroña. Como todas las víboras de pozo, la víbora mocasín de agua es venenosa, pero su mordedura rara vez es fatal para los humanos.

Serpiente mocasín de agua

La Serpiente mocasín de agua (Agkistrodon piscivorus) es una serpiente venenosa, una especie de víbora de la subfamilia Crotalinae de la familia Viperidae; la especie es nativa del sudeste de los Estados Unidos, y de adulta, es grande y capaz de dar una mordedura dolorosa y potencialmente mortal. Cuando se ve amenazada, puede responder enrollando su cuerpo y mostrando sus colmillos.

Los ejemplares de este tipo pueden morder cuando se sienten amenazados o cuando se les manipula de alguna manera. Esta es la única víbora semiacuática del mundo, que suele encontrarse en el agua o cerca de ella, especialmente en lagos, arroyos y pantanos de poca profundidad y movimiento lento.

La serpiente es una fuerte nadadora e incluso ha sido vista nadando en el océano. Sin embargo, no es totalmente marina, a diferencia de las verdaderas serpientes de mar; además ha colonizado con éxito islas tanto en la costa del Atlántico como en la del Golfo.

Serpiente Mocasín De Agua
Serpiente Mocasín De Agua

Características

Las serpientes mocasín de agua son robustas y de construcción fuerte. La longitud del cuerpo varía enormemente y suele estar entre 75 y 155 centímetros, los ejemplares más grandes pueden llegar a 185 centímetros. Por lo tanto, la especie es la más grande del género.

Los machos son, en promedio, considerablemente más grandes que las hembras y aproximadamente el doble de pesados. Por ejemplo, en las islas Cedar Key, frente a la costa occidental de Florida, las hembras sexualmente maduras medían 98,4 centímetros de promedio, y los machos sexualmente maduros 122,4 centímetros de promedio. Las hembras pesaban un promedio de 635 gramos, los machos 1.126 gramos.

Escalado

La especie suele mostrar nueve grandes escudos simétricos en la parte superior de la cabeza. Sin embargo, las parietales suelen estar fragmentadas en varias escalas más pequeñas, especialmente hacia el extremo de la cola (posterior). Además, la parte frontal a menudo muestra pequeñas escamas adyacentes a sus esquinas. Como único representante del género AGKISTRODON  piscivorus no tiene un escudo de brida (loreal) entre la apertura de la nariz y el ojo. El número de supralabialia es de 6 a 9, el de infralabialia de 8 a 12.

Las escamas dorsales están dispuestas de 23 a 27 filas en el centro del cuerpo, con un promedio de 25 filas longitudinales. El número de escamas abdominales (escudos ventrales) varía entre 130 y 145 en los machos y de 128 a 144 en las hembras, el número de subcaudales entre 38 y 54 en los machos y de 36 a 50 en las hembras.

Coloración

El color básico de la parte superior es negro, gris, amarillo con marrón, marrón oscuro o verde oliva oscuro. Dependiendo de la población hay en promedio 12 o 13 bandas cruzadas marrón oscuro a negro en la espalda. Estas bandas están a menudo bordeadas de negro y en el centro son tan claras como el color del suelo del cuerpo.

Con el aumento de la edad tal banda se vuelve más y más indistinta, especialmente en el sureste del área, los individuos viejos pueden entonces ser más o menos monocromáticos de color oscuro. En general, los representantes de la especie en la parte oriental y sudoriental del área de distribución son de color más pálido y al mismo tiempo más grandes que los de los dos tercios occidentales del área.

Las serpientes jóvenes tienen una apariencia más conspicua. Muestran una franja clara, oscura y clara y una cola de color amarillo con verde claro. A medida que envejecen, el patrón se desvanece y la coloración de la cola clara cambia de verde claro al color de fondo oscuro del resto del cuerpo.

Víbora mocasín de agua
Víbora mocasín de agua

Clasificación y subespecies

Hoy en día se reconocen tres subespecies. Las áreas de distribución de la subespecie limitan directamente entre sí; en las zonas marginales hay una amplia zona mixta.

Agkistrodon piscivorus piscivorus: se encuentra a lo largo de la costa este de los EE.UU. desde Virginia hasta Alabama. En esta serpiente la parte superior y los lados de la cabeza son de color marrón pálido; con la edad queda una banda de la parte superior. La raya postocular oscura, una amplia raya horizontal detrás del ojo, está débilmente demarcada en la parte superior e inferior por una pigmentación amarillenta; el escudo del hocico (Rostrale) no muestra ninguna raya oscura.

Agkistrodon piscivorus conanti: se localiza habitualmente en Florida y la parte sur de Georgia. La parte superior y los lados de la cabeza son muy oscuros en esta serpiente, casi negros; en los ejemplares adultos la banda de la parte superior es débil o está descolorida. La raya post-ocular está marcada en la parte superior e inferior por una pigmentación muy fuerte y ligera. El escudo del hocico (Rostrale) así como el escudo nasal adyacente (Prae-Nasalia) y el escudo del labio superior (Supralabialia) muestran un claro patrón de rayas verticales.

Agkistrodon piscivorus leucostoma: se distribuye desde la parte occidental del estado de Texas, pasando por el este de Oklahoma y Missouri, hasta el norte y el sur de Illinois, y al este llega a Kentucky, Tennessee y Alabama. En esta serpiente la parte superior y los lados de la cabeza suelen ser de color marrón muy oscuro o negro en los adultos, así como en los animales jóvenes; el anillado suele ser apenas visible en los adultos. La raya postocular es apenas pronunciada, especialmente por el único borde brillante superior muy débil. El escudo del hocico (Rostrale) tampoco muestra rayas oscuras.

Los parientes más cercanos de la especie son la víbora mocasín mexicana (Agkistrodon  bilineatus) y el ejemplar Agkistrodon taylori.

Comportamiento

Estas serpientes son principalmente nocturnas. Por la mañana o en días frescos toman el sol en la orilla del agua o en los troncos de los árboles, y también les gusta tomar el sol en las ramas que se elevan sobre el agua. En los días cálidos y soleados la serpiente descansa enrollada, a la sombra de la vegetación también extendida.

La serpiente mocasín de agua nada con su cabeza sobre la superficie del agua. Para invernar, la serpiente visita zonas más altas; se han identificado árboles huecos y madrigueras de animales como zonas de invernada.

Víbora venenosa
Víbora venenosa

Hábitats

Las víboras mocasín son semiacuáticas y pasan la mayor parte de su vida en aguas permanentes o muy cerca de ellas; pueden ser ríos de caudal lento, orillas de lagos, estanques, pantanos e incluso deltas costeros salobres. En la mayor parte del área de distribución, es inconfundible la estrecha relación con los bosques, la especie se considera característica de los bosques de pino costero (los llamados “flatwoods“) y de los pantanos de ciprés. Debido a la estrecha conexión con las masas de agua, la ocurrencia se limita a las zonas por debajo de los 500 metros sobre el nivel del mar.

Distribución

La especie habita en las tierras bajas ricas en agua en el sureste de los EE.UU. El área de distribución corresponde en gran medida al área natural de la llanura costera del Atlántico. El límite de la zona de la especie atraviesa el centro de Texas y el este de Oklahoma en el oeste, los estados de Missouri e Illinois en el norte y luego, pasando por los Montes Apalaches en el sur, a través de Georgia, Carolina del Norte y del Sur y Virginia hasta la costa atlántica.

En el sur, la zona termina en la frontera con México, más al este en el Golfo de México o el Océano Atlántico. La especie nada regularmente en agua salada y, por lo tanto, también ha colonizado varias islas frente a la costa en el sudeste de los Estados Unidos.

Alimentación

Como todas las víboras, la serpiente mocasín de agua tiene órganos especiales entre la fosa nasal y los ojos con los que percibe la radiación de calor (luz infrarroja), de modo que puede cazar de noche. La búsqueda de comida, sin embargo, también tiene lugar visualmente y con el sentido del olfato.

Los pequeños mamíferos y otros vertebrados terrestres son mordidos en un instante y liberados inmediatamente. Si no sucumben al veneno inmediatamente, la serpiente sigue el rastro hasta encontrar la presa. Después de la mordida, los peces se mantienen en un poco más de tiempo que los vertebrados terrestres.

En aguas abiertas, las serpientes mocasín tienen dificultades para depredar peces; en un estudio experimental en el laboratorio, sólo el 13% de los ataques a peces en aguas abiertas tuvieron éxito. Aparentemente, los peces son depredados principalmente en agujeros de agua seca o en situaciones similares en las que la libertad de movimiento de los peces está restringida.

El comportamiento de caza de los ejemplares jóvenes es inusual. Mueven la punta de su brillante cola de un lado a otro como cebo para atraer a la presa a su cercanía. Con el aumento de la edad, el color de la cola y el comportamiento correspondiente se desvanece.

Las principales presas de las serpientes mocasín de agua son los peces y las ranas en la mayor parte de la zona; por ejemplo, en un estudio realizado en Virginia, los tres animales de presa más comunes fueron las ranas (Rana clamitans), el pez luna (Lepomis) y las ranas leopardo del sur (Rana sphenocephala utricularia).

Depredadores

La serpiente mocasín de agua es presa de tortugas mordedoras (Chelydra serpentina), halcones, caimanes americanos (Alligator mississippiensis), búhos cornudos (Bubo virginianus), águilas, halcones de hombro rojo (Buteo lineatus), alcaudones caguama (Lanius ludovicianus) y grandes aves zancudas, como garzas, grullas y garcillas.

También es presa de las serpientes ofiofágicas, incluyendo su propia especie. Humphreys (en 1881) describió cómo un espécimen de 34 pulgadas (860 mm) fue asesinado y comido por una serpiente rey cautiva de 42 pulgadas (1.100 mm). Por otra parte, Neill (en 1947) informó que las serpientes reyes cautivas (Lampropeltis getula) eran reacias a atacarlas, siendo exitosamente repelidas con “golpes en el cuerpo“.

Serpiente Mocasín
Serpiente Mocasín

Veneno

Las mezclas de toxinas de las víboras son, con mucho, los venenos naturales más complejos. Contienen una mezcla de enzimas, polipéptidos de bajo peso molecular, iones metálicos y otros componentes cuya función apenas se entiende. Los efectos de estos venenos son correspondientemente diversos.

La toxina de Agkistrodon  piscivorus tiene un fuerte efecto de degradación de las proteínas y, por lo tanto, conduce a la destrucción de los tejidos. Causa dolor severo, enrojecimiento, hinchazón y necrosis en el área alrededor del sitio de la mordida. La toxina tiene un efecto hemolítico y anticoagulante, en casos severos puede detener completamente la coagulación de la sangre. También causa una liberación del péptido bradiquinina, que provoca un descenso de la presión arterial, náuseas, náuseas, diarrea y dolor. También contiene la enzima fosfolipasa A2, que tiene un efecto tóxico en las fibras musculares.

No existe un registro sistemático, pero se estima que alrededor de 8000 personas son mordidas por serpientes venenosas en los EE.UU. cada año. Alrededor del 9% de las picaduras, unas 700, son causadas por serpientes mocasín de agua. Las muertes por mordeduras de esta clase de serpiente son muy raras. El número de muertes causadas por serpientes venenosas en los Estados Unidos en los años sesenta y setenta se estimó entre nueve y catorce por año.

Reproducción

Las serpientes mocasín de agua son sexualmente maduras con dos años en los machos y tres años en las hembras. Se aparean en otoño o primavera inmediatamente después de salir de sus recintos de invierno. Al igual que la cabeza de cobre, estrechamente relacionada con la cabeza de cobre, las hembras son aparentemente capaces de almacenar esperma hasta la primavera después del apareamiento otoñal.

Como todos los representantes del género, la especie es vivípara (ovovivípara). Después de tres meses de gestación, de dos a doce, en promedio nacen unas ocho crías en el período de agosto a septiembre. Las crías miden de 18 a 35 centímetros de largo al nacer. Las hembras grandes tienen más crías; en un estudio realizado en Florida, las hembras más pequeñas (menor de 80 centímetros de longitud corporal) contenían de tres a cinco embriones, las más grandes (superior a los 100 centímetros de longitud corporal) de ocho a once embriones.

Se observó varias veces que las hembras forman pequeños grupos poco antes del nacimiento de las crías. Después del nacimiento, las crías son custodiadas por las hembras durante unos días. No se dispone de datos sobre la edad media y máxima de los ejemplares que viven en libertad; en cautiverio, una serpiente mocasín acuática alcanzó una edad de 24 años y 6 meses.

Serpiente en su hábitat
Serpiente en su hábitat

Protección

Como resultado de los cambios en el hábitat, la población de la especie ha disminuido en muchas partes de su área de distribución, pero sigue siendo común en los hábitats adecuados. En una zona pantanosa de Kentucky, la población se estimaba en 300 ejemplares en 0,405 hectáreas (4.050 metros cuadrados) en el decenio de 1950, y en el río Misisipí en el decenio de 1960, se podían capturar 50 ejemplares en una hora.

En años muy secos la población parece colapsar a nivel regional, pero en años húmedos normales la población se recupera muy rápidamente. En general, se considera que la especie sigue siendo segura.

Curiosidades

Agkistrodon piscivorus
Agkistrodon piscivorus

Las serpientes mocasín de agua se consideran agresivas, pero en un estudio diseñado para arrojar luz sobre el comportamiento de las serpientes de mocasín salvajes en encuentros con humanos, el 51% de las serpientes intentaron huir y el 78% utilizaron gestos amenazantes u otras tácticas defensivas. Sólo el 36% (13 de 36) mordió cuando se usó una mano artificial para agarrarlas. Además, muchas serpientes no inyectaron veneno cuando mordieron.

Por lo tanto, una mordida tan “seca” podría ser sólo otro gesto amenazador. A diferencia de la mayoría de las serpientes, la serpiente mocasín de agua se endereza cuando está en peligro y abre su boca para advertir a los atacantes. Este comportamiento se suele interpretar como agresivo, pero cuando se le deja en paz, huye.

Los laicos en los EE.UU. a menudo consideran cada serpiente que encuentran en o cerca de las aguas como una serpiente mocasín de agua, pero esto suele ser una falacia. Las serpientes inofensivas que habitan en el agua, como la serpiente nadadora (Nerodia), son mucho más comunes que la mocasín de agua, a veces se comportan de manera agresiva e imitan a una víbora de pozo sujetando su cabeza.

Este comportamiento es muy convincente. En tierra firme, la serpiente ganchuda oriental (Heterodon platirhinos) se confunde a menudo con la mocasín de agua. También imita a la serpiente mocasín de agua, aunque no tan convincentemente como las serpientes de agua, y silba muy fuerte en defensa.

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