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Tiburón Blanco: Características, Alimentación, Vida Y Más

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El tiburón blanco (Carcharodon carcharias), también conocido como el gran tiburón blanco, es una especie de tiburón que se puede hallar en las aguas superficiales costeras de todos los principales océanos, además el gran tiburón blanco es notable por su tamaño, con ejemplares femeninos más grandes que alcanzan los 6,1 metros (20 pies) de largo y 1.905 kilogramos (4.200 libras) de peso en la madurez.

La mayoría de los tiburones son más pequeños, los tiburones blancos pueden nadar a velocidades de más de 56 km/h (35 mph), y pueden nadar a profundidades de 1.200 m (3.900 pies). Según un estudio realizado en 2014, se estima que la vida útil de los tiburones blancos puede llegar a los 70 años o más, muy por encima de las estimaciones anteriores, lo que los convierte en uno de los peces cartilaginosos más longevos que se conocen en la actualidad.

Tiburón blanco

El gran tiburón blanco no tiene depredadores naturales conocidos excepto, en muy raras ocasiones, la orca, además el gran tiburón blanco es posiblemente el pez macrorreceptor existente más grande del mundo, y es uno de los principales depredadores de los mamíferos marinos. También se sabe que se alimenta de una variedad de otros animales marinos, incluyendo peces y aves marinas, se sabe también que es la única especie sobreviviente conocida de su género Carcharodon, y es responsable de más incidentes registrados de mordeduras humanas que cualquier otro tiburón.

La especie se enfrenta a numerosos desafíos ecológicos que han dado lugar a la protección internacional. La UICN incluye al tiburón blanco como especie vulnerable y está incluido en el Apéndice II de la CITES, también está protegido por varios gobiernos nacionales como Australia (a partir de 2018).

Tiburón Blanco
Tiburón Blanco

La novela Tiburón de Peter Benchley y su posterior adaptación cinematográfica de Steven Spielberg mostraba al gran tiburón blanco como un “feroz devorador de hombres“, los humanos no son la presa preferida del gran tiburón blanco, pero el gran tiburón blanco es, sin embargo, el responsable del mayor número de ataques de tiburones fatales no provocados a los humanos que se han reportado e identificado.

Características

El gran tiburón blanco tiene un hocico robusto, grande y cónico, los lóbulos superior e inferior de la aleta caudal son aproximadamente del mismo tamaño, lo que es similar a algunos tiburones caballa. Un gran blanco muestra contramarcas, al tener una parte inferior blanca y un área dorsal gris (a veces en un tono marrón o azul) que le da una apariencia moteada general.

La coloración dificulta que la presa pueda ver al tiburón porque rompe el contorno del tiburón cuando se le ve de lado, desde arriba, la sombra más oscura se funde con el mar y desde abajo expone una silueta mínima a la luz del sol. El leucocismo es extremadamente raro en esta especie, pero se ha documentado en un gran tiburón blanco (un joven que llegó a la orilla en Australia y murió).

Los tiburones blancos, como muchos otros tiburones, tienen filas de dientes dentados detrás de los principales, listos para reemplazar los que se rompan, también cuando el tiburón muerde, sacude la cabeza de lado a lado, ayudando a los dientes a cortar grandes trozos de carne. Los tiburones blancos, al igual que otros tiburones, tienen ojos más grandes que otras especies de tiburones en proporción a su tamaño corporal.  El iris del ojo es de un azul profundo en lugar de negro.

En los tiburones blancos, el dimorfismo sexual está presente, y las hembras son generalmente más grandes que los machos. Los machos blancos grandes miden un promedio de 3,4 a 4,0 metros (11 a 13 pies) de largo, mientras que las hembras miden de 4,6 a 4,9 metros (15 a 16 pies).

Los adultos de esta especie pesan un promedio de 522 a 771 kilogramos (1.151 a 1.700 libras), sin embargo, las hembras maduras pueden tener un promedio de masa de 680 a 1.110 kilogramos (de 1.500 a 2.450 libras). Se ha comprobado que las hembras más grandes tienen una longitud de hasta 6,1 metros (20 pies) y un peso estimado de 1.905 kilogramos (4.200 libras), tal vez hasta 2.268 kilogramos (5.000 libras).

Clasificación

El gran tiburón blanco fue uno de los muchos animales descritos originalmente por Linneo en la histórica 10ª edición de su Systema Naturae, de 1758, su primer nombre científico, Squalus carcharias, y más tarde, Sir Andrew Smith le dio el nombre genérico de Carcharodon en 1833, y también en 1873.

El nombre genérico se identificó con el nombre específico de Linnaeus y el nombre científico actual, Carcharodon carcharias, fue finalizado, y la palabras Carcharodon proviene de las palabras griegas antiguas κάρχαρος (kárkharos, “aguda” o “dentada”), y ὀδούς (odoús), ὀδών (odṓn, “diente”).

Carcharodon carcharias
Carcharodon carcharias

Comportamiento

Hay un comportamiento característico en los tiburones blancos y es la ruptura, una ruptura es el resultado de un acercamiento a alta velocidad a la superficie con el impulso resultante que lleva al tiburón parcial o completamente fuera del agua, se trata de una técnica de caza empleada por los grandes tiburones blancos mientras cazan focas.

Esta técnica se utiliza a menudo en los lobos marinos en Seal Island en False Bay, Sudáfrica, y debido a que el comportamiento es impredecible, es muy difícil de documentar. Fue fotografiado por primera vez por Chris Fallows y Rob Lawrence, que desarrollaron la técnica de remolcar un señuelo de foca de lento movimiento para engañar a los tiburones y hacer que hicieran el movimiento de ruptura.

Entre abril y septiembre, los científicos pueden observar alrededor de 600 rompimientos. Las focas nadan en la superficie y los grandes tiburones blancos lanzan su ataque depredador desde las aguas más profundas, además pueden alcanzar velocidades de hasta 40 km/h (25 mph) y a veces pueden lanzarse más de 3.0 metros al aire.

En 2011, un tiburón de 3 metros (9,8 pies) de largo saltó a un barco de investigación de siete personas frente a la Isla de la Foca en Mossel Bay. La tripulación estaba realizando un estudio de población utilizando sardinas como cebo, y se consideró que el incidente no fue un ataque al barco sino un accidente.

Hábitats

Los tiburones blancos viven en casi todas las aguas costeras y de alta mar que tienen una temperatura del agua entre 12 y 24 °C (54 y 75 °F), el gran blanco es un pez epipelágico, que se observa sobre todo en presencia de una rica caza, como los lobos marinos (Arctocephalus), leones marinos, cetáceos, otros tiburones y grandes especies de peces óseos. En alta mar, se ha registrado a profundidades de hasta 1.200 metros, estos hallazgos desafían la noción tradicional de que el gran tiburón blanco es una especie costera.

Distribución

Los tiburones de este tipo tienen mayores concentraciones en los Estados Unidos (Noreste y California), Sudáfrica, Japón, Oceanía, Chile y el Mediterráneo, incluyendo el Mar de Mármara y el Bósforo, además una de las poblaciones más densas que se conocen se encuentra alrededor de la Isla Dyer, Sudáfrica.

Según un estudio reciente, los grandes blancos de California han migrado a un área entre la Península de Baja California y Hawaii conocida como White Shark Café para pasar al menos 100 días antes de regresar a Baja California, y en el viaje de salida, nadan lentamente y se sumergen hasta unos 900 metros (3.000 pies). Luego de su llegada, cambian de comportamiento y realizan inmersiones cortas a unos 300 metros (980 pies) durante un máximo de diez minutos.

En el Atlántico Noroeste, las poblaciones de tiburón blanco de la costa de Nueva Inglaterra fueron casi erradicadas debido a la sobrepesca. Sin embargo, en los últimos años las poblaciones han comenzado a crecer enormemente. Un estudio de 2018 indicó que los tiburones blancos prefieren congregarse en las profundidades en remolinos anticiclónicos en el Océano Atlántico Norte. Los tiburones estudiados tendían a favorecer los remolinos de agua caliente, pasando las horas del día a 450 metros y saliendo a la superficie por la noche.

El Tiburón y sus dientes
El Tiburón y sus dientes

Alimentación

Los grandes tiburones blancos son carnívoros y sus presas son peces (por ejemplo, atún, rayas, otros tiburones), cetáceos (por ejemplo, delfines, marsopas, ballenas), pinnípedos (por ejemplo, focas, lobos marinos, y leones marinos), tortugas marinas, nutrias marinas (Enhydra lutris) y aves marinas. También se sabe que los grandes tiburones blancos comen objetos que son incapaces de digeriririr.

Los tiburones blancos juveniles se alimentan predominantemente de peces, incluidos otros elasmobranquios, ya que sus mandíbulas no son lo suficientemente fuertes como para soportar las fuerzas necesarias para atacar a las presas más grandes, como los pinnípedos y los cetáceos, hasta que alcanzan una longitud de 3 metros o más, momento en el que el cartílago de su mandíbula se mineraliza lo suficiente como para resistir el impacto de la mordedura en las presas de mayor tamaño.

Al acercarse a una longitud de casi 4 metros (13 pies), los grandes tiburones blancos comienzan a capturar principalmente mamíferos marinos como alimento, aunque los tiburones individuales parecen especializarse en diferentes tipos de presas dependiendo de sus preferencias. Parecen ser altamente oportunistas.

Estos tiburones prefieren presas con un alto contenido de grasa rica en energía, además el experto en tiburones Peter Klimley utilizó un aparejo de varilla y carrete y troleó los cadáveres de una foca, un cerdo y una oveja desde su barco en las Farallones del Sur, luego los tiburones atacaron los tres cebos pero rechazaron el cadáver de las ovejas.

Depredadores

La competencia interespecífica entre el gran tiburón blanco y la orca es probable en regiones donde las preferencias alimenticias de ambas especies pueden solaparse, también se documentó un incidente el 4 de octubre de 1997, en las Islas Farallon, frente a California, en Estados Unidos. Se estima que una orca hembra de 4,7 a 5,3 metros inmovilizó a un tiburón blanco grande de 3 a 4 metros.

La orca mantuvo al tiburón boca abajo para inducir inmovilidad tónica y mantuvo al tiburón quieto durante quince minutos, provocando su asfixia, la orca entonces procedió a comerse el hígado del tiburón muerto. Se cree que el olor del cuerpo del tiburón muerto causó que todos los grandes tiburones blancos de la región huyeran, perdiendo así la oportunidad de una gran alimentación estacional.

Tiburón
Tiburón

Reproducción

Anteriormente se creía que los tiburones blancos alcanzaban la madurez sexual alrededor de los 15 años de edad, pero ahora se cree que tardan mucho más; los tiburones blancos machos alcanzan la madurez sexual a los 26 años, mientras que las hembras tardan 33 años en alcanzar la madurez sexual. Se creía originalmente que la esperanza de vida máxima era de más de 30 años, pero un estudio realizado por la Institución Oceanográfica Woods Hole situó la madurez sexual por encima de los 70 años.

Los exámenes del recuento de anillos de crecimiento vertebral arrojaron una edad máxima masculina de 73 años y una edad máxima femenina de 40 años para los especímenes estudiados. La tardía madurez sexual del tiburón, su baja tasa de reproducción, su largo período de gestación de 11 meses y su lento crecimiento lo hacen vulnerable a presiones como la sobrepesca y los cambios ambientales.

Se sabe poco sobre los hábitos de apareamiento del gran tiburón blanco, y aún no se ha observado comportamiento de apareamiento en esta especie. Es posible que los cadáveres de ballenas sean un lugar importante para que los tiburones sexualmente maduros se reúnan para aparearse. Nunca se ha observado el nacimiento, pero se han examinado las hembras preñadas, además los tiburones blancos son ovovivíparos, lo que significa que los óvulos se desarrollan y eclosionan en el útero y continúan desarrollándose hasta el nacimiento.

Protección

Tiburón saliendo del agua
Tiburón saliendo del agua

No está claro en qué medida el aumento simultáneo de la pesca de tiburones blancos ha causado la disminución de las poblaciones de tiburones blancos desde la década de 1970 hasta la actualidad, no se dispone de cifras exactas de la población mundial, pero el gran tiburón blanco se considera ahora vulnerable.

Los tiburones capturados durante el largo intervalo entre el nacimiento y la madurez sexual nunca se reproducen, lo que dificulta la recuperación y el crecimiento de la población, además la UICN señala que se sabe muy poco sobre la situación real del gran tiburón blanco, pero como parece poco común en comparación con otras especies ampliamente distribuidas, se considera vulnerable.

Está el animal incluido en el Apéndice II de la CITES, lo que significa que el comercio internacional de la especie requiere un permiso, pero los pescadores buscan a muchos tiburones por sus mandíbulas, dientes y aletas, y como peces de caza en general. El gran tiburón blanco, sin embargo, rara vez es objeto de pesca comercial, aunque su carne se considera valiosa, y si se captura de forma casual (ocurre, por ejemplo, en algunas embarcaciones en el Mediterráneo), se vende de forma engañosa como tiburón sabueso.

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