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Tiburón Cocodrilo: Alimentación, Hábitat Y Reproducción

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El tiburón cocodrilo (Pseudocarcharias kamoharai) se encuentra en muchas aguas tropicales y templadas cálidas en la zona mesopelágica desde la superficie del agua hasta una profundidad de 590 metros. Realiza migraciones verticales diarias, permaneciendo a una profundidad de más de 200 metros durante el día y elevándose por la noche en aguas poco profundas, el tamaño medio del animal es de 1 metro.

Este es el ejemplar más pequeño de los peses existentes de especies bulbosas, los tiburones cocodrilos tienen un cuerpo característico en forma de cigarro, los ojos son muy grandes, las aletas son relativamente pequeñas. El tiburón cocodrilo es un pequeño tiburón en forma de huso con ojos grandes, un hocico largo y cónico, mandíbulas móviles y largas grietas en las branquias. Tiene dientes romos en comparación con otras especies de tiburones y más adecuados para arrebatar pequeñas presas que para arrancar trozos de comida de animales más grandes.

Tiburón Cocodrilo

El tiburón cocodrilo (Pseudocarcharias kamoharai) es la única especie de la familia de tiburones Pseudocarchariidae y es con una longitud de unos 70 a 110 centímetros una de las especies de tiburones más pequeñas. Fue descrito por primera vez en 1936 por Kiyomatsu Matsubara. Su clasificación sistemática fue controvertida durante algún tiempo, de la misma manera poco se sabe sobre su forma de vida.

Se trata de un depredador activo, que caza peces óseos pelágicos, camarones y calamares. Los tiburones de este tipo tienen un hígado bastante grande y rico en grasa, lo que les permite mantener una flotabilidad neutra en la columna de agua.

El tamaño y la estructura de los ojos sugieren que llevan una vida nocturna, estos tiburones se reproducen gratuitamente con un nacimiento oofágico en camada, generalmente de hasta 4 ejemplares. No es peligroso para los humanos, no son el objetivo del comercio al que se dirigen. Se capturan regularmente como de manera incidental, a veces estos tiburones dañan los cables de fibra óptica de aguas profundas.

Características

Con un cuerpo largo, aletas pequeñas y un hígado grande rico en escualeno y otros lípidos de baja densidad, el tiburón cocodrilo es convergentemente similar a los tiburones mesopelágicos como el tollo cigallo (Isistius brasiliensis). El hígado puede representar una quinta parte del peso del tiburón y actúa como un flotador incompresible que le permite mantener una flotabilidad neutra en la columna de agua con poco esfuerzo.

Como muchos otros habitantes de la zona mesopelágica, el tiburón cocodrilo aparentemente migra más cerca de la superficie por la noche para alimentarse y desciende a aguas más profundas durante el día, siendo raramente encontrado por encima de una profundidad de 200 metros (660 pies) durante el día.

Los grandes ojos del tiburón cocodrilo, equipado con una retina verde o amarilla reflectante y sin un iris expandido, sugieren que es un cazador nocturno que depende de la vista para distinguir las siluetas o bioluminiscencia de sus presas.

Un Tiburón Cocodrilo
Un Tiburón Cocodrilo

Clasificación

El nombre común inglés “crocodile shark” se deriva de su nombre japonés mizuwani (literalmente “cocodrilo de agua“), que se refiere a sus afilados dientes y al hábito de chasquear vigorosamente cuando es sacado del agua. Otros nombres comunes para esta especie incluyen tiburón japonés de dientes rasgados, tiburón de arena de Kamohara y cocodrilo de agua.

El tiburón cocodrilo fue descrito por primera vez como Carcharias kamoharai en una edición de 1936 de la revista Zoological (Tokio) por el ictiólogo Kiyomatsu Matsubara, basado en un espécimen de 73,5 centímetros (28,9 pulgadas) de largo encontrado en el Mercado de Peces de Koti en Japón. El espécimen era un macho adulto de 1 metros (3,3 pies) de largo que se encontraba en un mercado de peces en Su-ao, Taiwán.

Después de haber sido mezclado entre los géneros Carcharias y Odontaspis en la familia Odontaspidae por varios autores, en 1973 Leonard Compagno resucitó el subgénero Pseudocarcharias de 1963 de Jean Cadenat de la sinonimia de esta especie y la colocó dentro de su propia familia. La morfología del tiburón cocodrilo sugiere afinidad con el tiburón megamouth (Megachasmidae), el tiburón peregrino (Cetorhinidae), los tiburones zorro (Alopiidae) y los tiburones caballa (Lamnidae).

Los análisis filogenéticos más recientes, basados en el ADN mitocondrial, han sugerido que el tiburón cocodrilo está estrechamente relacionado con el tiburón megamouth o con los tiburones de arena (Odontaspidae). Alternativamente, los análisis basados en la dentición sugieren que los parientes más cercanos del tiburón cocodrilo son los tiburones zorro, seguidos por los tiburones caballa.

Se han encontrado en Italia dientes fósiles pseudocaracarías que datan de la época serravalliana (de 13,6 a 11,6 Millones de años) del Mioceno, y son idénticos a los del actual tiburón cocodrilo.

Comportamiento

El tiburón cocodrilo es un reproductor Ovoviviparie, es decir, los huevos eclosionan en el útero y las crías eclosionan en el útero. Suele tener cuatro animales jóvenes (dos por útero), que alcanzan un tamaño de nacimiento de unos 40 centímetros. Su alimento consiste principalmente de peces óseos, calamares y crustáceos.

Poco se sabe de otros aspectos de su forma de vida, ya que es raro según el estado actual de los conocimientos y sólo se han capturado o encontrado unos pocos ejemplares desde su primera descripción. Las capturas anteriores proceden principalmente de pescadores japoneses y pescadores de aguas profundas.

Hábitats

Según los registros de distribución, el área de distribución del tiburón cocodrilo parece estar limitada por las latitudes 37°N y 44°S, donde la temperatura media de la superficie del mar es de 20 °C (68 °F), esta especie no está distribuida uniformemente pero es bastante abundante localmente en ciertas áreas, lo que sugiere que no es fuertemente migratoria.

El tiburón cocodrilo se encuentra generalmente en la zona pelágica desde la superficie hasta una profundidad de 590 metros (1.940 pies), además en marzo de 2017, un tiburón cocodrilo llegó a las costas de Devon, Inglaterra en Hope Cove, la primera vez que se le ve frente a las costas del Reino Unido. Hasta ahora, se desconoce por qué este tiburón en particular estaba tan al norte de su área de distribución normal.

Distribución

El tiburón cocodrilo es casi circumtropical en su distribución, vive en el Océano Atlántico, se la conoce en las costas de Brasil, Cabo Verde, Guinea-Bissau, Guinea, Angola, Sudáfrica y la isla de Santa Elena, aunque todavía no se ha informado de su presencia en el Atlántico noroccidental. En Nueva Zelanda esta especie ha sido registrada en la Cresta de los Reyes Magos, frente a la costa de Northland y en la Cresta de Kermadec.

En el Océano Índico, se encuentra en el Canal de Mozambique y posiblemente en la corriente de Agulhas y en la Bahía de Bengala, en el Pacífico vive desde Japón, Taiwán y la Península Coreana en el noroeste, hacia el sur hasta Indonesia, Australia y Nueva Zelanda, y hacia el este hasta la costa occidental de las Américas desde Baja California hasta Chile, incluyendo las Islas Marshall, Phoenix, Palmyra, Johnston, Marquesas, Line y Hawaiianas.

Tiburón Cocodrilo
Tiburón Cocodrilo

Alimentación

Poco se sabe de los hábitos de alimentación del tiburón cocodrilo; se cree que es un depredador activo y de natación rápida, basado en su fuerte musculatura, su gran cola y su comportamiento al ser capturado. En una ocasión, un tiburón cocodrilo en Cape Point, Sudáfrica, saltó del agua en busca de un cebo.

Su dieta consiste en peces óseos pequeños y medianos (peces lanceolados), calamares (incluyendo onicoteútidos, mastigoteútidos, filidoteútidos y cranquíidos) y camarones. No se sabe que ninguna otra especie se aproveche de los tiburones cocodrilos.

Reproducción

El tiburón cocodrilo es un tiburón vivíparo aplacante y normalmente da a luz a camadas de cuatro, dos crías por cada útero. Se desconoce el período de gestación, pero se cree que es largo. Los embriones tienen sacos vitelinosos de 3 a 4 centímetros (1,2 a 1,6 pulgadas) de largo; una vez que el saco vitelino se absorbe completamente, se vuelven esófagos: la madre produce un gran número de cápsulas de huevo de pared delgada que contienen de 2 a 9 huevos cada una, que luego son consumidos por los embriones nacidos.

Los abdómenes de los embriones se dilatan característicamente con material vitelino ingerido, que puede representar una cuarta parte del peso total del embrión. No está claro cómo dos fetos de cocodrilos de tiburón consiguen compartir un solo útero, cuando en otros tiburones caballa como el tiburón toro (Carcharias taurus), sólo sobrevive un feto en cada útero.

Las crías nacen a unos 40 centímetros (16 pulgadas) de largo; los machos alcanzan la madurez a los 74 o 110 centímetros (de 29 a 43 pulgadas) y las hembras a los 89 o 102 centímetros (de 35 a 40 pulgadas). No existe una estación reproductiva definida.

Protección

Pseudocarcharias kamoharai
Pseudocarcharias kamoharai

Con su pequeño tamaño, sus dientes no cortantes y su hábitat oceánico, el tiburón cocodrilo no se considera peligroso para los seres humanos. Esta especie puede ser capturada de manera incidental por varias formas de pesca de palangre pelágico destinadas al atún y al pez espada. El mayor número de ejemplares es capturado por la pesquería japonesa de rabil y la pesquería australiana de pez espada, ambas en el Océano Índico.

Esta especie también se captura a veces en planchas de calamar y en redes de enmalle de atún, y generalmente se descarta debido a su pequeño tamaño y a la baja calidad de su carne. Sin embargo, su hígado graso es potencialmente valioso.

No se dispone de datos sobre el estado de la población del tiburón cocodrilo, aunque probablemente esté disminuyendo a causa de la mortalidad por captura incidental. En junio de 2018, el Departamento de Conservación de Nueva Zelanda clasificó al tiburón cocodrilo como “Data Deficient” con el calificativo “Secure Overseas” bajo el Sistema de Clasificación de Amenazas de Nueva Zelanda.

Después de que AT&T instalara el primer cable de fibra óptica de alta mar entre Gran Canaria y Tenerife en las Islas Canarias en septiembre de 1985, el sistema sufrió una serie de cortocircuitos que requirieron costosas reparaciones. Se descubrió que los ataques del tiburón cocodrilo fueron responsables de la mayoría de las fallas, posiblemente porque fueron atraídos por el campo eléctrico alrededor de los cables.

Dado que los tiburones cocodrilo no son de naturaleza bentónica, presumiblemente estaban mordiendo los cables mientras se desplegaban. El problema se resolvió protegiendo los cables con una capa de cinta de acero bajo un denso revestimiento de polietileno.

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