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Tiburón Cuerno: Alimentación, Hábitat, Vida Y Mucho Más

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El tiburón cuerno (Heterodontus francisci) es una especie de tiburón de la familia Heterodontidae, que es endémica de las aguas costeras de la costa occidental de América del Norte, desde California hasta el Golfo de California. También es conocido como suño cornudo, los ejemplares jóvenes de estos tipos de tiburones están segregados especialmente de los adultos, mientras que los primeros prefieren planicies arenosas más profundas y los segundos prefieren arrecifes rocosos menos profundos o lechos de algas.

Es una especie pequeña que típicamente mide 1 metros (3,3 pies) de largo, el tiburón cuerno puede ser reconocido por una cabeza corta y roma con crestas sobre sus ojos, dos aletas dorsales altas con espinas grandes, y una coloración marrón o gris con muchas manchas oscuras pequeñas. Estos tiburones cazan por la noche dentro de pequeñas áreas de distribución y se retiran a un refugio preferido durante el día. Sus ciclos de actividad diaria están controlados por los niveles de luz ambiental.

Tiburón cuerno

El tiburón cuerno es un tiburón cabeza de toro con una longitud máxima de 120 centímetros. Vive en las áreas costeras restringidas hasta subtropicales de la costa del Pacífico norteamericano en el área del sur de California, Baja California y México.

Los tiburones adultos se alimentan principalmente de moluscos de cáscara dura, equinodermos y crustáceos, que aplastan entre potentes mandíbulas y dientes similares a los molares, al tiempo que se alimentan oportunamente de una amplia variedad de otros invertebrados y pequeños peces óseos. Los juveniles prefieren presas de cuerpo más blando, como los gusanos poliquetos y las anémonas marinas.

Los tiburones cuerno son inofensivos a menos que sean acosados, y se mantienen fácilmente en cautiverio. No son objeto de pesca comercial ni recreativa, aunque se capturan pequeñas cantidades como captura incidental. En México, esta especie se utiliza como alimento y harina de pescado, en California sus lomos se convierten en joyas, y se enfrenta a pocas amenazas frente a las costas de los Estados Unidos.

Tiburón de acuario
Tiburón de acuario

Características

Al igual que otros tiburones cabeza de toro, el tiburón cuerno tiene una cabeza corta y ancha con un hocico romo y prominentes crestas supraorbitales sobre los ojos. Las crestas supraorbitales del tiburón cuerno son bajas y terminan abruptamente; el espacio entre ellas en la parte superior de la cabeza es profundamente cóncavo. Cada ojo carece de una membrana nictadora y es seguido por un pequeño espiráculo.

Las fosas nasales se dividen en aberturas de entrada y salida por medio de un largo colgajo que llega hasta la boca. Las aberturas de entrada están rodeadas por una ranura, mientras que otra ranura conecta las aberturas de salida con la boca. La boca es pequeña y curvada, con surcos prominentes en las esquinas. Tiene de 19 a 26 filas de dientes en el maxilar superior y de 18 a 29 filas de dientes en el maxilar inferior.

Los dientes en la parte delantera de las mandíbulas son pequeños y puntiagudos, con una cúspide central flanqueada por un par de cúspides laterales; los que están a los lados de las mandíbulas son mucho más grandes, alargados longitudinalmente y de forma molar.

El cuerpo de este tipo de tiburón es cilíndrico, con dos aletas dorsales altas, algo falcadas (en forma de hoz) con espinas robustas en la parte delantera. Las espinas de las aletas de los tiburones córneos que habitan en los arrecifes son más cortas que las de los que viven en hábitats de algas, ya que sus espinas se desgastan en las rocas debido a los movimientos de los tiburones.

La primera aleta dorsal se origina en las bases de las aletas pectorales de gran tamaño, mientras que la segunda se origina levemente anterior a las puntas libres de la parte posterior de las aletas pélvicas. La aleta caudal tiene un lóbulo inferior corto y un lóbulo superior largo y ancho con una fuerte muesca cerca de la punta.

Los dentículos dérmicos del tiburón cuerno son pequeños y lisos, numerando unos 200 por cm2 en la espalda de los adultos. La coloración dorsal consiste en varios tonos de gris o marrón con muchas pequeñas manchas oscuras, aunque éstas pueden estar ausentes en tiburones más viejos; la parte inferior es amarillenta. Hay una mancha oscura de pequeñas manchas debajo del ojo. Esta especie puede alcanzar una longitud de 1,2 metros (3,9 pies), aunque la mayoría de los ejemplares no superan el metro (o los 3,3 pies).

Clasificación

El biólogo francés Charles Frédéric Girard publicó la primera descripción científica del tiburón cuerno bajo el nombre de Cestracion francisci en 1855, en las Actas de la Academia de Ciencias Naturales de Filadelfia. Esta especie fue luego colocada en el género Gyropleurodus, que finalmente fue sinónimo del género Heterodontus.

El epíteto específico francisci es una referencia a San Francisco, aunque el rango del tiburón cuerno no se extiende tan al norte. El espécimen tipo de la Bahía de Monterey se ha perdido desde entonces. El nombre científico de esta especie se ha dado erróneamente como Heterodontus californicus.

Un Tiburón Cuerno
Un Tiburón Cuerno

Comportamiento

El tiburón cuerno es un nadador esporádico que prefiere usar sus aletas pectorales flexibles y musculosas para empujarse por el fondo. Durante el día, los tiburones córneos descansan inmóviles, escondidos dentro de cuevas o grietas, o dentro de gruesas esteras de algas, aunque permanecen relativamente alerta y nadan rápidamente si se les molesta. Después del atardecer, vagan activamente por encima del arrecife en busca de alimento.

Los tiburones espinosos mantienen pequeñas áreas de distribución de alrededor de 1 000 m2, a las que pueden permanecer fieles durante más de una década, regresando al mismo refugio todos los días. El refugio se encuentra generalmente en el borde del área de alimentación del tiburón residente, el movimiento más largo documentado para un tiburón cuerno individual es de 16 kilómetros (9,9 millas).

El patrón de actividad diaria del tiburón cuerno está bajo control exógeno, lo que significa que está regulado por factores ambientales y no por un ciclo fisiológico interno. Las observaciones de tiburones en cautiverio muestran que la señal relevante es la intensidad de la luz: los tiburones se activan inmediatamente después de apagar las luces, y se detienen tan pronto como se encienden de nuevo.

Hábitats

Durante la mayor parte del año, los tiburones cuerno son más comunes a una profundidad de 2 a 11 metros (de 6,6 a 36,1 pies). Al comienzo del invierno, migran a aguas de más de 30 metros. Esta especie se ha encontrado en cuevas de hasta 200 metros de profundidad. Los tiburones cuerno juveniles de entre 35 a 48 centímetros (de 1,15 a 1,57 pies) de largo prefieren planicies arenosas con bajo relieve vertical, en aguas de 40 a 150 metros (de 130 a 490 pies) de profundidad.

Frecuentemente aprovechan las grandes fosas de alimentación excavadas por la raya (Myliobatis californica) para refugiarse y alimentarse. A medida que maduran, los tiburones de este tipo se desplazan hacia aguas menos profundas y su hábitat preferido se convierte en arrecifes rocosos estructuralmente complejos o lechos de algas. Esta especie fuertemente bentónica rara vez se aventura a más de 2 metros (6,6 pies) sobre el sustrato.

Heterodontus francisci
Heterodontus francisci

Distribución

El tiburón cuerno habita en la plataforma continental del Océano Pacífico oriental, frente a las costas de California y Baja California desde la Bahía de Monterey hacia el sur, y en el Golfo de California. Afluencias poco comunes de agua caliente hacia el norte pueden llevarla hasta la bahía de San Francisco. Hay informes no confirmados de esta especie frente a Ecuador y Perú, que pueden ser identificaciones erróneas de otras especies.

Alimentación

El 95% de la dieta del tiburón cuerno adulto consiste en moluscos de cáscara dura (por ejemplo, bivalvos y gasterópodos), equinodermos (por ejemplo, erizos de mar) y crustáceos (por ejemplo, cangrejos, camarones e isópodos). Para romper sus conchas, el tiburón cuerno genera la mayor fuerza de mordedura conocida en relación a su tamaño, muy por encima de otras especies medidas como la mielga (Squalus acanthias) y el tiburón de puntas negras  (Carcharhinus limbatus).

Un estudio encontró que la fuerza media de mordedura para esta especie en estado silvestre es de 95 N con un máximo de 135 N, mientras que bajo condiciones experimentales los tiburones podrían ser inducidos a morder con más de 200 N de fuerza. Los tiburones grandes que se alimentan principalmente de erizos de mar (particularmente el erizo púrpura de espinas cortas, Strongylocentrotus purpuratus) tienen sus dientes y sus espinas dorsales manchadas de color púrpura.

Otras presas de los ejemplares adultos son los gusanos de cacahuete, las estrellas de mar, los cefalópodos y los pequeños peces óseos. Los ejemplares juveniles se alimentan principalmente de gusanos poliquetos, anémonas de mar y almejas pequeñas, y se sabe que se “abalanzan” sobre las anémonas para morder los tentáculos antes de que puedan ser retractados.

El tiburón cuerno captura a sus presas mediante succión, creada por la expansión de su cavidad bucal. Sus cartílagos labiales se modifican para que la boca pueda formar un tubo, facilitando la fuerza de succión. Una vez que la presa es atraída hacia la boca, es asegurada con los dientes frontales afilados y luego molida en pedazos por los dientes laterales planos.

Para extraer la presa enterrada o fijada, el tiburón cuerno la agarra y adopta una postura vertical con la cabeza y las aletas pectorales contra el sustrato y la cola arqueada por encima. El tiburón actúa entonces como una palanca con sus aletas pectorales como punto de apoyo: con un golpe hacia abajo de la cola, fuerza su cabeza hacia arriba y tira de la presa suelta; este modo de alimentación no se ha observado en ningún otro tiburón.

Depredadores

El tiburón cuerno es presa de peces más grandes y del elefante marino del norte (Mirounga angustirostris), que consume ejemplares adultos, juveniles y los huevos. Además, son capturados y consumidos por las águilas calvas (Haliaeetus leucocephalus) en la isla Catalina, y los grandes caracoles marinos son capaces de perforar sus cajas de huevos para extraer la yema.

La piel y las espinas duras de esta especie confieren cierta protección; un Angelote (Squatina californica) ha sido filmado envolviendo a un tiburón cuerno juvenil, sólo para escupirlo debido a sus espinas.

Entre los parásitos conocidos de esta especie se encuentran las tenias; Acanthobothrium bajaensis y Acanthobothrium puertecitense, el copépodo Trebius heterodonti y el nematodo Echinocephalus pseudouncinatus, que pasa su etapa larvaria dentro de presas potenciales como las vieiras y los erizos de mar.

Suño cornudo
Suño cornudo

Reproducción

El macho persigue a la hembra para indicar su interés; una vez que está lista, ambos tiburones se asientan en el fondo, donde el macho agarra la aleta pectoral de la hembra entre sus dientes e inserta uno de sus broches en su cloaca. Después de 30 a 40 minutos de cópula, la pareja se desengancha y la hembra gira con su hocico en la arena por otros 30 minutos.

De febrero a abril, las hembras ponen un máximo de 24 huevos dos a la vez cada 11 o 14 días, en agua de 2 a 13 metros de profundidad. La caja de huevos natural tiene dos rebordes que giran en espiral alrededor de ella, y por lo tanto la hembra puede tardar varias horas en depositar. Al principio la caja es de color marrón suave y claro, y durante unos pocos días se endurece y oscurece en color.

Es uno de los pocos tiburones que exhiben el cuidado de sus padres, las hembras de tiburón cuerno en estado salvaje recogen sus huevos en la boca y los introducen en las grietas. Sin embargo, en cautiverio los huevos simplemente se dejan caer en el fondo y pueden ser canibalizados más tarde. Los huevos eclosionan en 6 a 10 meses; en el momento de la emergencia, las crías miden de 15 a 17 centímetros (de 5,9 a 6,7 pulgadas) de largo.

Los tiburones recién nacidos son provistos de un saco vitelino interno y no tienen que alimentarse hasta que tienen un mes de edad, aunque son capaces de alimentarse y aceptarán alimento durante este período. Los machos maduran a una longitud de 56 a 61 centímetros (22 a 24 pulgadas) y las hembras a una longitud de al menos 58 centímetros (23 pulgadas). Los tiburones cuernos han vivido hasta más de 12 años en cautiverio, y existe un informe no confirmado de que un tiburón puede alcanzar los 25 años de edad.

Protección

Un hermoso suño cornudo
Un hermoso suño cornudo

Los buzos a veces matan a los tiburones cuernos por deporte o para hacer joyas con sus espinas de aleta, lo cual puede ser la causa de una disminución en el número de tiburones en las áreas más intensamente buceadas del sur de California. Frente a las costas de México, esta especie se captura incidentalmente en redes de arrastre de camarones y redes de enmalle demersales, y se utiliza para consumo humano y harina de pescado.

La expansión de las pesquerías de redes de enmalle mexicanas puede plantear una preocupación de conservación en el futuro. En la actualidad, la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) no tiene suficiente información para evaluar el estado general de conservación de esta especie; su estado en aguas de los Estados Unidos es probablemente el de menor preocupación.

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