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Tiburón Peregrino: Características, Vida, Hábitat Y Más

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El tiburón peregrino (Cetorhinus maximus) es el segundo tiburón vivo más grande, después del tiburón ballena, y una de las tres especies de tiburones que comen plancton, junto con el tiburón ballena y el tiburón boquiancho. Los ejemplares adultos típicamente alcanzan entre los 6 y 8 metros (de 20 a 26 pies) de largo, y suelen ser de color marrón grisáceo, con la piel moteada, además la aleta caudal tiene una fuerte quilla lateral y una forma de media luna.

El tiburón peregrino es una especie migratoria cosmopolita, presente en todos los océanos templados del mundo. Es un alimentador de filtro de movimiento lento, su nombre común deriva de su hábito de alimentarse en la superficie, pareciendo estar tomando el sol donde el agua es más caliente.

Las branquias, oscuras y parecidas a las cerdas, se utilizan para atrapar el plancton a medida que el agua se filtra a través de la boca y por encima de las branquias. Los dientes del tiburón son numerosos y muy pequeños, y a menudo son 100 por fila, además los dientes tienen una sola cúspide cónica, están curvados hacia atrás y son iguales tanto en el maxilar superior como en el inferior. Esta especie tiene el menor peso por peso cerebral de todos los tiburones, lo que refleja su estilo de vida relativamente pasivo.

Tiburón peregrino

El tiburón peregrino (Cetorhinus maximus) tiene una longitud corporal de hasta diez metros y un peso de hasta cuatro toneladas después del tiburón ballena, es el segundo pez más grande conocido en el mundo.

Al igual que el tiburón ballena, el tiburón peregrino también se alimenta de plancton, pero a diferencia del tiburón ballena, que aspira el agua y la filtra a través de sus trampas branquiales, el tiburón peregrino nada con la boca abierta, permitiendo que el agua fluya a través de sus branquias. Con este método es capaz de filtrar alrededor de 1800 toneladas de agua por hora para alimento.

Se ha demostrado que los tiburones peregrinos se encuentran tanto en la plataforma continental (menos de 200 metros o 660 pies) como en aguas más profundas, ya sea en pequeños cardúmenes o solos, además a pesar de su gran tamaño y la apariencia amenazante, los tiburones peregrinos no son agresivos y son inofensivos para los humanos.

El tiburón peregrino ha sido durante mucho tiempo un pez comercialmente importante, como fuente de alimento, aleta de tiburón, alimento animal y aceite de hígado de tiburón, y la sobreexplotación ha reducido sus poblaciones hasta el punto de que algunas han desaparecido y otras necesitan protección.

Tiburón peregrino
Tiburón peregrino

Características

El espécimen más grande medido con precisión fue atrapado en una red de arenque en la Bahía de Fundy, Canadá, en 1851, y su longitud total era de 12,27 metros (40,3 pies), y pesaba aproximadamente 16 toneladas largas; 18 toneladas cortas. Dudosos informes de Noruega mencionan tres tiburones peregrinos de más de 12 metros (39 pies), el más grande de 13,7 metros (45 pies), durante el periodo de 1884 a 1905, estos son dudosos porque desde entonces se han capturado pocos tiburones cerca de ese tamaño en el área.

Se pueden distinguir fácilmente de otros tiburones semejantes de otra especie por la mandíbula cavernosa del tiburón peregrino, de hasta 1 metro de ancho, aberturas branquiales más largas y obvias que casi rodean la cabeza y están acompañadas por rastrillos branquiales bien desarrollados, ojos más pequeños, tamaño total mucho mayor y circunferencia media más pequeña.

Los ejemplares grandes poseen dientes grandes, como dagas; los dientes de tiburón peregrino son mucho más pequeños comparado con otras clases de tiburones de 5 a 6 milímetros (de 0,20 a 0,24 pulgadas) y están enganchados. Sólo las primeras tres o cuatro filas de la mandíbula superior y seis o siete filas de la función de la mandíbula inferior, además en comportamiento, el gran tiburón blanco es un depredador activo de grandes animales y no un alimentador de filtros.

Otras características distintivas incluyen un pedúnculo caudal de quilla fuerte, piel altamente texturizada cubierta de escamas placoides y una capa de moco, un hocico puntiagudo, distintamente enganchado en especímenes más jóvenes y una aleta caudal lunar. En ejemplares grandes, la aleta dorsal puede caer hacia un lado cuando está por encima de la superficie.

La coloración es muy variable (y probablemente depende de las condiciones de observación y de la condición del ejemplar): comúnmente, la coloración es marrón oscuro a negro o azul dorsalmente, desvaneciéndose a un blanco opaco ventralmente.

El hígado del tiburón peregrino, puede representar el 25% de su peso corporal, y se localiza en toda la longitud de la cavidad abdominal, se cree que desempeña un papel en la regulación de la flotabilidad y el almacenamiento de energía a largo plazo.

Clasificación

Los hallazgos más antiguos de tiburones, que se asignan a los tiburones gigantes, provienen del Eoceno Medio. Por ejemplo, se ha documentado un hallazgo en la isla de Seymour, en el mar de Weddell, en la Antártida, de este período.

También hay fósiles de los períodos más recientes, como el mioceno o el oligoceno, en los que los hallazgos más antiguos se atribuyen ocasionalmente a otra especie extinta llamada C. parvus, y los hallazgos más frecuentes son principalmente los característicos arcos de enmalle o las vértebras individuales de los animales.

La primera descripción científica del tiburón gigante fue hecha por el obispo y científico natural noruego Johan Ernst Gunnerus en 1765 bajo el nombre de Squalus maximus sobre la base de un espécimen de la costa noruega. Esto fue seguido por una serie de descripciones adicionales bajo diferentes nombres por varios científicos naturales, que hoy en día son considerados como sinónimos taxonómicos.

Henri Marie Ducrotay de Blainville asignó el tiburón en 1816 a su propio género, al que llamó Cetorhinos, derivado del griego ketos, que significa “monstruo marino” o “ballena“, y rinoceronte para “nariz”, el nombre de la especie maximus proviene del latín y significa “más grande“. La clasificación en la propia familia Cetorhinidae tuvo lugar en 1862 por Theodore Nicholas Gill.

Basándose en las características morfológicas, se consideró que el tiburón peregrino era la especie hermana de un taxón formado por los géneros Isurus, Carcharodon y Lamna. Estas relaciones también han sido confirmadas por estudios biológico-moleculares, con similitudes anatómicas con el tiburón boca gigante (Megachasma pelagios) que se identificaron como adaptaciones convergentes a un estilo de vida comparable.

Tuburón maximus
Tuburón maximus

Comportamiento

Los tiburones peregrinos son tiburones de movimiento lento (se alimentan a unos 2 nudos (3,7 kilómetros por hora; 2,3 millas por hora) y no evaden a los barcos que se acercan (a diferencia de los grandes tiburones blancos), además no se sienten atraídos por los amigos.

Aunque el tiburón peregrino es grande y lento, puede quebrar, saltando completamente fuera del agua, este comportamiento podría ser un intento de desalojar parásitos o comensales. Sin embargo, estas interpretaciones son especulativas y difíciles de verificar; las quebradas en grandes animales marinos como las ballenas y los tiburones podría ser igualmente una amenaza intraespecífica que muestra su tamaño y fuerza.

Los tiburones peregrinos suelen estar solos, pero durante los meses de verano en particular se agrupan en densos parches de zooplancton donde se involucran en el comportamiento social. La forma de vida de los tiburones gigantes se explora muy poco hasta ahora, en particular sobre la reproducción, el comportamiento de viaje y las estructuras sociales dentro de las escuelas de tiburones sólo se dispone de muy pocas observaciones.

Estos tiburones son nadadores lentos, activos durante el día y perseverantes, que realizan ocasionalmente largos movimientos. Se presentan individualmente o también en grupos de hasta más de 100 animales. Ocasionalmente, los grupos se dividen en grupos del mismo sexo con ejemplares de aproximadamente la misma edad.

Hábitats

Un estudio de tres años realizado por la Asociación Biológica Marina en Plymouth en 2002, en el que se equipó a un total de 21 tiburones peregurinos con transmisores satelitales, demostró que cubren largas distancias incluso en mar abierto en busca de alimento, alcanzando una profundidad de más de 700 metros.

Ocasionalmente incluso cruzan el ecuador en las rutas de hasta 9000 kilómetros de longitud y son extremadamente activos durante los meses de invierno, como mostró un estudio de la División de Pesquerías Marinas de Massachusetts en 2009.

Mientras buscan alimento cerca de la superficie en verano, siguen los bancos de plancton en los meses de noviembre a marzo a mayores profundidades por debajo de la plataforma continental, donde hay grandes cantidades de zooplancton presente en ese momento.

Un Tiburón peregrino
Un Tiburón peregrino

Distribución

El tiburón peregrino es un tiburón pelágico costero que se encuentra en todo el mundo en aguas entre boreales y templadas cálidas. Vive alrededor de la plataforma continental y ocasionalmente entra en aguas salobres, además se encuentra desde la superficie hasta por lo menos 910 metros (2.990 pies).

Este animal prefiere temperaturas de 8 a 14,5 °C (46,4 a 58,1 °F), pero se ha confirmado que atraviesa las aguas más cálidas del ecuador. A menudo se la ve cerca de la tierra, incluso en bahías con aberturas estrechas, el tiburón sigue las concentraciones de plancton en la columna de agua, por lo que a menudo es visible en la superficie, y se caracteriza por migrar con las estaciones.

Alimentación

El tiburón peregrino es un pez que filtra el zooplancton, peces muy pequeños e invertebrados del agua con sus branquias nadando hacia delante con la boca abierta, se ha calculado que un tiburón peregrino de 5 metros de largo (16 pies) filtra hasta 500 toneladas cortas (450 toneladas en promedio) de agua por hora nadando a una velocidad observada de 0,85 metros por segundo (2,8 pies/s).

Los tiburones peregrinos no son alimentadores indiscriminados del zooplancton, las muestras tomadas en presencia de ejemplares que se alimentan registran densidades de zooplancton unos 75% más altas en comparación con las áreas adyacentes no alimentadas. Los tiburones peregrinos se alimentan preferentemente en parches de zooplancton dominados por pequeños crustáceos planctónicos llamados copépodos calanóideos (en promedio 1,700 ejemplares por metro cúbico de agua).

Los tiburones peregrinos a veces se congregan en grupos de hasta 1.400 animales a lo largo del noreste de Estados Unidos. Las muestras tomadas cerca de los tiburones que se alimentan contenían 2,5 veces más ejemplares de Calanus helgolandicus por metro cúbico, que también se encontraron un 50% más largos, y a diferencia del tiburón boquiancho y el tiburón ballena, el tiburón peregrino depende sólo del agua que empuja a través de sus branquias nadando.

Depredadores

Los tiburones peregrinos tienen pocos depredadores, además se ha reportado que los tiburones blancos han estado entre los restos de estos tiburones, también se ha observado que las orcas se alimentan de tiburones peregrinos en las costas de California y Nueva Zelanda.

Cetorhinus maximus
Cetorhinus maximus

Reproducción

Los tiburones peregrinos son ovovivíparos: los embriones en desarrollo dependen primero de un saco vitelino, sin conexión placentaria. Sus dientes aparentemente inútiles pueden desempeñar un papel antes del nacimiento para ayudarles a alimentarse de los óvulos no fecundados de la madre (un comportamiento conocido como oofagia). En las hembras, sólo el ovario derecho parece funcionar, y actualmente se desconoce por qué sólo uno de estos órganos parece funcionar.

Se cree que la gestación dura más de un año (quizás dos o tres años), con un pequeño, aunque desconocido, número de crías nacidas completamente desarrolladas a 1,5 a 2 metros (4 pies 11 a 6 pies 7 pulgadas), se sabe que sólo una hembra embarazada capturada; llevaba seis crías no nacidas.

Se cree que el apareamiento se da a principios del verano y el parto a finales del verano, posiblemente del año siguiente, después del movimiento de la hembra hacia aguas poco profundas, se cree que la edad de madurez se sitúa entre los 6 y los 13 años de edad y a una longitud de 4,6 a 6 metros (de 15 a 20 pies). Se cree que la frecuencia de reproducción es de dos a cuatro años y se desconoce la vida exacta del tiburón peregrino, pero los expertos estiman que es de unos 50 años.

Protección

Tiburón fuera del agua
Tiburón fuera del agua

Aparte de las capturas directas, las capturas en las redes de arrastre han sido una de las varias amenazas para los tiburones peregrinos, en Nueva Zelanda el tiburón peregrino ha sido abundante históricamente; sin embargo, tras las capturas masivas registradas en los años 90 y 2000, confirmaciones de la especie se han vuelto muy escasas.

Se han declarado planes de gestión para promover una conservación efectiva, se sabe que en junio de 2018, el Departamento de Conservación clasificó al tiburón peregrino como “Amenazado – Vulnerable a nivel nacional” en el marco del Sistema de Clasificación de Amenazas de Nueva Zelanda.

Está en la Lista Roja de la UICN, que indica que se trata de una especie vulnerable. El aspecto en peligro de extinción de este tiburón fue publicado en 2005 con un sello de correos emitido por Guernsey Post.

La población del Océano Pacífico norte oriental es una de las especies de interés del Servicio Nacional de Pesquerías Marinas de Estados Unidos, una de esas especies sobre las que la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica del Gobierno de Estados Unidos tiene algunas preocupaciones con respecto al estado y las amenazas, pero para las que no se dispone de información suficiente para indicar la necesidad de incluirlas en la lista de la Ley de Especies en Peligro de Extinción de Estados Unidos (ESA).

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