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Tortuga Caimán: Características, Mordida, Caza Y Mucho Más

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La Tortuga caimán (Macrochelys temminckii) es una de las especies de tortuga de la familia Chelydridae. La especie es nativa de los hábitats de agua dulce de los Estados Unidos. Esta es la tortuga de agua dulce más pesadas del mundo. A menudo se asocia con la tortuga mordedora común, que pertenece al género Chelydra, pero no está estrechamente relacionada con ella. El epíteto específico temminckii es en honor al zoólogo holandés Coenraad Jacob Temminck.

El interior de la boca de la tortuga está camuflado y posee un apéndice vermiforme (es decir, con forma de gusano) en la punta de la lengua que se utiliza para atraer a los peces, una forma de mimetismo agresivo. La tortuga caza tumbada inmóvil en el agua con la boca abierta. La lengua vermiforme imita los movimientos de un gusano, atrayendo a la presa a la boca de la tortuga. La boca se cierra entonces con una velocidad y fuerza tremendas, completando la emboscada.

Tortuga caimán

La tortuga caimán (Macrochelys temminckii) es una tortuga de la familia de las tortugas Chelydridae y una de las tres especies del género Macrochelys. Se considera una de las tortugas de agua dulce más grandes del mundo, además el hábitat de la tortuga son aguas más grandes, ríos y lagos con fondo blando y fangoso. También se siente cómodo en aguas salobres. Los sistemas fluviales en los que se produce la tortuga fluyen hacia el Golfo de México.

Estas tortugas deben ser manejadas con extremo cuidado y consideradas potencialmente peligrosas. Esta especie puede morder el mango de una escoba y se han reportado casos raros en los que los dedos humanos han sido mordidos limpiamente por la especie. No se han reportado muertes humanas causadas por tortugas caimanes.

Tortuga caimán
Tortuga caimán

Características

La tortuga caimán se caracteriza por una cabeza grande y pesada, y un caparazón largo y grueso con tres crestas dorsales de grandes escamas (osteodermos), lo que le da un aspecto primitivo que recuerda a algunos de los dinosaurios chapados, sobre todo al Ankylosaurus. Se pueden distinguir inmediatamente de la tortuga mordedora común por las tres filas distintas de púas y placas elevadas del caparazón, mientras que la tortuga mordedora común tiene un caparazón más liso.

Los ojos de la tortuga caimán también están rodeados por un arreglo de “pestañas” carnosas y filamentosas en forma de estrella.

Tamaño y peso

Aunque no se ha verificado, en 1937 se encontró en Kansas una tortuga caimán de 183 kilogramos (403 libras), pero la más grande que se ha podido verificar es discutible. Uno de los que se pesó en el Shedd Aquarium de Chicago fue un pargo caimán gigante residente durante 16 años que pesaba 113 kilogramos (249 libras), enviado al Acuario de Tennessee como parte de un préstamo para la cría en 1999, donde murió posteriormente. Otro que pesaba 107 kilogramos (236 libras) fue alojado en el Zoológico de Brookfield en los suburbios de Chicago.

Otra tortuga grande, según se informa, pesaba 135 kilogramos (298 libras). Por lo general no crecen tanto. La madurez para la reproducción se alcanza alrededor de 8 kilogramos (18 libras), cuando la longitud es de alrededor de 33 centímetros (13 pulgadas), pero luego siguen creciendo durante toda la vida.

Excluyendo los especímenes excepcionalmente grandes, las tortugas caimán adultas generalmente tienen una longitud de caparazón de 35 a 80. Los machos suelen ser más grandes que las hembras. Las tortugas caimán adultas pesan un promedio de 21,05 kilogramos (46,4 libras). Por lo general, los machos muy viejos comprenden los ejemplares que pesan más de 45 kilogramos (99 libras) en la mayoría de los estudios de población.

Entre las tortugas de agua dulce existentes, sólo las tortugas gigantes de caparazón blando poco conocidas de los géneros Chitra, Rafetus y Pelochelys, nativas de Asia, alcanzan tamaños comparables.

En los ejemplares “maduros” (longitud del caparazón de más de 30 cm), los machos y las hembras se pueden diferenciar por la posición de la cloaca respecto al caparazón y el grosor de la base de la cola. La cloaca de un macho maduro se extiende más allá del borde del caparazón, la de una hembra se coloca exactamente en el borde, si no más cerca del plastrón. La base de la cola del macho también es más gruesa en comparación con las hembras debido a los órganos reproductivos ocultos.

Pequeña tortuga caimán
Pequeña tortuga caimán

Clasificación

Aunque antes se creía que sólo existía una especie en el género Macrochelys, estudios recientes han demostrado que hay dos especies, la otra es la tortuga mordedora de Suwannee (M. suwanniensis) del río Suwannee (se ha propuesto una tercera especie, la tortuga mordedora de Apalachicola (M. apalachicolae), pero generalmente no se reconoce).

La tortuga caimán recibe su nombre común por sus mandíbulas inmensamente poderosas y las crestas distintivas de su caparazón que son similares en apariencia a la piel áspera y rugosa de un caimán. También se conoce un poco menos comúnmente como “el pargo caguama” (no confundir con la tortuga caguama o la tortuga almizclera caguama).

Comportamiento

La tortuga caimán está fuertemente ligada al agua y en realidad sólo la deja para poner sus huevos. Con la boca abierta, yace hundida en el lodo del fondo y mueve el proceso de la lengua rojiza. Esto atrae a los peces que tratan de atrapar al supuesto gusano. La tortuga, a su vez, le da un chasquido al pez tan pronto como ha nadado hacia su boca. También se alimenta de aves acuáticas, ranas, serpientes, tortugas más pequeñas, caracoles, gusanos e insectos. En cautiverio también se alimenta con maíz.

Los animales se aparean de febrero a abril. Los 10 a 50 huevos se ponen de abril a junio. Tienen un tamaño de unos 35 a 45 milímetros y necesitan de 100 a 110 días para eclosionar.

Distribución

La tortuga caimán se encuentra principalmente en aguas del sudeste de los Estados Unidos. Se encuentran desde el oeste de la franja de Florida hasta el este de Texas, de norte a sudeste de Kansas, Missouri, sudeste de Iowa, oeste de Illinois, sur de Indiana, oeste de Kentucky y oeste de Tennessee.

Se encuentran en el río Missouri al menos tan al norte como la presa de Gavins Point, la presa más meridional del río Missouri en Yankton, Dakota del Sur, y figuran en el acuario de la presa de Gavins Point. Normalmente, sólo las hembras que anidan se aventuran en tierra abierta. Hay poblaciones invasoras no autóctonas establecidas de tortugas caimán en Sudáfrica.

Alimentación

Las tortugas cocodrilo son alimentadoras oportunistas que son casi totalmente carnívoras. Dependen tanto de la comida viva capturada por ellas mismas como de los organismos muertos que recogen. En general, comerán casi todo lo que puedan atrapar. Los pescadores han glorificado la capacidad de la especie para capturar peces y agotar las poblaciones de peces, mientras que en realidad se dirigen en gran medida a cualquier presa abundante y fácil de capturar, y rara vez tienen un efecto perjudicial extenso en las poblaciones de peces.

Su dieta natural consiste principalmente en peces y cadáveres de peces, moluscos, carroña y anfibios, pero también se sabe que comen serpientes, cangrejos, gusanos, aves acuáticas, plantas acuáticas, otras tortugas y a veces incluso pequeños caimanes. Se descubrió que el 8% del contenido del estómago de las tortugas adultas estaba compuesto por otras tortugas, aunque la resistencia de los fragmentos de caparazón y de huesos de reptiles a la digestión puede haber hecho que estos fragmentos permanezcan más tiempo en el tracto digestivo que otros elementos.

Esta especie también puede, en ocasiones, depredar roedores acuáticos, incluyendo nutrias y ratas almizcleras o incluso arrebatar otros mamíferos de tamaño pequeño o mediano, incluyendo ardillas, ratones, zarigüeyas, mapaches y armadillos cuando intentan nadar o acercarse a la orilla del agua.

Las tortugas cocodrilo aparentemente cazan más a menudo por la noche. Sin embargo, también pueden cazar de forma diurna. Durante el día, pueden intentar atraer a los peces y otras presas sentándose tranquilamente en el fondo de aguas turbias y dejar que sus mandíbulas cuelguen abiertas para revelar sus lenguas, que parecen pequeños señuelos rosados con forma de gusano en la parte posterior de sus bocas grises, y atraer a la presa a una distancia sorprendente.

Los peces pequeños, como los pececillos, son a menudo capturados de esta manera por tortugas jóvenes, mientras que los adultos deben comer una mayor cantidad por día y deben forrajear más activamente. Aunque no es una fuente regular de alimento para ellos, se sabe que los adultos han matado y comido pequeños caimanes americanos.

Tortuga caimán mascota
Tortuga caimán mascota

Reproducción

La madurez se alcanza alrededor de los 12 años de edad. El apareamiento tiene lugar anualmente, a principios de la primavera en la parte sur de su área de distribución total, y más tarde en la primavera en el norte. La hembra construye un nido y pone una nidada de 10 a 50 huevos unos dos meses después.

El sexo de las crías depende de la temperatura a la que se incuban los huevos, los nidos son típicamente excavados al menos a 50 yardas de la orilla del agua para prevenir que se inunden y se ahoguen. La incubación toma de 100 a 140 días, y las crías emergen a principios del otoño.

Aunque se desconoce su potencial de vida en la naturaleza, se cree que las tortugas caimán son capaces de vivir hasta los 200 años de edad, pero es más probable que vivan entre 80 y 120. En cautiverio, suelen vivir entre 20 y 70 años.

Protección

Debido a la recolección para el comercio de mascotas exóticas, la sobreexplotación para su carne y la destrucción de su hábitat, algunos estados han impuesto prohibiciones a la recolección de tortugas caimán en el medio silvestre. La UICN la incluye en la lista de especies amenazadas y, a partir del 14 de junio de 2006, se le otorgó cierta protección internacional al incluirla en la lista de especies de CITES III (lo que pondrá límites a la exportación desde los Estados Unidos y a todo el comercio internacional de esta especie).

La tortuga cocodrilo está ahora en peligro en varios estados, incluyendo Kentucky, Indiana, Illinois y Missouri, donde están protegidos por la ley estatal. Los animales están designados como “necesitados de conservación” en Kansas.

En octubre de 2013, se encontró uno en el embalse de Prineville en Oregón. La tortuga Fue capturada y sacrificada por el Departamento de Pesca y Vida Silvestre de Oregón, que considera a las tortugas caimanes como una especie invasora. Esta fue la primera encontrada en el estado.

Dibujo de una tortuga caimán
Dibujo de una tortuga caimán

Especies invasoras

Algunas tortugas cocodrilo fueron liberadas o escaparon a aguas de la República Checa, Alemania y Hungría. En Baviera, una tortuga causó heridas a un niño, pero no fue capturada. En Bohemia, se han capturado cuatro tortugas de esta especie. En Hungría, una tortuga fue capturada en medio de una calle cerca de un lago. Estos países tienen leyes estrictas contra el mantenimiento de tortugas caimanes sin permiso. Son estados miembros de la UE, que tiene leyes contra las especies invasoras.

Curiosidades

En el verano de 2002, se capturó una tortuga caimán abandonada, lo que preocupó a los bañistas de Dornacher Weiher, cerca de Aschheim (región de Munich). Desde entonces se ha alojado en el Instituto de Zoología de Munich.

Bajo el cuidado de los humanos

Las tortugas cocodrilo a veces son criadas en cautiverio como mascotas y están disponibles en el comercio de animales exóticos. Debido a su potencial tamaño y necesidades específicas, no son buenas mascotas para nadie más que los más experimentados cuidadores de tortugas acuáticas.

Prefieren alimentarse de peces vivos que capturan con su técnica especial, pero se alimentarán fácilmente de otros tipos de carne o de vegetales de hoja si se les ofrece. Alimentarlas a mano es peligroso. Se sabe que las temperaturas extremas afectan el apetito de la tortuga y que resultaría en que la tortuga se rehusara a alimentarse hasta que se remedie.

Debido a su gran tamaño, la manipulación de especímenes adultos puede plantear problemas significativos. Las tortugas pequeñas pueden ser sujetadas por los lados del caparazón con relativa seguridad, pero los ejemplares grandes deben ser sujetados agarrando el caparazón de la tortuga justo detrás de la cabeza y delante de la cola.

A pesar de su reputación, las tortugas cocodrilo no suelen ser propensas a morder. Sin embargo, si se les provoca son bastante capaces de dar una mordedura poderosa que puede amputar fácilmente los dedos o causar otras lesiones importantes. Algunos estados de los Estados Unidos en los que las tortugas caimán no se producen de forma natural (como California) prohíben que los residentes las mantengan como mascotas.

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