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Tortuga Golfina: Características, Hábitat, Vida Y Más

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La tortuga golfina o tortuga olivácea (Lepidochelys olivacea), también conocida comúnmente como tortuga marina del Pacífico, es una de las especies de tortugas de la familia Cheloniidae. Esta especie es la segunda más pequeña y la más abundante de todas las tortugas marinas que se encuentran en el mundo. La tortuga golfina se encuentra en aguas cálidas y tropicales, principalmente en los océanos Pacífico e Índico, pero también en las aguas cálidas del Océano Atlántico.

Tortuga Golfina

La tortuga golfina (Lepidochelys olivacea) es una especie de reptil de la familia de las tortugas marinas (Cheloniidae), la más pequeña de toda la familia, además es la tortuga más numerosa del mundo y una de las más utilizadas por los humanos (en especial por la caza y el comercio de huevos).

La tortuga olivácea tiene el caparazón más redondeado entre las tortugas marinas, a menudo es más ancha que larga, y como otras tortugas marinas, pone sus huevos en las playas, pero no lo hace sola, sino en muchos grupos. Es principalmente un ejemplar carnívoro, a veces también come alimentos vegetales dependiendo de la disponibilidad de alimentos. Entre los períodos de apareamiento y de reproducción, migran largas distancias, a menudo superando varios miles de kilómetros. Las tortugas golfinas se encuentran en todos los océanos.

Lepidochelys olivacea
Lepidochelys olivacea

Características

Creciendo hasta unos 61 centímetros unos (2 pies) de longitud de caparazón (medido a lo largo de la curva), la tortuga golfina u olivácea recibe su nombre común por su caparazón de color oliva, que tiene forma de corazón y es redondeado. Los machos y las hembras crecen hasta el mismo tamaño; sin embargo, las hembras tienen un caparazón ligeramente más redondeado en comparación con los machos.

El caparazón en forma de corazón se caracteriza por cuatro pares de escudos inframarginales con poros en el puente, dos pares de prefrontales y hasta nueve escudos laterales por lado. La tortuga golfina es única en el sentido de que puede tener un número variable y asimétrico de escudos laterales, que van de cinco a nueve placas en cada lado, siendo seis a ocho los más comunes. Cada lado del caparazón tiene de 12 a 14 escudos secundarios.

El caparazón está aplanado dorsalmente y es el más alto anterior al puente. Tiene una cabeza mediana y ancha que parece triangular desde arriba. Los lados cóncavos de la cabeza son más evidentes en la parte superior del hocico corto. Tiene extremidades delanteras en forma de paleta, cada una con dos garras anteriores. Las partes superiores son de color verde grisáceo a oliva, pero a veces parecen rojizas debido a las algas que crecen en el caparazón.

La tortuga golfina lora rara vez pesa más de 50 kg. Los adultos estudiados en Oaxaca, México, oscilaban entre 25 y 46 kg (o sea de 55 a 101 libras); las hembras adultas pesaban un promedio de 35,45 kg (unas 78,2 libras), mientras que los machos adultos pesaban significativamente menos, con un promedio de 33,00 kg (72,75 libras). Las crías suelen pesar entre 12,0 y 23,3 gramos (de 0,42 a 0,82 onzas).

Las tortugas golfinas adultas son sexualmente dimórficas. El macho maduro tiene una cola más larga y gruesa, que se utiliza para la cópula, y la presencia de garras agrandadas y enganchadas en las aletas delanteras del macho le permite agarrar el caparazón de la hembra durante la cópula. El macho también tiene un caparazón más largo y cónico que la hembra, que tiene un caparazón redondeado y en forma de cúpula.

Clasificación

La tortuga golfina puedo haber sido descrita por primera vez como Testudo mydas minor por Georg Adolf Suckow en 1798. Más tarde fue descrita y nombrada Chelonia multiscutata por Heinrich Kuhl en 1820. Aún más tarde, fue descrita y nombrada Chelonia olivacea por Johann Friedrich von Eschscholtz en 1829.

La especie fue colocada en el subgénero Lepidochelys por Leopold Fitzinger en 1843. Después de que Lepidochelys fue elevada al estatus de género completo, la especie fue llamada Lepidochelys olivacea por Charles Frédéric Girard en 1858. Debido a que Eschscholtz fue el primero en proponer el epíteto específico olivácea, se le acredita como la autoridad binomial o el autor del taxón en el nombre válido de Lepidochelys olivacea (en 1829). Los paréntesis indican que la especie se describió originalmente en un género diferente.

El nombre genérico, Lepidochelys, se deriva de las palabras griegas lepidos, que significa escala, y chelys, que se traduce como tortuga. Esto podría ser posiblemente una referencia a los recuentos supernumerarios de scute costal característicos de este género. La etimología del nombre vernáculo inglés “olive” es algo más fácil de resolver, ya que su caparazón es de color verde oliva. Sin embargo, el origen de “ridley” es todavía algo confuso, tal vez derivado de “riddle“.

Tortuga olivácea
Tortuga olivácea

Hábitats

La mayoría de las observaciones suelen realizarse a menos de 15 kilómetros de las costas del continente en aguas marinas protegidas y relativamente poco profundo (de 22 a 55 m de profundidad). Los múltiples hábitats y localidades geográficas utilizados por esta especie varían a lo largo de su ciclo de vida. Es necesario seguir investigando para obtener datos sobre los hábitats pelágicos y su utilización.

Distribución

La tortuga golfina tiene una distribución circumtropical, viviendo en aguas tropicales y cálidas de los océanos Pacífico e Índico desde la India, Arabia, Japón y Micronesia hasta el sur de África, Australia y Nueva Zelanda. En el Océano Atlántico se ha observado frente a la costa occidental de África y las costas del Brasil septentrional, Suriname, Guyana, la Guayana Francesa y Venezuela. Además, se ha registrado la tortuga lora en el Mar Caribe hasta el norte de Puerto Rico.

Una hembra fue encontrada viva en una playa del Mar de Irlanda en la Isla de Anglesey (Islas Británicas) en noviembre de 2016, lo que dio a esta especie su aspecto más septentrional. Fue acogida por el cercano zoológico del Mar de Anglesey, mientras se evaluaba su salud. Una hembra joven fue encontrada frente a la costa de Sussex en 2020.

La tortuga golfina también se encuentra en el Océano Pacífico oriental desde las Islas Galápagos y Chile hacia el norte hasta el Golfo de California, y a lo largo de la costa del Pacífico hasta por lo menos Oregón. Los movimientos migratorios se han estudiado con menos intensidad en la tortuga golfina que en otras especies de tortugas marinas, pero se cree que utilizan las aguas costeras de más de 80 países.

Se calcula que la población del Pacífico mexicano era de al menos 10 millones de habitantes antes de la era de la explotación masiva. Más recientemente, la población mundial de hembras anidadoras anuales se redujo a unos dos millones en 2004, y se redujo aún más a 852.550 en 2008, lo que indica una drástica disminución del 28 al 32% de la población mundial en una sola generación (es decir, 20 años). Las tortugas golfinas son consideradas las más abundantes, sin embargo, a nivel mundial han disminuido en más de un 30% respecto a los niveles históricos.

Alimentación

La tortuga golfina es predominantemente carnívora, especialmente en las etapas inmaduras del ciclo de vida. Las presas animales consisten en protocordados o invertebrados, que pueden ser capturados en aguas marinas poco profundas o en hábitats de estuarios. Entre las presas más comunes se encuentran medusas, tunicados, erizos de mar, briozoos, bivalvos, caracoles, camarones, cangrejos, langostas de roca y gusanos sipunculícolas.

Además, el consumo de medusas y tanto de peces adultos (por ejemplo, Sphoeroides) como de huevos de peces puede ser indicativo de alimentación pelágica (en mar abierto). También se sabe que la golfina se alimenta de algas filamentosas en zonas desprovistas de otras fuentes de alimento. Los estudios en cautiverio han indicado cierto nivel de comportamiento caníbal en esta especie.

Tortuga color oliva
Tortuga color oliva

Depredadores

Entre los depredadores conocidos de los huevos de la tortuga lora se encuentran los mapaches, coyotes, perros y cerdos salvajes, zarigüeyas, coatíes, caimanes, cangrejos fantasmas y serpientes. Las crías son presa de buitres, fragatas, cangrejos, mapaches, coyotes, iguanas y serpientes mientras viajan por la playa hacia el agua.

En el agua, los depredadores de las crías probablemente incluyen peces oceánicos, tiburones y cocodrilos. Los adultos tienen relativamente pocos depredadores conocidos, aparte de los tiburones, y las orcas son responsables de los ataques ocasionales. En tierra, las hembras que anidan pueden ser atacadas por los jaguares. Notablemente, el jaguar es el único gato con una mordida lo suficientemente fuerte como para penetrar en el caparazón de una tortuga.

Reproducción

Las tortugas golfinas generalmente comienzan a agruparse cerca de las playas de anidación unos dos meses antes de la temporada de anidación, aunque esto puede variar a lo largo de su rango. En el Pacífico oriental, la anidación se produce a lo largo de todo el año, y el pico de eventos de anidación (arribadas) se produce entre septiembre y diciembre.

Las playas de anidación se pueden caracterizar como relativamente planas, zona de playa media y libres de escombros. La fidelidad a la playa es común, pero no absoluta. Los eventos de anidación son generalmente nocturnos, pero se ha reportado anidación diurna, especialmente durante las grandes arribadas.

Se desconoce la edad exacta de madurez sexual, pero esto se puede inferir de alguna manera a partir de los datos sobre el tamaño mínimo de reproducción. Por ejemplo, se determinó que la longitud media del caparazón de las hembras que anidan en Playa Nancy, Costa Rica, es de 63,3 centímetros, y la más pequeña registrada es de 54,0 centímetros.

Las hembras pueden poner hasta tres puestas por temporada, pero la mayoría sólo pone una o dos puestas. La hembra permanece cerca de la orilla durante el período de internamiento, que es aproximadamente un mes. El tamaño medio de la nidada varía a lo largo de su rango y disminuye con cada intento de anidar.

Se observó un tamaño medio de puesta de 116 (de 30 a 168 huevos) en Surinam, mientras que se encontró que las hembras que anidan en el Pacífico oriental tienen un promedio de 105 (de 74 a 126 huevos). El período de incubación suele ser de entre 45 y 51 días en condiciones naturales, pero puede extenderse hasta 70 días en condiciones de mal tiempo.

Los huevos incubados a temperaturas de 31 a 32 °C producen sólo hembras; los huevos incubados a 28 °C o menos producen sólo machos; y las temperaturas de incubación de 29 a 30 °C producen una nidada mixta. El éxito de la eclosión puede variar según la playa y el año, debido a las condiciones ambientales cambiantes y a las tasas de depredación de los nidos.

Lugares de anidación y conservación

Se suele suponer que el apareamiento se produce en las proximidades de las playas de anidación, pero se ha informado de parejas copulantes a más de 1.000 km de la playa más cercana. Las investigaciones realizadas en Costa Rica revelaron que el número de parejas copulantes observadas cerca de la playa no podía ser responsable de la fecundación de las decenas de miles de hembras, por lo que se cree que una cantidad importante de apareamientos se produjo en otros lugares en otras épocas del año.

La playa de Gahirmatha en el distrito de Kendrapara de Odisha (India), que ahora forma parte del Santuario de Vida Silvestre de Bhitarkanika, es la mayor zona de reproducción de estas tortugas. El Santuario de Vida Silvestre Marina de Gahirmatha, que limita con el Santuario de Vida Silvestre de Bhitarkanika por el este, fue creado en septiembre de 1997 y abarca la playa de Gahirmatha y una porción adyacente del Golfo de Bengala.

Los manglares de Bhitarkanika fueron designados Humedal Ramsar de Importancia Internacional en 2002. Es la mayor colonia conocida de tortugas golfinas del mundo, es el espectacular lugar de congregación masiva de tortugas marinas para aparearse y anidar cautiva tanto a los científicos como a los amantes de la naturaleza de todo el mundo.

Las tortugas golfinas migran en grandes cantidades desde principios de noviembre, cada año, para aparearse y anidar a lo largo de la costa de Orissa. La costa de Gahirmatha tiene una cifra de anidación anual de entre 100.000 y 500.000 cada año. En el pasado reciente se ha producido una disminución de la población de estas tortugas debido a la mortalidad masiva. La tortuga marina olivácea ha sido incluida en la Lista – I de la Ley de (Protección de) la Vida Silvestre de la India, 1972 (enmendada en 1991).

Tortuga oliva
Tortuga oliva

Protección

La tortuga golfina está clasificada como vulnerable según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza y los Recursos Naturales (UICN), y está incluida en el Apéndice I de la CITES. Estas listas fueron en gran medida responsables de detener la explotación comercial y el comercio a gran escala de pieles de la tortuga olivácea.

La Convención sobre las Especies Migratorias y la Convención Interamericana para la Protección y Conservación de las Tortugas Marinas también han proporcionado protección a la tortuga olivácea, lo que ha dado lugar a un aumento de la conservación y la gestión de esta tortuga marina. Las listas nacionales de esta especie van desde las que están en peligro hasta las que están amenazadas, pero la aplicación de estas sanciones a escala mundial no ha tenido éxito en su mayor parte.

Las tortugas marinas están protegidas por la “Convención sobre las especies migratorias” y la Convención sobre el Comercio Internacional de Fauna y Flora Silvestres (CITES). La India es una nación signataria de todas estas convenciones. Las características del hogar de las tortugas marinas ridícula las hacen más propensas a las bajas masivas. El viaje a las playas de desove es el factor más peligroso para ellas. Dado que la costa de Gahirmatha sirve como playa de desove para millones de tortugas, tiene una inmensa importancia en la conservación de las tortugas.

Los éxitos de la conservación de la tortuga lora han dependido de programas nacionales bien coordinados en combinación con las comunidades locales y las organizaciones no gubernamentales, que se centraron principalmente en la divulgación y la educación del público. La gestión de la arribada también ha desempeñado un papel fundamental en la conservación de la tortuga. Por último, la imposición del uso de dispositivos de exclusión de tortugas en la industria de la pesca de camarones con redes de arrastre también ha resultado eficaz en algunas zonas.

A nivel mundial, la tortuga golfina sigue recibiendo menos atención en materia de conservación que su pariente cercano, la tortuga lora. Además, muchas escuelas organizan viajes para que los estudiantes lleven a cabo el proyecto de conservación, especialmente en la India.

Varios proyectos en todo el mundo tratan de preservar la población de tortugas golfinas. Por ejemplo, en Nuevo Vallarta, México, cuando las tortugas llegan a la playa para poner sus huevos, algunas de ellas son trasladadas a un criadero, donde tienen muchas más posibilidades de sobrevivir. Si los huevos se dejaran en la playa, se enfrentarían a muchas amenazas como ser arrastrados por la marea o ser cazados furtivamente. Una vez que los huevos eclosionan, las tortugas bebés son llevadas a la playa y liberadas.

Otro proyecto importante, en la India, para preservar la población de tortugas golfinas se llevó a cabo en Chennai, donde el equipo de vida silvestre de Chennai recogió cerca de 10.000 huevos a lo largo de la costa de la Marina, de los cuales 8.834 crías fueron liberadas con éxito en el mar de forma gradual.

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