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Tortuga Lora: Características, Hábitat, Vida Y Más

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La Tortuga Lora (Lepidochelys kempii) es una especie de reptil en peligro de extinción de la familia de las tortugas marinas (Cheloniidae). A menudo su caparazón circular es más ancho que largo. Como todas las tortugas de la familia Chelonioidea, también pone huevos en tierra firme y tiene hasta 300 huevos. Se produce principalmente en el Atlántico occidental, aunque también se encuentra en las costas africanas y mediterráneas. Rara vez se profundiza más de 50 metros.

Las principales razones de la disminución del tamaño de la población de esta tortuga son la recolección de huevos y la caza furtiva. Sin embargo, muchas organizaciones están trabajando para protegerla y eliminar los peligros que la acechan. Durante los días de incertidumbre en el Atlántico buscan comida, pero por la noche duermen en el fondo o se trasladan a la playa y se entierran en la arena. Las tortugas viven en el agua con una temperatura superficial de 5 a 34 grados.

Tortuga lora

La tortuga lora del Atlántico (Lepidochelys kempii) es una especie de tortuga de la familia Cheloniidae, cuyos ejemplares son los más pequeños y a la vez los de más rápido crecimiento de toda la familia de las tortugas marinas. Habitan el Golfo de México y el suroeste de Florida. La especie está incluida en la Lista Roja de la UICN y está amenazada de extinción.

Entre las temporadas de cría, las tortugas adultas navegan hasta el Golfo de México en las regiones de Louisiana y Campeche para alimentarse. En Florida, aparecen de abril a noviembre. También se sabe que las tortugas loras nadan hasta las costas de Europa y se alimentan allí hasta la siguiente temporada de cría. Las tortugas adultas pueden nadar hasta 3600 km en busca de alimento, y las tortugas jóvenes hasta 1700 km.

Tortuga del Golfo
Tortuga del Golfo

Características

La tortuga lora es la más pequeña de las seis especies de tortugas marinas que viven actualmente. Su caparazón suele medir entre 58 y 70 centímetros de largo, aunque a veces hay ejemplares con caparazones de hasta 75 centímetros. Esta tortuga suele pesar de 36 a 45 kilogramos, raramente 50 kilogramos. El caparazón de los especímenes adultos tiene el mismo ancho que su longitud. Su color cambia significativamente durante el desarrollo, de grisáceo en ambas partes en los jóvenes a gris claro del caparazón de oliva y blanco cremoso o amarillento de la placenta en los ejemplares adultos.

La especie tiene dos pares de escamas prefrontales en su cabeza, cinco discos vertebrales y cinco pares de discos acanalados. Tienen 12 pares de secciones en borde de su caparazón. Cada combinación del caparazón con la placenta cubre 5 escamas, en cada una de ellas hay una salida de un conducto que sale de la glándula de Rathke, probablemente produciendo feromonas. Ambos sexos se ven similares en tamaño y color. En los machos, sin embargo, hay rasgos sexuales secundarios típicos de las tortugas marinas, como una cola más larga o garras fuertemente curvadas.

Clasificación

El epíteto latino o el nombre científico de la especie se refiere a Richard Kemp, quien proporcionó el primer espécimen a Samuel Garman de la Universidad de Harvard, mientras que el nombre polaco de la especie proviene del lugar donde se encuentran estas tortugas: el Golfo de México. La tortuga del Golfo es una de las dos especies del género Lepidochelys, cuyo nombre significa “tortuga mixta” y uno de los seis representantes actualmente vivos de la familia Cheloniidae.

Según los estudios genéticos del ADN mitocondrial, la tortuga lora es una especie que se separó de la tortuga olivácea hace unos 3 a 6 millones de años durante la formación del istmo panameño. Se han encontrado fósiles de un tipo al estado de Florida en un valle de huesos y en el distrito de Palm Beach. Los restos excavados pertenecen al Plioceno y períodos posteriores.

Tortuga Lora
Tortuga Lora

Comportamiento

A diferencia de la tortuga olivácea, no les gusta ir a más de 50 metros de profundidad. Las tortugas entre los nidos subsiguientes migran, aunque mucho más cerca que otras tortugas marinas, que viajan incluso más de 20 mil kilómetros.

Gracias a la instalación de transmisores apropiados, los científicos aprendieron que las hembras en busca de alimento viajan desde la Península de Yucatán hasta Florida, o incluso mucho más al norte. Sin embargo, no suelen entrar en aguas demasiado profundas, debido a la falta de alimentos adecuados para ellos.

Las tortugas jóvenes viven en un ambiente diferente al de los adultos. Inmediatamente después de la eclosión, las pequeñas tortugas se dirigen hacia el mar para nadar en aguas abiertas profundas. Las tortugas jóvenes deben nadar rápidamente para evitar ser comidas por depredadores acuáticos como tiburones y otros peces grandes. Esto lo demuestra el pequeño número de tortugas inmaduras en aguas costeras poco profundas.

Es probable que la mayoría de ellos permanezcan dentro del Golfo de México, aunque algunos ejemplares son transportados por la corriente hasta el Atlántico occidental. Los juveniles se ven a menudo cerca de algas marinas y racimos de pomelos que pueden servir de refugio o incluso de alimento. Según Collard y Ogrene (1990), los ejemplares juveniles permanecen allí hasta que alcanzan unos 20 centímetros de longitud, o unos 2 años, y luego van, como los ejemplares adultos, a las aguas menos profundas del Golfo de México.

Hábitats

Las tortugas loras habitan en aguas poco profundas hasta una profundidad de 409 metros, normalmente no más de 50 metros. Prefiere un fondo fangoso o arenoso. De abril a septiembre las tortugas viven en aguas de hasta 20 metros de profundidad, y de octubre a marzo se desplazan a aguas de 50 metros de profundidad. Se encuentra a 77 km de la costa. Los ejemplares adultos pueden sumergirse en el agua a una profundidad de 400 metros y hasta 4 horas. Sin embargo, normalmente el tiempo medio bajo el agua es de 12 a 18 minutos.

Esto también depende de la estación: en invierno, las tortugas pasan más tiempo bajo el agua (más de 30 minutos) y en las estaciones más cálidas el tiempo de inmersión se reduce significativamente (menos de 15 minutos).

Distribución

Las tortugas del Golfo o tortugas loras sólo se encuentran en las aguas costeras del oeste de México y de los Estados Unidos, desde Tamaulipas hasta Nueva Inglaterra. Sin embargo, también se han avistado ejemplares individuales en Marruecos, cerca de las Azores y en el Mar Mediterráneo.

Los principales lugares de puesta son las playas de Rancho Nuevo, Tepehuajes y Tordo del Barra en el estado mexicano de Tamaulipas, donde el 95% de la población mundial de tortugas van cada año para iniciar la siguiente generación. Las tortugas a veces también eligen playas en Veracruz y Texas, pero su número es mucho menor. Ocasionalmente, también se registran anidamientos en Carolina del Norte y del Sur y en Florida.

Tortuga en la playa
Tortuga en la playa

Alimentación

Las tortugas loras adultas permanecen la mayor parte del tiempo en aguas relativamente poco profundas con fondos fangosos o arenosos, donde cazan sus presas favoritas, cangrejos y otros crustáceos. A veces también se alimentan de peces, moluscos e incluso medusas.

Depredadores

Los huevos de las tortugas loras son alimento para muchos depredadores. Cangrejos fantasmas, coyotes, zorrillos, grillos de cola de barco, carroñeros y gente están cazando cachorros. Los nidos en la costa son saqueados por cangrejos fantasmas y carroñeros, y las garras en el agua por peces y tortugas correosas.

Las tortugas jóvenes y adultas son cazadas por coyotes, tiburones y, más a menudo, por los humanos. Al igual que otras tortugas marinas, las tortugas loras del Atlántico son utilizadas por la población local en México para hacer zapatos y cocinar alimentos.

Reproducción

No se sabe exactamente a qué edad maduran sexualmente las tortugas loras, normalmente entre los 7 y los 15 años. El número de hembras que van a la playa durante la temporada de apareamiento es diferente y a menudo muy variable, dependiendo de los años y las condiciones. Por ejemplo, en 1947 hasta 89 mil hembras pusieron huevos, y en la década de 1980 este número disminuyó a cerca de un millar.

La temporada de apareamiento y la puesta duran de abril a septiembre, aunque a veces el período es mucho más corto y comienza en julio. Las tortugas adultas se queman lejos de la costa porque son perturbadas por las grandes olas costeras. Después de una copulación exitosa, la hembra va a tierra para poner sus huevos. A diferencia de otras tortugas marinas, esto también tiene lugar durante el día y no sólo de noche.

La hembra es capaz de establecer 2 o 3 nidos, poniendo hasta 100 huevos en cada uno. Por lo general, después de unos 50 a 60 días, las crías salen a granel de sus nidos para ir al mar. Las tortugas jóvenes miden de 3,5 a 4 centímetros de longitud y pesan de 14 a 16 gramos.

Las tortugas del Golfo son conocidas por un fenómeno llamado la llegada de los españoles (arribadas). Este comportamiento consiste en la llegada simultánea y sincronizada de muchos cientos (o incluso miles) de hembras preñadas en varias playas específicas de la región del Indopacífico y del Atlántico occidental en un corto período de tiempo para poner los huevos.

Los científicos no están del todo seguros de qué es lo que impulsa a las tortugas a realizar una migración masiva. Pueden verse afectados por el ciclo de la luna, la diferencia entre las mareas y las corrientes o la presencia de feromonas. Las arribadas sólo se han observado en tortugas de Lepidochelys.

Tortuga del Golfo
Tortuga del Golfo

Protección

La mayor amenaza para las tortugas loras era la recolección de huevos por parte de los comerciantes, pero en 1966 la mayoría de las playas de cría estaban protegidas. Otras amenazas importantes son los cazadores furtivos que matan tortugas por sus caparazones y los barcos de pesca equipados con redes inadecuadas en las que las tortugas se enredan y se hunden. Otro peligro, aunque menor, es la contaminación de las aguas visitadas por estas tortugas.

Muy a menudo las tortugas tratan erróneamente una bolsa de plástico confundiéndola por una medusa, lo que suele causar su muerte por asfixia. Los habitantes aún más pobres de la costa oeste de México consideran a las tortugas como alimento y las cazan.

Las tortugas loras están protegidas por diversas organizaciones, tratados y acuerdos internacionales. Esto incluye:

  • Los anexos I y II de la Convención sobre las Especies Migratorias (CMS)
  • Anexo II sobre Áreas y Vida Silvestre Especialmente Protegidas (SPAW) del Protocolo del Convenio de Cartagena.

En los Estados Unidos, esta especie está protegida por las leyes de la Convención Interamericana para la Protección y Conservación de las Tortugas Marinas (CIT) – este es el único tratado internacional que se refiere únicamente a las tortugas. Todas estas organizaciones y leyes tienen como objetivo reducir o eliminar las amenazas a las tortugas marinas.

En 1989, se estableció una prohibición de la captura de tortugas del medio ambiente. También ordenó el uso de redes para tortugas más seguras con agujeros especiales. Los gobiernos de Estados Unidos y México también consideraron que la tortuga loras o del Golfo estaba en peligro crítico de extinción y la protegieron para ayudar a aumentar su población.

Por primera vez, la especie Lepidochelys kempii se consideró amenazada de extinción en 1982. Esta decisión fue apoyada por actualizaciones posteriores en 1986, 1988, 1990 y 1994. En 1996, esta situación se elevó a la categoría de “críticamente amenazada“.

Tras el desastre ecológico de la plataforma Deepwater Horizon en 2010, se están llevando a cabo muchos estudios sobre la tortuga del Golfo, incluida la presencia de diversos isótopos de carbono y nitrógeno en su cuerpo. También se está estudiando el impacto potencial de las neurotoxinas en varios parámetros de su salud, incluyendo el colesterol, los radicales libres de oxígeno y varios tipos de proteínas en su sangre, así como el tamaño del caparazón.

Curiosidades

Las tortugas loras han experimentado una gran disminución en el tamaño de las “arrabidas“. Un video amateur de 1947 muestra una enorme concentración de tortugas en una playa cerca de Rancho Nuevo, calculada en unas 42 mil hembras anidando allí en un día. Este video proporciona evidencia de la temprana existencia del comercio de huevos de tortuga loras. Muestra grandes grupos de personas caminando por la playa y cavando sus nidos para conseguir sus huevos. Gracias a investigaciones posteriores, se sabe que los cazadores furtivos vaciaron más del 80% de sus nidos, lo que da unos 33 mil huevos, que fueron transportados a las aldeas locales.

Gracias a esta película también fue posible medir la disminución de la población de tortugas loras. Veinte años después de su rodaje, su población cayó por debajo de las 5.000. Entre 1978 y 1991, sólo 200 tortugas desembarcaron para poner huevos en la playa de Rancho Nuevo. Hoy en día, su número está aumentando, pero a un ritmo lento. En el año 2000, se registraron más de 2.000 tortugas en la playa de Rancho Nevro y alrededor de 1.000 tortugas individuales fuera de las “arribadas“.

Este número sigue creciendo, en 2001 se calculó en 3600 y en 2003 ya había casi 8 mil tortugas anidando. En 2006 se registró un número récord de nidos desde 1978. En ese momento se contaron hasta 12.143 nidos, de los cuales 7866 en la playa de Rancho Nevro. Sólo se descubrieron 251 nidos en Texas entre 2002 y 2006, incluidos 102 de 2006. Un año después, sin embargo, ya había 127 nidos, incluyendo la costa nacional de la Isla Padre, y en 2008 se contaron 204.

La tortuga y el hombre

Tortuga de cerca
Tortuga de cerca

Como todas las tortugas marinas, está principalmente amenazada por las actividades humanas y la caza. La pesca de arrastre es particularmente mortal. A pesar de la protección tanto en las playas como de la limitación de las capturas accidentales por parte de los arrastreros mediante el dispositivo de exclusión de tortugas, la población está aumentando sólo muy lentamente.

También se cree que esto se debe a la contaminación en el Golfo de México alrededor de la desembocadura del río Mississippi y Alabama, que limita el desarrollo de los ejemplares juveniles. Esta especie es la de más rápido crecimiento de todas las tortugas marinas, con un crecimiento que se desacelera significativamente después de 11 años de vida.

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