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Tortuga Mediterránea: Características, Hábitat Y Mucho Más

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La Tortuga Mediterránea (Testudo hermanni) es una de las tres especies de tortugas del género Testudo nativa de la parte europea del Mediterráneo y tiene dos subespecies (Testudo hermanni hermanni y Testudo hermanni boettgeri). Las tortugas mediterráneas son predominantemente reptiles herbívoros y diurnos que pueden alcanzar una edad comparable a la de los humanos.

La destrucción de sus hábitats ancestrales y su popularidad como mascotas han puesto ahora en grave peligro la vida silvestre y han hecho que las medidas de protección sean indispensables para su conservación a largo plazo. En la naturaleza, las tortugas mediterráneas cavan sus refugios nocturnos y pasan allí los relativamente suaves inviernos mediterráneos. Durante este tiempo, sus ritmos cardíacos y respiratorios disminuyen notablemente.

Tortuga mediterránea

La tortuga mediterránea (Testudo hermanni) es una especie del género Testudo. Se conocen dos subespecies: Testudo hermanni boettgeri  y Testudo hermanni hermanni. A veces mencionada como subespecie, Testudo hermanni peleponnesica aún no se ha confirmado que sea genéticamente diferente de Testudo hermanni boettgeri.

Las tortugas mediterráneas se pueden encontrar en todo el sur de Europa. La población occidental (Testudo hermanni hermanni) se encuentra en el este de España, el sur de Francia, las islas Baleares, Córcega, Cerdeña, Sicilia, el sur y el centro de Italia (Toscana). La población oriental (Testudo hermanni boettgeri) habita en Serbia, Kosovo, Macedonia septentrional, Rumania, Bulgaria, Albania, Turquía y Grecia, mientras que Testudo hermanni hercegovinensis puebla las costas de Bosnia y Herzegovina, Croacia y Montenegro.

Tortuga Griega
Tortuga Griega

Características

La tortuga mediterránea es una tortuga de tamaño pequeño a mediano de unos 20 centímetros de longitud con un caparazón rígido en el vientre (plastrón) que, incluso en las hembras, no tiene ninguna bisagra delante de las patas traseras. El caparazón trasero (carapax) es moderadamente alto y arqueado. Normalmente se ensancha ligeramente hacia el extremo de la cola y, por lo tanto, parece ovalada a ligeramente trapezoidal cuando se mira desde arriba.

Como la mayoría de las tortugas, el caparazón, que consiste en placas de hueso, está cubierto por finos escudos de cuerno, por lo que el llamado escudo de la cola en las tortugas mediterráneas suele estar dividido. La coloración básica de la cáscara es de amarillo a oliva con una mancha oscura, que es individual y dependiente de la subespecie de manera diferente. Los animales jóvenes salen del huevo con un patrón claro y contrastado del caparazón. Con los animales más viejos el color y el patrón se desvanece cada vez más.

La cabeza y las patas delanteras tienen escalas pequeñas a medianas, las patas delanteras suelen tener cinco garras, en algunas formas locales sólo cuatro. Las extremidades traseras siempre tienen cuatro garras. El color básico de la cabeza y las extremidades es amarillento a marrón, ambos son de escamas claras y oscuras.

La tortuga tiene una uña de cuerno en la cola en ambos sexos, que no suele estar presente en los otros representantes del género. De la tortuga morisca, que es bastante similar en patrón, color y tamaño, la tortuga mediterránea también difiere claramente en la ausencia de conos de cuerno entre la cola y las patas traseras.

Clasificación

La tortuga mediterránea es una de las pocas especies que todavía pertenecen al género Testudo, en el que Carl von Linné colocó todas las tortugas en 1758. Sin embargo, también se llamó Testudo graeca durante mucho tiempo. En 1925 su flor volvió a dar el nombre de Testudo hermanni, Gmelin en 1789. El género independiente Eurotestudo, que Lapparent de Broin y otros demandaron en 2006, no fue adoptado por otros científicos y la CITES, especialmente porque ahora está claro que en este caso se dispondría del nombre del género más antiguo Chersine.

También hubo cierta confusión sobre los nombres y el número de subespecies, porque Gmelin había cometido un error en la primera descripción en 1789. Así, los animales de las áreas de distribución del este fueron descritos por primera vez como Testudo hermanni hermanni, los de las áreas de distribución del oeste como Testudo hermanni robertmertensi. Asimismo, la exclusión de una forma local de Dalmacia como tercera subespecie o especie independiente no ha sido confirmada en los estudios genéticos. Hoy en día se reconocen generalmente dos subespecies:

Tortuga (Testudo hermanni)
Tortuga (Testudo hermanni)

Testudo hermanni hermanni (Gmelin 1789)

La armadura dorsal de esta subespecie es ligeramente más arqueada y tiene una coloración amarilla más intensa. En fuerte contraste con esto están los bien definidos y simétricos elementos de coloración negra, que a menudo cubren más de la mitad de la superficie.

Se distribuye en España oriental, Francia meridional, Islas Baleares, Córcega, Cerdeña, Italia central. Las poblaciones que viven en las islas del Mediterráneo se basan en la distribución humana. La subespecie recibió el nombre de Johann (o Jean) Hermann (1738-1800), un zoólogo, botánico, médico, químico y filósofo de Estrasburgo, cuya colección zoológica contenía el espécimen tipo de esta especie.

Testudo hermanni boettgeri (Mojsisovics, 1889)

La armadura dorsal de Testudo hermanni boettgeri es ligeramente menos arqueada que la de la subespecie occidental. La coloración del caparazón es de paja a amarillo oliva con manchas negras, pero en general no es tan rica en contraste como en la forma nominada.

Su distribución radica en Croacia, Macedonia septentrional, Rumania, Bulgaria, Albania, Grecia, parte europea de Turquía. El nombre de la subespecie boettgeri se remonta al herpetólogo de Frankfurt Oskar Böttger (1844-1910).

Comportamiento

Temprano en la mañana, las tortugas mediterráneas dejan sus refugios nocturnos, que suelen ser huecos protegidos por gruesos arbustos o setos, para tomar el sol y calentar sus cuerpos. Luego vagan por las praderas mediterráneas de su hábitat en busca de alimento. Determinan qué plantas comer por el sentido del olfato. (En cautiverio, se sabe que comen dientes de león, trébol y lechuga, así como las hojas, flores y vainas de casi todas las legumbres). Además de las hojas y flores, los animales comen pequeñas cantidades de frutas como nutrición suplementaria.

Alrededor del mediodía, el sol se calienta demasiado para las tortugas, así que regresan a sus escondites. Tienen un buen sentido de la orientación que les permite regresar. Los experimentos han demostrado que también poseen un buen sentido del tiempo, la posición del sol, las líneas magnéticas de la tierra, y para los puntos de referencia. Al final de la tarde, dejan sus refugios de nuevo y vuelven a alimentarse.

A finales de febrero, las tortugas mediterráneas emergen de debajo de los arbustos o de la vieja madera podrida, donde pasan los meses de invierno hibernando, enterradas en un lecho de hojas muertas. Inmediatamente después de salir de su lugar de descanso invernal, las tortugas mediterráneas comienzan el cortejo y el apareamiento. El cortejo es un asunto duro para la hembra, que es perseguida, embestida y mordida por el macho, antes de ser montada. La agresión también se observa entre los machos rivales durante la temporada de cría, lo que puede resultar en concursos de embestidas.

Tortuga Mediterránea
Tortuga Mediterránea

Hábitats

La tortuga mediterránea habita en casi todas las formas de vegetación del Mediterráneo hasta una altitud de unos 1500 metros. Habita en bosques de pino claro, roble y alcornoque, setos, arbustos y brezales (macchia, garriga), así como en zonas cultivadas como praderas, olivares y cítricos, tierras de cultivo y jardines. A veces hay un cambio entre las formas individuales de vegetación, por ejemplo para poner huevos.

En sus caminatas de búsqueda de alimento, los animales cubren una distancia promedio de 80 metros por día, pero en algunos casos también pueden caminar más de 400 metros. Esto da como resultado senderos de alrededor de 12 kilómetros de longitud por año. Los animales utilizan territorios muy grandes, 1,8 hectáreas o más dependiendo del biotopo (Hailey 1989).

Distribución

La tortuga mediterránea habita en grandes partes de la zona mediterránea europea. Su zona de distribución abarca desde España (Cataluña) hasta el sur de Francia, Italia, Croacia, Bosnia y Herzegovina, Serbia, Kosovo, Macedonia, Albania, Grecia, Bulgaria, Rumania y la parte europea de Turquía. Además, numerosas islas del Mar Mediterráneo están pobladas.

Alimentación

Se ha registrado que las tortugas mediterráneas consumen un gran número de plantas anuales y perennes de una amplia gama de familias de plantas. Las preferencias alimentarias pueden identificarse claramente. Por ejemplo, en un estudio realizado en Córcega, sólo nueve especies de plantas constituían la mayor parte de la alimentación, con un 62 por ciento.

Se trata, por orden de popularidad, de representantes de margaritas (Asteraceae), legumbres (Fabaceae), plantas de ranúnculo (Ranunculaceae), arum (Araceae), plantas de campanillas (Campanulaceae), plantas que el viento sopla (Convolvulaceae) y plantas rojizas (Rubiaceae).

Las hojas de las plantas son comidas predominantemente (aproximadamente en un 70 %), pero también las flores, los frutos y en menor medida el tallo. Además, se ha observado que los animales ingieren invertebrados (por ejemplo, cáscaras y babosas más pequeñas), carroña y heces de vertebrados, piedras pequeñas y la yema y la proteína de huevos de aves destrozados. Las plantas aromáticas como la lavanda y el tomillo no se comen.

Depredadores

La mayor amenaza es el saqueo de los huevos que están enterrados, generalmente inmediatamente después de la puesta, trae las mayores pérdidas. Además, sin embargo, especialmente los animales jóvenes tienen una serie de depredadores, como aves de presa y cuervos, ratas, martas, zorros, perros y jabalíes. Para las tortugas más grandes sólo las aves de presa muy grandes, los perros, los jabalíes y los humanos representan un peligro.

Reproducción

Al igual que en otras especies de tortugas, el sexo no está determinado por los cromosomas sexuales ya en la fecundación, sino sólo durante el desarrollo embrionario por la temperatura de reproducción (ESD/TSD, fijación del sexo dependiente del ambiente/temperatura).

Apareamiento

Las tortugas mediterráneas tienen rituales de apareamiento que son extremadamente crudos para los humanos. El macho sigue y rodea a la hembra incesantemente, tratando de evitar que se escape mordiéndole las piernas. Las mordeduras en la cabeza hacen que la hembra retraiga la cabeza, con la cloaca ligeramente sobresaliente. Para que el macho puede subir.

Durante los llamados movimientos de fricción antes de la cópula real, el macho abre la boca y emite sonidos de gemidos que pueden tener un efecto estimulante en la hembra. Durante los intentos de apareamiento el macho puede infligir graves lesiones de apareamiento a la hembra con su larga uña de cuerno. Los machos están dispuestos a aparearse todo el año, especialmente en primavera y sobre todo en otoño.

Tortuga En Una Mano
Tortuga En Una Mano

La puesta de huevos, la incubación y la eclosión

El cuidado de la cría se limita, como en la mayoría de los tipos de tortugas, a la cuidadosa selección del lugar de puesta de los huevos con respecto a la temperatura y la humedad y, presumiblemente, también a la oferta de alimentos así como a la cobertura de las crías en incubación. La tortuga hembra a menudo abandona su territorio ancestral y busca durante mucho tiempo hasta encontrar un lugar adecuado. Esto se mantiene a menudo durante años.

Una vez que lo ha encontrado el lugar correcto, cava con sus patas traseras una fosa de huevos relativamente profunda, en la que coloca cuidadosamente los huevos. Luego el pozo es cuidadosamente palado de nuevo y las crías son dejadas al sol para que eclosionen. Las hembras de las tortugas mediterráneas ponen hasta 14 huevos de cáscara dura dos o tres veces al año (de abril a junio), pero un promedio de tres a seis huevos por nidada.

Los huevos pesan 16 gramos en promedio y tienen un diámetro de 35 a 37 milímetros. El tamaño de las puestas varía entre las diferentes poblaciones. El peligro para los huevos puestos por los ladrones de nidos es extremadamente alto.

Las tortugas pequeñas eclosionan desde finales de agosto hasta finales de septiembre después de un período de reproducción medio de unos 90 días, en Francia hasta 110 días, en Rumania hasta 124. Cuando las lluvias otoñales ablandan la tierra seca y prometen un rico suministro de alimentos, se abren camino desde el pozo de los huevos en un esfuerzo conjunto.

Crecimiento de las crías

En los primeros años, la tortuga mediterránea muestra un aumento anual relativamente lineal de la longitud del caparazón de aproximadamente un centímetro (medida de stock). Debido a los períodos de crecimiento regulares, se forman anillos de crecimiento claramente visibles en los escudos del caparazón, que pueden utilizarse para determinar la edad aproximada.

Algún tiempo después de la madurez sexual el crecimiento se ralentiza; los anillos de crecimiento se estrechan cada vez más. Las tortugas muestran un crecimiento de por vida, pero en los animales muy viejos no se forma ningún crecimiento visible, y los anillos de crecimiento anteriores ya no son lo suficientemente claros para la determinación de la edad.

El inicio medio de la madurez sexual y el final del rápido crecimiento juvenil varían considerablemente en las diferentes poblaciones de tortugas mediterráneas. En Grecia, se encontró que los valores medios de madurez sexual oscilaban entre unos seis y catorce años para los hombres y entre siete y dieciséis años para las hembras. Estas considerables diferencias no se deben a un mayor peso de la eclosión o a un crecimiento juvenil más fuerte, sino más bien a un final más tardío del crecimiento rápido, que puede llegar a ser de hasta nueve años para las diversas formas locales, o de hasta 20 años para las hembras.

Los animales más pequeños que quedan a menudo incluso tienen un crecimiento juvenil ligeramente más rápido que los más grandes. La curva de crecimiento en ellos sólo se aplana mucho antes. La mayor longitud del caparazón (31,4 centímetros) fue medida en una pieza de museo de Bulgaria. Normalmente, sin embargo, los animales siguen siendo considerablemente más pequeños: los machos alcanzan una longitud de caparazón de hasta 20 centímetros, las hembras de hasta 26 centímetros.

También se conocen formas locales mucho más pequeñas la subespecie T. h. hermanni raramente alcanza una longitud de caparazón superior a 18 centímetros. Incluso hay animales con un caparazón de sólo siete centímetros de largo cuando están completamente crecidos.

Tortuga (Testudo hermanni)
Tortuga (Testudo hermanni)

Protección

Testudo hermanni boettgeri
Testudo hermanni boettgeri

Como todas las tortugas europeas, la tortuga mediterránea especialmente la subespecie occidental, está en peligro de extinción en sus países de origen. La UICN clasifica la población total de la tortuga mediterránea como “en bajo peligro“, mientras que la forma de nominación se considera “en alto peligro“. A mediados del siglo pasado, fue principalmente la recolección sistemática para el mercado de mascotas del centro y norte de Europa lo que llevó a muchas poblaciones al borde de la extinción.

Por consiguiente, la tortuga mediterránea figura en el Apéndice II de la Convención de Washington sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres (CITES) desde 1975. Desde entonces, los estados signatarios han impuesto una completa prohibición al comercio de animales capturados en la naturaleza.

Con la adhesión de los principales países consumidores europeos a la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres, principalmente en los años 1976 a 1978, el mercado de las exportaciones se derrumbó, aunque la mayoría de los países de origen de la tortuga mediterránea sólo se adhirieron mucho más tarde. Grecia y Turquía, por ejemplo, sólo se incorporaron en 1993 y 1996 respectivamente.

Los animales criados en cautiverio también están sujetos a los requisitos de notificación oficial y requieren autorizaciones de comercialización para su transferencia a otros poseedores. Desde 1996, estos han sido los llamados documentos de la UE con identificación de ejemplares individuales.

Inicialmente, los animales que pesaban más de 500 gramos tuvieron que ser equipados con un microchip electrónico. Ahora se requiere documentación fotográfica del desarrollo de la armadura de la espalda y el abdomen, ya que la forma de los escudos identifica inalterablemente a los ejemplares individuales. Sin estos documentos, la transmisión de los mismos es ilegal en toda la Unión Europea y será castigada, al igual que su importación, por ejemplo, como recuerdos turísticos.

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