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Tortuga Mordedora: Hábitat, Comportamiento, Vida Y Más

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La tortuga mordedora (Chelydra serpentina), también es conocida por los siguientes nombres: tortuga lagarto norteña o tortuga lagarto, tortuga satán, tortuga toro, talaman, bache y sambunango. Esta es una de las especies de tortugas del género Chelydra que se encuentra dentro de la familia Chelydridae. Su distribución está limitada a América del Norte.

Las tortugas mordedoras tienen una estrategia de historia de vida caracterizada por una mortalidad elevada y variable de embriones y crías, una madurez sexual retardada, una longevidad adulta prolongada y una iteroparidad (eventos reproductivos repetidos) con un bajo éxito reproductivo por evento reproductivo. La duración de la vida en el medio silvestre se conoce poco, pero los datos de marcaje y recaptura a largo plazo del Parque Algonquin de Ontario (Canadá) sugieren una edad máxima de más de 100 años.

Tortuga mordedora

La tortuga mordedora (Chelydra serpentina) es una gran tortuga de agua dulce de la familia Chelydridae. Su área de distribución natural se extiende desde el sudeste de Canadá, al sudoeste hasta el borde de las Montañas Rocosas, tan al este como Nueva Escocia y Florida. Las tres especies de Chelydra y las grandes tortugas mordedoras caimán (género Macrochelys) son los únicos quelídidos existentes, una familia que ahora está restringida a las Américas. La tortuga mordedora es la más extendida.

La tortuga mordedora común se caracteriza por su disposición combativa cuando está fuera del agua con sus poderosas mandíbulas en forma de pico y su cabeza y cuello muy móviles (de ahí el nombre específico de serpentina, que significa “como una serpiente“). En el agua, es probable que huyan y se escondan bajo el agua en el sedimento.

Un talaman o sambunango
Un talaman o sambunango

Características

Las tortugas mordedoras tienen una estructura robusta y musculosa con un caparazón estriado (caparazón superior), aunque las crestas tienden a ser más pronunciadas en los ejemplares más jóvenes. La longitud del caparazón en la edad adulta puede ser de casi 50 centímetros (20 pulgadas), aunque de 25 a 47 centímetros (de 9,8 a 18,5 pulgadas) es más común.

La tortuga suele pesar de 4,5 a 16 kilogramos (9,9 a 35,3 libras). En un estudio se encontró que las tortugas mordedoras comunes que se reproducen tienen un promedio de 28,5 centímetros (11,2 pulgadas) de longitud de caparazón, 22,5 centímetros  (8,9 pulgadas) de longitud de plastrón y pesan alrededor de 6 kilogramos (13 libras). Los machos son más grandes que las hembras, y casi todos los animales que pesan más de 10 kilogramos (22 libras) son machos y bastante viejos, ya que la especie sigue creciendo durante toda la vida.

Cualquier ejemplar que supere los pesos mencionados es excepcional, pero el ejemplar silvestre más pesado capturado pesaba, según se informa, 34 kilogramos (75 libras). Las tortugas mordedoras mantenidas en cautiverio pueden tener un sobrepeso considerable debido a la sobrealimentación y han llegado a pesar hasta 39 kilogramos (86 libras). En la parte norte de su área de distribución, la tortuga mordedora es a menudo la tortuga nativa de agua dulce más pesada.

Clasificación

Actualmente no se reconoce ninguna subespecie de la tortuga mordedora. La antigua subespecie de Florida osceola se considera actualmente sinónimo de serpentina, mientras que las otras antiguas subespecies Chelydra rossignonii y Chelydra acutirostris se reconocen como especies completas.

Comportamiento

En su entorno, se encuentran en la cima de la cadena alimenticia, lo que les hace sentir menos miedo o agresión en algunos casos. Cuando se encuentran con una especie que no les es familiar, como los humanos, en raras ocasiones, se vuelven curiosos y examinan la situación y aún más raramente pueden chocar su nariz con una pierna de la persona que está de pie en el agua.

Aunque las tortugas mordedoras tienen disposiciones feroces, cuando se encuentran en el agua o se acerca un nadador, se deslizarán silenciosamente lejos de cualquier perturbación o pueden buscar refugio bajo el lodo o la hierba cercana.

Estas tortugas pueden obtener oxígeno empujando su cabeza fuera del lodo y permitiendo que el intercambio de gases tenga lugar a través de las membranas de su boca y garganta. Esto se conoce como respiración extrapulmonar. Si no pueden obtener suficiente oxígeno a través de este método comienzan a utilizar vías anaeróbicas, quemando azúcares y grasas sin el uso de oxígeno.

Los subproductos metabólicos de este proceso son ácidos y crean efectos secundarios muy indeseables para la primavera, que se conocen como deuda de oxígeno. Aunque está designada como “preocupación menor” en la lista roja de la UICN, la especie ha sido designada en la parte canadiense de su área de distribución como “Preocupación especial” debido a que su historia de vida es sensible a la perturbación por la actividad antropogénica.

Tortuga mordedora
Tortuga mordedora

Hábitats

Los hábitats comunes de las tortugas mordedoras son los estanques o arroyos poco profundos. Algunos pueden habitar ambientes salobres, como los estuarios. Las tortugas mordedoras comunes a veces se asolean; aunque rara vez se las observa flotando en la superficie con sólo sus caparazones expuestos, aunque en las partes septentrionales de su área de distribución, también se asolean fácilmente en troncos caídos a principios de la primavera.

En aguas poco profundas, las tortugas mordedoras pueden yacer bajo un fondo fangoso con sólo la cabeza expuesta, estirando su largo cuello hacia la superficie para respirar ocasionalmente (sus fosas nasales están situadas en la punta misma del hocico, funcionando efectivamente como esnórquel).

Distribución

La tortuga mordedora es común en el sudeste de Canadá y en los Estados Unidos en las regiones orientales y centrales. Las poblaciones más meridionales, anteriormente denominadas Chelydra serpentina, se denominan ahora Chelydra rossignonii (en América Central) y Chelydra acutirostris (en el sur de América Central y en América del Sur hasta el Ecuador). Habita en una gran variedad de cuerpos de agua, ríos, estanques, lagos, eligiendo lugares con fondos fangosos donde es fácil de enterrar.

La tortuga mordedora es muy numerosa en muchas partes de los EE.UU. y en varios lugares es objeto de caza, ya que su carne es consumida de buena gana por los residentes locales.. Encuentra al carroñero, guiado por su sentido del olfato, y para la presa viva es cazado de una emboscada, el vigilante largo para la víctima y rápidamente agarra la boca del animal que se aproxima.

Alimentación

Las tortugas mordedoras consumen tanto materia vegetal como animal, y son importantes carroñeras acuáticas, pero también son cazadoras activas que se alimentan de cualquier cosa que puedan tragar, incluyendo muchos invertebrados, peces, ranas, reptiles (incluyendo serpientes y tortugas más pequeñas), aves desprevenidas y pequeños mamíferos.

En algunas zonas, las tortugas mordedoras adultas pueden ser incidentalmente perjudiciales para las aves acuáticas reproductoras, ya que ocasionalmente toman patos y ansarones, pero su efecto sobre tales presas es frecuentemente exagerado.

Depredadores

Las tortugas mordedoras tienen pocos depredadores cuando son mayores, pero los huevos y las pequeñas tortugas están sujetos a la depredación de los cuervos, el visón americano, las mofetas, los zorros y los mapaches. Como crías y juveniles, la mayoría de los mismos depredadores las atacarán, así como las garzas (en su mayoría grandes garzas azules), avetoros, halcones, búhos, pescadores, ranas toro americanas, peces grandes y serpientes.

Hay registros durante el invierno en Canadá de tortugas mordedoras adultas en hibernación que son emboscadas y depredadas por nutrias de río del norte. Otros depredadores naturales que, según se informa, han tomado por presas a las tortugas adultas son los coyotes, los osos negros americanos, los caimanes americanos y sus primos mayores, las tortugas mordedoras caimán. Las tortugas mordedoras macho grandes y viejas tienen muy pocas amenazas naturales debido a su formidable tamaño y defensas, y tienden a tener una tasa de mortalidad anual muy baja.

Tortuga toro
Tortuga toro

Reproducción

Estas tortugas viajan extensamente por tierra para alcanzar nuevos hábitats o para poner huevos. La contaminación, la destrucción del hábitat, la escasez de alimentos, el hacinamiento y otros factores impulsan a los ejemplares a desplazarse; es bastante común encontrarlos viajando lejos de la fuente de agua más cercana. Los datos experimentales apoyan la idea de que las tortugas mordedoras pueden percibir el campo magnético de la Tierra, que también podría utilizarse para tales movimientos (junto con una variedad de otras posibles pistas de orientación).

Esta especie se aparea desde abril hasta noviembre, con su temporada de puesta máxima en junio y julio. La hembra puede retener el esperma durante varias temporadas, utilizándolo según sea necesario. Las hembras viajan por tierra para encontrar suelo arenoso en el que poner sus huevos, a menudo a cierta distancia del agua. Después de cavar un hoyo, la hembra típicamente deposita de 25 a 80 huevos cada año, guiándolos hacia el nido con sus patas traseras y cubriéndolos con arena para su incubación y protección.

El tiempo de incubación depende de la temperatura, y oscila entre 9 y 18 semanas. En climas más fríos, las crías pasan el invierno en el nido. La tortuga mordedora común es notablemente tolerante al frío; los estudios de radiotelemetría han demostrado que algunos ejemplares no hibernan, sino que permanecen activos bajo el hielo durante el invierno. Las tortugas mordedoras que hibernan no respiran durante, en la parte norte de su área de distribución, más de seis meses desde que el hielo cubre su sitio de hibernación.

Protección

La especie está actualmente clasificada como de Preocupación Menor por la UICN, pero ha disminuido lo suficiente debido a la presión de la recolección para el comercio de mascotas y la degradación del hábitat que Canadá y varios estados de los Estados Unidos han promulgado o están proponiendo medidas de conservación más estrictas.

En Canadá, la tortuga mordedora está incluida como “Preocupación Especial” en la Ley de Especies en Riesgo en 2011 y es una especie objetivo para proyectos que incluyen encuestas, identificación de los principales hábitats, investigación y mitigación de las amenazas y educación del público, incluidos los propietarios de tierras. Entre los organismos participantes figuran departamentos gubernamentales, universidades, museos y proyectos de ciencia ciudadana.

Curiosidades

La tortuga mordedora tiene una gran cabeza con ojos convexos, gran boca con mandíbulas afiladas, poderosas patas con garras. El animal es conocido por su agresividad, cuando es atrapado, la tortuga se defiende activamente, lanzando su cabeza lejos en un cuello largo y mordiendo.

En invierno, las tortugas se entierran en el lodo en el fondo del embalse e hibernan. En las zonas septentrionales, esta hibernación dura de octubre a mayo. La resistencia de las tortugas mordedoras al frío es interesante. A menudo es posible verlos moverse activamente en el agua bajo el hielo o arrastrándose sobre el hielo.

Tortuga satán
Tortuga satán

Como comida

La tortuga mordedora común es un ingrediente tradicional de la sopa de tortuga; sin embargo, su consumo en grandes cantidades puede convertirse en un problema de salud debido a la posible concentración de contaminantes ambientales tóxicos en la carne de la tortuga.

En cautiverio

La tortuga mordedora común no es una mascota ideal. Su cuello es muy flexible, y una tortuga salvaje puede morder a su manejador incluso si es recogida por los lados de su caparazón. Las garras son tan afiladas como las de los perros, pero no pueden ser recortadas como las de los perros. A pesar de esto, una tortuga mordedora no puede usar sus garras para atacar (sus patas no tienen velocidad ni fuerza en los movimientos de “arrastre“) ni para comer (no tiene pulgares oponibles), sino sólo como ayuda para cavar y agarrar.

El cuidado veterinario es mejor dejarlo en manos de un especialista en reptiles. Una tortuga silvestre común que mordisquea hará un sonido sibilante cuando se vea amenazada o se encuentre, pero prefieren no invocar enfrentamientos.

Es un concepto erróneo común que las tortugas mordedoras pueden ser recogidas con seguridad por la cola sin dañar al animal; de hecho, esto tiene una alta probabilidad de herir a la tortuga, especialmente la propia cola y la columna vertebral. Levantar la tortuga con las manos es difícil y peligroso. Las tortugas pueden estirar sus cuellos hacia atrás a través de su propio caparazón y a sus patas traseras a ambos lados para morder. Cuando se sienten estresados, liberan un olor almizclado detrás de sus patas.

Puede ser atractivo rescatar a una tortuga mordedora encontrada en una carretera haciendo que muerda un palo y luego arrastrándola fuera del peligro inmediato. Sin embargo, esta acción puede raspar gravemente las patas y la parte inferior de la tortuga y provocar infecciones mortales en las heridas. La forma más segura de recoger a una tortuga mordedora es agarrar el caparazón por encima de las patas traseras. Hay un gran hueco sobre las patas traseras que permite agarrar fácilmente el caparazón y mantener las manos a salvo tanto del pico como de las garras de la tortuga.

También se puede recoger a la tortuga con una pala, desde atrás, asegurándose de que la pala es cuadrada en la parte inferior del caparazón. La forma más fácil, sin embargo, es con una manta o lona, recogiendo las esquinas con la tortuga en el medio. Las tortugas mordedoras se crían en algunas granjas de tortugas en China.

Tortuga lagarto
Tortuga lagarto

En la política

La tortuga mordedora común era el rasgo central de una famosa caricatura política americana. Publicada en 1808 en protesta por la Ley de Embargo del Jeffersonian de 1807, la caricatura mostraba una tortuga mordedora, con las mandíbulas cerradas con fuerza a un comerciante americano que intentaba llevar un barril de mercancías a un barco británico.

Se vio al comerciante pronunciando caprichosamente las palabras “¡Oh! este maldito Ograbme” (“embargo” deletreado al revés). Esta pieza es ampliamente considerada una obra pionera dentro del género de la caricatura política moderna.

En 2006, la tortuga mordedora fue declarada reptil del estado de Nueva York por un voto arrollador de la Legislatura de Nueva York, después de haber sido elegida popularmente por los niños de las escuelas primarias públicas del estado.

Reputación

Aunque se rumorea ampliamente que las tortugas mordedoras pueden morder los dedos de las manos o de los pies de los humanos, y sus poderosas mandíbulas son más que capaces de hacerlo, nunca se han presentado casos probados para esta especie, ya que utilizan su tamaño y fuerza general para disuadir a los posibles depredadores. Las tortugas mordedoras son animales “bastante dóciles” bajo el agua que prefieren evitar las confrontaciones en lugar de provocarlas.

En 2002, un estudio realizado en el Journal of Evolutionary Biology descubrió que la tortuga mordedora (Chelydra serpentina) registraba entre 208 y 226 newtons de fuerza en lo que respecta a la fuerza de la mandíbula. En comparación, el promedio de fuerza de mordida de un humano (área de los molares) es de entre 300 y 700 Newtons. Se sabe que otra especie no estrechamente relacionada, conocida como la tortuga caimán, muerde los dedos, y se conocen al menos tres casos documentados.

Especies invasoras

En los últimos años en Italia, se han capturado grandes tortugas mordedoras adultas en masas de agua en todo el país. Lo más probable es que hayan sido introducidas por la liberación de mascotas no deseadas. En marzo de 2011, un ejemplare que pesaba 20 kilogramos (44 libras) fue capturado en un canal cerca de Roma; otro ejemplar fue capturado cerca de Roma en septiembre de 2012.

En Japón, la especie fue introducida como mascota exótica en el decenio de 1960; se ha registrado como fuente de graves lesiones por mordedura. En 2004 y 2005 se encontraron unos 1.000 ejemplares en la Prefectura de Chiba, que constituyen la mayoría de los ejemplares que se cree que han sido introducidos.

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