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Tortuga Moteada: Hábitat, Características, Vida Y Mucho Más

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La Tortuga Moteada o manchada (Clemmys guttata), la única especie del género Clemmys, es una de las especies de tortugas semiacuática que alcanza una longitud de caparazón de 8 a 12 centímetros al llegar a la edad adulta. Su caparazón superior, ancho, liso y bajo de color oscuro, o caparazón, varía en su color exacto de negro a negro azulado con un número de pequeñas manchas redondas amarillas. El patrón de manchas se extiende desde la cabeza hasta el cuello y hasta las extremidades.

Tortuga Moteada

La Tortuga Moteada (Clemmys guttata) pertenece a la familia Emydidae, y hoy en día es la única especie del género Clemmys. La especie fue descrita científicamente por primera vez por Johann Gottlob Schneider en 1792. Originalmente se usó el nombre científico Testudo guttata.

Tortuga Moteada
Tortuga Moteada

Características

La tortuga moteada es pequeña y tiene un color base gris a negro. Su caparazón superior es liso, no tiene una cresta central que baje por el medio (llamada “quilla“), y crece de 3,5 a 12,5 centímetros de longitud. También es totalmente negra y contiene desde cero hasta unas cien manchas amarillas, que son una característica definitoria de esta tortuga. Aunque quizás sin importancia, se ha encontrado que el lado izquierdo del caparazón superior tiene más manchas que el derecho.

Siempre se pueden encontrar manchas en la cabeza, cuello y extremidades en la tortuga. El caparazón inferior (plastrón) es amarillo o amarillo anaranjado y una mancha negra está presente en cada sección; sin embargo, con la edad, el melanismo del plastrón aumenta hasta que toda la superficie es negra.

La cabeza de la tortuga es negra y la mandíbula superior está recortada. A cada lado de la cabeza tiene una gran mancha naranja. También tiene varias bandas amarillas de tamaño variable, la piel del lado dorsal de la tortuga es negra con escasas manchas amarillas, mientras que la piel del lado ventral puede ser más brillante: naranja, rosa o roja. Estas áreas ligeramente pigmentadas varían geográficamente y la cola de algunos ejemplares tiene bandas amarillas.

En cuanto a la variación geográfica de las manchas, los ejemplares del sur tienden a tener manchas más pequeñas y menos conspicuas que las de los ejemplares de más al norte, además el cariotipo de la tortuga moteada consiste en 50 cromosomas.

Las diferencias visuales entre las tortugas macho y hembra se desarrollan alrededor del momento de la madurez sexual, el macho de la tortuga de esta clase tiene una barbilla bronceada, ojos marrones y una larga y gruesa cola, en cambio la barbilla de la hembra es amarilla; también tiene ojos anaranjados y una cola más corta que el macho, asimismo el caparazón inferior de los machos es cóncavo mientras que en las hembras es plano o convexo.

En promedio, las hembras crecen para ser ligeramente más grandes que los machos. También, las hembras tienen más manchas que los machos (en promedio). Las crías se parecen mucho a los adultos. Consistentemente, cada segmento de la cáscara superior tiene sólo una mancha amarilla.

Clasificación

La tortuga moteada cuyo nombre científico es Clemmys guttata, es una especie monotípica de la familia de las tortugas de estanque del Nuevo Mundo, además es el único representante del género Clemmys. Hasta hace unos años, otras dos especies, la tortuga de arroyo del bosque y la tortuga de pantano, estaban incluidas en el género Clemmys. Sin embargo, hoy en día, estas dos especies figuran en su propio género de las tortugas de agua americanas. La tortuga de pantano y la tortuga de bosque fueron trasladadas al género Glyptemys, mientras que la tortuga de estanque occidental ha sido rebautizada como Actinemys.

Clemmys guttata
Clemmys guttata

Comportamiento

Las tortugas moteadas viven en aguas poco profundas. Estos pueden estar de pie o fluyendo lentamente. También les gustan las aguas con vegetación exuberante y un fondo suave y fangoso. Las tortugas están muy apegadas a los cuerpos de agua y rara vez los abandonan. Las tortugas manchadas son sólo torpes nadadoras. Normalmente migran en aguas poco profundas a lo largo del fondo de las aguas.

La tortuga moteada puede ser decididamente terrestre, pasando una buena cantidad de tiempo en tierra y a veces tomando el sol en parches de hierba cerca de su cuerpo de agua, las hembras durante las épocas de anidación viajarán a la tierra y pondrán los huevos en suelo soleado, la anidación también puede tener lugar en otros lugares terrestres, por ejemplo cerca de diques artificiales o el nido de una rata almizclera.

Las manchas en las tortugas manchadas varían mucho a lo largo de su rango. Pueden tener hasta cien manchas, mientras que algunas no tienen ninguna. Las tortugas manchadas se deshacen de sus escudos en pequeños pedazos, ocasionalmente resultando en especímenes de caparazón completamente liso.

Estas son tortugas muy inteligentes y han sido probadas como las Tortugas de Madera en laberintos y se ha demostrado que tienen la capacidad cerebral de un ratón. Estas tortugas sólo son activas en los meses más fríos de la primavera. La tortuga manchada está disminuyendo en todo el este de América del Norte debido a la pérdida de hábitat y la caza furtiva. Un estudio se centró específicamente en la población del sudeste, y registró que las hembras tenían mayores alturas de caparazón, masas corporales más pesadas y plastrones más largos que los machos.

En otro estudio, en el que se utilizó la radiotelemetría, se observó el comportamiento de la tortuga moteada en el noreste de América, donde los distintos patrones de movimiento estacionales revelaron que las tortugas mostraban una asociación positiva en los humedales que albergaban abundantes masas de huevos de rana de bosque en primavera y, desde la primavera hasta finales del verano, se detectó una asociación negativa en los humedales boscosos.

Hábitats

La tortuga moteada es una especie cuyo sexo está determinado por la temperatura durante el desarrollo embrionario, además se sabe que algunos investigadores han afirmado que el calentamiento global puede impactar deletéreamente en la proporción de sexos de la población.

Durante las heladas temperaturas del invierno y el extremo calor del verano, las tortugas manchadas se vuelven inactivas en condiciones ambientales desfavorables. Sin embargo, la especie parece ser relativamente tolerante a las condiciones de sequía, las tortugas moteadas se vuelven activas muy pronto en la primavera, y a menudo son activas en temperaturas de agua relativamente frías durante esa estación.

La actividad parece llegar a su punto máximo durante abril y mayo en la parte norte del área de distribución; en la parte más cálida del verano (cuando las temperaturas del agua superan los 30 °C), pueden aestibar terrestre o acuáticamente durante largos períodos de tiempo. Durante el período de letargo de verano, las tortugas pueden escarbar en la hojarasca de los bosques o en los bordes de los pantanos o en campos abiertos; otras permanecen en madrigueras de ratas almizcleras u otros refugios acuáticos.

Litzgus y Brooks (2000) han cuestionado la presunción común de que el período de letargo de verano es un intento de las tortugas de evitar las altas temperaturas; los datos de Ontario y otros lugares sugieren que evitar la depredación y conservar los recursos energéticos pueden ser explicaciones alternativas viables. Independientemente de la explicación del período de latencia, el período de latencia de “invierno” puede comenzar a finales del verano o en otoño, pero en casi todos los casos después de un regreso a los hábitats acuáticos.

Las áreas de distribución de las tortugas manchadas tienden a ocupar áreas limitadas de unas 0,5 a 3,5 hectáreas; nótese que, debido a su tamaño, estas pequeñas tortugas son muy vulnerables a la depredación, especialmente durante sus frecuentes vagabundeos terrestres. Muchos ejemplares mostrarán lesiones por mutilación y cicatrices de anteriores intentos de depredación.

Los mapaches (Procyon lotor) son particularmente hábiles en consumir y matar esta especie, se ha observado que las tortugas moteadas se sumergen en el agua y se entierran en el lodo del fondo cuando se les sorprende al tomar el sol, las ratas almizcleras matan a muchas tortugas moteadas durante el período de letargo de invierno.

Tortuga manchada en el agua
Tortuga manchada en el agua

Distribución

La tortuga moteada se extiende desde el sur de Maine, Quebec y Ontario, al sur a lo largo del este de los Estados Unidos hasta Florida en el este y el centro de Indiana y Ohio en el oeste. Existen poblaciones disociadas en la porción canadiense de su área de distribución y también en el centro de Illinois, el centro de Georgia, Carolina del Norte, Carolina del Sur e Indiana.

En Indiana e Illinois, la especie se encuentra sólo en la porción norte del estado pero se encuentra en la mayor parte de la península baja de Michigan. La distribución altamente fragmentada de las tortugas moteadas en Ohio sólo cubre los dos tercios del norte del estado.

La tortuga moteada ocupa una variedad de hábitats, incluyendo pantanos, ciénagas, pantanos, arroyos de bosques y pastos húmedos, además los arroyos salobres que están influenciados por las mareas también pueden servir de hogar a esta tortuga igualmente de zanjas, charcas vernáculas y praderas de juncos.

Para que un hábitat sea suficiente para la supervivencia de la tortuga moteada debe tener zonas de sustrato blando y al menos algo de vegetación acuática, un hábitat óptimo incluiría aguas poco profundas y de movimiento lento con suelo blando y fangoso, juncos, lirios de agua, musgo esfagno y totora. Debido a que se encuentra tan a menudo en zonas que contienen lentejas de agua, las manchas amarillas de estas tortugas pueden servir como una forma de camuflaje. La tortuga moteada evita los embalses artificiales y las zonas profundas de aguas abiertas.

Las tortugas moteadas requieren movimientos terrestres frecuentes para sus diversos requerimientos de hábitat, lo que las expone a posibles amenazas, incluyendo fuentes insostenibles de mortalidad adulta como la muerte en las carreteras y la recolección ilegal.

Es necesario tomar medidas de recuperación para evitar la disminución de las tortugas moteadas, ya que se ha determinado que esta especie tiene un alto riesgo de extinción en varias zonas que van desde Carolina del Sur hasta Maine en los EE.UU. y aún más al norte en Ontario, Canadá, la mitigación requiere cambios espaciales y temporales en el uso del hábitat.

Alimentación

La tortuga moteada es un cazador activo: busca presas en el agua apuntando su cabeza hacia las plantas acuáticas, esta tortuga se alimenta a temperaturas superiores a los 14,2 °C (57,6 °F), lo que en su rango corresponde aproximadamente a mediados de marzo y hasta septiembre. Es omnívoro y se alimenta exclusivamente en el agua, consumiendo material vegetal que incluye vegetación acuática, algas verdes y, al menos en un caso, arándanos silvestres.

El alimento animal incluye larvas de insectos acuáticos, gusanos, babosas, milpiés, arañas, crustáceos, renacuajos, salamandras y varios géneros de peces pequeños, estos animales se consumen vivos o muertos pero siempre en el agua. Algunos de los insectos que se encuentran comúnmente en el contenido del estómago de la tortuga manchada son terrestres, lo que sugiere que la tortuga se mueve a la tierra para cazar, además se sabe que en cautiverio, estas tortugas comen frutas como melón y sandía y pescado fresco y enlatado.

Cria de tortuga moteada o manchada
Cria de tortuga moteada o manchada

Depredadores

La propia tortuga moteada es cazada por aves y pequeños mamíferos. Desde hace algunos años la especie está amenazada en muchas zonas donde se encuentra y está protegida. Las aves de presa y los pequeños carnívoros pueden ser peligrosos especialmente para las tortugas jóvenes, pero también para los animales adultos.

Reproducción

A la edad de tres o cuatro años, las tortugas se vuelven sexualmente maduras. La temporada de apareamiento es en primavera, entre marzo y mayo, cuando el agua tiene temperaturas entre 9 y 15 °C. Si las hembras aún no están listas para el apareamiento, huyen de los machos frenéticamente, se asustan y se esconden. Si una hembra está lista para el apareamiento, estira la cabeza y el cuello fuera de su caparazón y se detiene.

Después del apareamiento, los huevos se ponen en huecos auto cavados en el suelo entre mayo y junio. Esto suele ocurrir por la noche y puede tardar hasta tres horas. Después las hembras palancan tierra sobre los huevos con sus patas traseras y así llenan la fosa. Después de eso las tortugas no vuelven a los huecos. Unos dos o tres meses después, entre agosto y septiembre, las tortugas jóvenes eclosionan.

No se sabe exactamente qué edad tienen las tortugas cuando mueran por causas naturales. Sin embargo, hay informes de que pueden vivir hasta 40 años. Se dice que una tortuga moteada ha alcanzado una edad de 96 años y medio, pero no hay pruebas de ello.

Protección

Una tortuga manchada
Una tortuga manchada

En el Canadá, la tortuga moteada o manchada está en peligro de extinción a nivel federal, mientras que en los Estados Unidos la tortuga manchada está siendo examinada actualmente por el Servicio de Pesca y Vida Silvestre para su protección en virtud de la Ley de especies en peligro de extinción.

Está incluida en la lista de la UICN como especie en peligro de extinción, y tiene la condición de “incluida” en muchos de los estados en los que se encuentra. Por ejemplo, en Indiana la tortuga moteada está listada como especie en peligro de extinción. En el Noreste, tiene estatus de protección en cinco de los seis estados de Nueva Inglaterra y está listada como especie de especial preocupación en Nueva York.

La destrucción y alteración del hábitat, la recolección para el comercio de mascotas y otros impactos humanos como la mortalidad por los vehículos (coches y segadoras) están llevando a la disminución de las poblaciones.

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