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Tortuga Sulcata: Características, Hábitat, Vida Y Más

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La Tortuga Sulcata o tortuga de espolones africana (Centrochelys sulcata) pertenece a la familia de las tortugas (Testudinidae) del reciente género monotípico Centrochelys, en tiempos pasados se contaba con el género Geochelone.

Las tortugas sulcatas son las terceras tortugas vivas más grandes después de las tortugas gigantes de Galápagos (Chelonoidis nigra) y las tortugas gigantes de las Seychelles del género (Dipsochelys). Alcanzan una longitud de caparazón trasero de unos 80 centímetros y un peso de más de 80 kilogramos. Poblan una zona de distribución seca con escasa vegetación en el norte de África Central, que se extiende como una estrecha banda a lo largo de 8000 kilómetros desde el Océano Atlántico hasta el Mar Rojo. Hasta ahora no se ha descrito ninguna subespecie.

Tortuga Sulcata

La tortuga sulcata (Centrochelys sulcata) es una especie de tortuga terrestre, la única especie viviente del género Centrochelys. Es la tortuga terrestre africana más grande y la tercera más grande del mundo, después del elefante y las tortugas gigantes.

Del calor del verano y de las frías noches de invierno, las tortugas sulcatas se protegen enterrándose en el suelo suelto, pero no hibernan. Las tortugas Sulcata son herbívoras. Principalmente, sus dietas consisten en muchos tipos de hierbas y plantas, altas en fibra y muy bajas en proteínas. Pueden consumir flores y otras plantas, incluyendo cactus.

Tortuga de espolones
Tortuga de espolones

Características

En la tortuga sulcata el blindaje trasero aplanado de Carapax tiene escudos de borde curvo con un borde trasero aserrado. Los anillos de crecimiento son muy pronunciados y permanecen visibles incluso en la vejez. Un rasgo llamativo de esta especie son los gazapos bifurcados y curvados hacia arriba que se extienden más allá del borde del caparazón. La coloración del caparazón varía entre marrón, oliva, amarillo con naranja y crema.

También la armadura del vientre muestra anillos de crecimiento claramente reconocibles. Los animales muy viejos son brillantes, a veces casi blancos. Los escudos individuales están claramente oscurecidos en los bordes. La piel es de color beige y en algunos lugares se vuelve amarillenta. El nombre se deriva del conspicuo espolón en los muslos de las patas traseras, que está presente en ambos sexos.

En el caso de las tortugas sulcata salvajes, se da una longitud máxima del caparazón trasero de 83 centímetros, combinada con un peso de hasta 105 kilogramos. Los animales en cautiverio pueden volverse aún más grandes y pesados, sin embargo, no se dispone de datos fiables.

Diferencias de sexo

La tortuga sulcata muestra un pronunciado dimorfismo sexual, sólo que los animales jóvenes son difíciles de distinguir por el sexo. Los machos se hacen más grandes que las hembras, que suelen alcanzar sólo 60 a 70 centímetros  y pesan unos 45 a 60 kilogramos. Los machos tienen un plastrón claramente curvado hacia adentro y una cola más larga. Además, sus escudos marginales son más arqueados, los espolones de los muslos son más grandes y los escudos de la garganta son más pronunciados.

Clasificación

La tortuga sulcata recibió por primera vez un nombre científico, Testudo sulcata, en 1779 por el dibujante inglés de animales y plantas John Frederick Miller. Más tarde se atribuyó durante mucho tiempo al género Geochelone Fitzinger, 1835. Sin embargo, según una sugerencia del herpetólogo francés Roger Bour en 1985, se coloca ahora en el antiguo subgénero Centrochelys (Gray, 1872) que entre tanto ha sido elevado a la categoría de género. Hasta ahora no se ha descrito ninguna subespecie.

Comportamiento

Las tortugas sulcata son reptiles de temperatura variable que deben minimizar las fluctuaciones de temperatura estacionales y diarias mediante un comportamiento apropiado para mantener una temperatura corporal adecuada. Un papel importante en este tipo de termorregulación es el de encontrar escondites adecuados según la estación y la hora del día. Para ello, las tortugas utilizan cuevas vivas en el suelo, que pueden ser de hasta 4 metros de profundidad y 15 metros de largo.

Si se dispone de ellas, se utilizan las construcciones abandonadas de otros animales. Pero a partir de los 2 o 3 años, las tortugas con sus fuertes patas delanteras y a veces con sus escudos de garganta en forma de horquilla, cavan ellas mismas pasadizos subterráneos. Por lo general, no utilizan una sola madriguera, sino que “poseen” varias, que ocasionalmente comparten con otras tortugas espolones e incluso otras especies.

En la estación más fría, la tortuga sulcata deja su madriguera por la mañana para calentarse antes de ir en busca de comida. En la estación más calurosa, por otra parte, a menudo sólo se activa en las horas de la tarde. En los períodos intermedios, suele estar activo en dos fases, es decir, vuelve a su guarida durante la parte caliente del día.

Especialmente la estación más húmeda se utiliza intensamente, mientras que los períodos secos y calurosos también deben mantenerse inactivos en la cueva para evitar la deshidratación. Durante este letargo de verano, similar al letargo de invierno de otras especies, el metabolismo y los latidos del corazón se reducen fuertemente.

Centrochelys sulcata
Centrochelys sulcata

Hábitats

La tortuga sulcata es residente de tres zonas de vegetación diferentes. Entre ellas se encuentran los pastizales secos y calientes de carácter semidesértico, los matorrales frondosos y los pastizales con población de acacias. Las temperaturas diurnas de más de 40 °C son la norma en su área de distribución. Incluso se pueden alcanzar los 50 °C. Los valores mínimos de temperatura son de 3 a 21 °C.

En algunos biotopos, sin embargo, las heladas nocturnas pueden ocurrir ocasionalmente. La escasa vegetación en el hábitat de las tortugas sulcata consiste principalmente en varias especies de acacias, árboles de baobab, tamarindos, especies de arbustos espinosos, filamentos largos y varias especies de mijo silvestre, Digitaria, Panicum, Cenchrus y un crecimiento escaso, principalmente anual de hierbas y pastos.

Distribución

El área de distribución de la tortuga sulcata es la zona del Sahel africano, que limita con el Sahara en el sur. La CITES enumera poblaciones en los siguientes estados: Etiopía, Benin, Egipto, Eritrea, Malí, Mauritania, Níger, Nigeria, Senegal, Somalia, Sudán, Chad y Togo. Sin embargo, ha sido naturalizado por los humanos en algunas partes de esta área de distribución. En algunas partes del área de distribución la población debe ser clasificada como en peligro de extinción.

Alimentación

La tortuga sulcata espinoso se alimenta principalmente de comida vegetariana. Según la estación del año, se trata de brotes verdes y frescos de suculentas, hierbas y pastos, pero en la mayoría de los casos son partes de plantas secas y muertas, porque las precipitaciones son raras en su área de distribución y a veces pueden estar ausentes durante meses o años.

Entre las plantas alimenticias preferidas se encuentran la hierba de botón, Dactyloctenium aegypticum, y el mijo dedo, cuerda o enano Digitaria, Eragrostis, así como el Senna (Cassia) obtusifolia y plantas suculentas como las flores de día Commelina benghalensis y la portulaca de verano (Portulaca oleracea). Además, los insectos también son presa y se comen la carroña, los huesos y los excrementos de los mamíferos.

Como rara vez tiene acceso a suficiente agua potable, la tortuga sulcata es muy ahorrativa en agua y sólo excreta cantidades extremadamente pequeñas de orina, en volumen incluso menor que las tortugas europeas, mucho más pequeñas.

Reproducción

En las tortugas, el inicio de la madurez sexual está menos ligado a una edad específica que a un tamaño o peso específico. Las tortugas sulcata llegan a la madurez sexual de 15 a 20 kilogramos, un peso que las hembras alcanzan en la naturaleza a los 10 o incluso 12 años, los machos sólo unos 3 años después. Cuando se mantiene en cautiverio el tamaño adulto puede ser alcanzado mucho antes.

La temporada de apareamiento no se limita a una determinada estación, sino que se prefieren meses más frescos y húmedos. Los machos buscan activamente a las hembras y a menudo tienen que recorrer distancias muy largas (de 10 a 20 km, a veces considerablemente más). Si han encontrado una hembra, tratan de evitar que se escape embistiendo contra el tanque o mordiéndole la cabeza y las extremidades. Esto puede conducir a graves lesiones de apareamiento, a veces con consecuencias fatales.

Si el macho logra subirse sobre la hembra, el apareamiento dura unos 15 minutos, pero suele repetirse varias veces al día. El macho emite gruñidos roncos, que pueden ser escuchados desde lejos. Ocasionalmente hay peleas territoriales entre los machos, que son tan feroces como el apareamiento, con fuertes mordeduras y golpes.

Alrededor de un mes después del apareamiento, los machos ponen sus huevos, preferiblemente en la zona más húmeda de las raíces de los arbustos. Los huevos son puestos en hasta 9 ocasiones por año, pero normalmente son puestos solo 2 o 3 ocasiones, con hasta 40 huevos por puesta. Los huevos se ponen en huecos auto cavados en el suelo, que se cierran cuidadosamente de nuevo después de haber sido puestos.

Los animales jóvenes eclosionan en la naturaleza preferentemente poco antes de que empiece la temporada de lluvias y, por lo tanto, después de períodos de reproducción muy diferentes, en promedio unos 120 días. Pero también se describen períodos de incubación mucho más largos. En la eclosión, los animales jóvenes pesan en promedio unos 40 gramos y miden unos 5 centímetros de largo

Dos Tortugas Sulcata
Dos Tortugas Sulcata

Protección

La tortuga sulcata figura como especie en peligro en la Lista Roja y como especie amenazada en el Apéndice II de la Convención de Washington sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas. Las razones de esto son la recolección para uso personal (mascotas, alimentos) y las exportaciones, la fragmentación y la expansión urbana de la otrora enorme área de distribución, avanzando el desierto hacia el área de distribución. Por el contrario, la cría en custodia humana es muy exitosa.

Tortuga de manzanilla y humano.

El número de tortugas sulcata en la naturaleza está disminuyendo debido a la destrucción de los hábitats por los humanos y a la depredación intensiva de esta especie. Como mascotas, las tortugas champaña se mantienen en terrarios con poca humedad. La temperatura es de 28 a 30°C durante el día y de 20 a 22°C por la noche. En un terrario o recinto debería haber un estanque poco profundo, con un nivel de agua no superior a la mitad de la altura del caparazón de la tortuga más pequeña. En cautiverio, se reproducen voluntariamente.

Las tortugas jóvenes deben ser alimentadas diariamente quitando el alimento no comido. Asegúrese de bañarse 2 veces a la semana durante 15 minutos en una pequeña cantidad de agua a una temperatura de 25°C.

Como mascotas

Tortuga de espolones africana
Tortuga de espolones africana

Debido a su reputación de tener un temperamento agradable, las tortugas sulcata a veces se mantienen como mascotas, a pesar de que presentan importantes desafíos sobre todo por su tamaño. Requieren grandes recintos, temperaturas superiores a 60 °F (16 °C), humedad regular en su caparazón típicamente a través de tipos más finos de botellas de spray, y lechos compuestos de hierbas secas, alfalfa o heno a base de hierba. Debido a sus altas necesidades de fibra dietética, los pastos deben representar un mínimo del 75% de su ingesta de alimentos.

Para mantenerse saludables requieren suficiente calcio para el desarrollo de los huesos y el caparazón, pocas proteínas y un mínimo de frutas o alimentos azucarados. Mientras que las tortugas salvajes obtienen suficiente calcio del suelo, las mascotas generalmente requieren suplementos de calcio. Si son tratadas incorrectamente, sus caparazones pueden deformarse de muchas maneras. Las jóvenes sulcatas crecen rápidamente y pueden doblar su tamaño cada año durante los primeros tres años.

Muchas verduras de alto contenido de humedad, como la lechuga, así como la fruta, causan problemas de salud en grandes cantidades, pero las hojas de hibisco, el heno de varias hierbas y los dientes de león son generalmente seguros. Algunas plantas de jardín comunes, como las azaleas, son tóxicas para las tortugas. La falta de calcio combinada con un alto nivel de proteínas contribuye a las malformaciones del caparazón y a la estructura ósea.

Las tortugas sulcata son voraces y a veces comen en exceso. Algunas tortugas toman un exceso de proteínas comiendo orugas y caracoles.

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