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Tortuga Verde: Hábitat, Protección, Amenazas, Vida Y Más

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La Tortuga Verde (Chelonia mydas) es un representante de la familia de las tortugas marinas y es una de las especies más famosas de este grupo. Conocida anteriormente como una subespecie de Chelonia mydas, la Tortuga del Mar Negro está ahora en su mayor parte catalogada como una especie separada Chelonia agassizii.

El nombre de tortuga marina verde corresponde al nombre común de “tortuga verde“, pero en México, por ejemplo, es común el nombre de “tortuga blanca“. Estos nombres se refieren a los colores del caparazón de los animales, cuya parte superior suele estar coloreada en diferentes tonos de marrón con zonas verdosas o marrón oscuro. La parte inferior y las costuras entre las placas traseras son de color amarillo claro. El caparazón puede alcanzar una longitud de más de un metro, el peso del animal es de un máximo de 185 kilogramos.

Tortuga Verde

La tortuga verde (Chelonia mydas) es una tortuga que pertenece a la familia de las tortugas marinas (Cheloniidae), la tortuga verde es la más grande de las siete especies de tortugas marinas y también tiene la mayor área de distribución; la tortuga se encuentra en todas partes alrededor del ecuador.

La tortuga debe su nombre al hecho de que el animal fue capturado para el consumo, lo cual tuvo lugar a gran escala, especialmente en el pasado. Hoy en día la tortuga es bastante rara y está protegida por tratados internacionales. Las actividades humanas, como la recolección ilegal de huevos y la matanza involuntaria de la tortuga como captura incidental en las pesquerías, todavía pesan mucho en las poblaciones hoy en día.

La tortuga marina más grande
La tortuga marina más grande

Características

El caparazón de la tortuga puede alcanzar una longitud de 90 a 100 centímetros, el peso de tales ejemplares no suele superar los 160 kilogramos. El mayor espécimen conocido era considerablemente más largo, con una longitud de caparazón de 153 centímetros, pero es un atípico poco común.

Las patas delanteras, como todas las tortugas marinas, se han transformado en poderosas aletas con las que se hacen movimientos de remo mientras se nada. Las patas traseras son cortas pero relativamente anchas y sirven de timón y también se utilizan cuando la hembra excava y cierra el nido de nuevo. La piel de la cabeza y las piernas es de color variable, desde verde a amarillento o marrón.

Los ojos son relativamente grandes y tienen una pupila redonda. Pueden estar completamente cerrados por los párpados inferiores y superiores móviles que son de color amarillento. El lente o acuario está adaptado para ver bajo el agua. La tortuga verde, como todas las tortugas marinas, tiene glándulas salinas. Son glándulas lagrimales especializadas y altamente adaptadas que excretan la sal ingerida con la comida. Las glándulas salinas son una de las estructuras más grandes del cráneo y son más grandes que el cerebro.

Clasificación

La tortuga verde pertenece a las tortugas marinas (Cheloniidae), una familia de tortugas cuyos miembros viven exclusivamente en el mar. La tortuga verde pertenece al suborden Cryptodira o icebergs, un grupo de tortugas cuya especie puede retraer sus cabezas y patas dentro del caparazón. Sin embargo, las tortugas marinas son una excepción a esta regla porque han perdido esta habilidad debido a la permanente natación en el mar.

La tortuga verde fue descrita por primera vez en 1758 por Carolus Linnaeus como Testudo mydas. Hoy en día el género Testudo pertenece a las tortugas (Testudinidae). A lo largo de los años la especie fue descrita como Mydas viridis y Euchelus macropus y fue incluida en los géneros Natator y Euchelus. Schweigger fue el primero en describir el género Chelonia, que hoy en día es monotípico, sólo la tortuga verde pertenece a Chelonia.

Tortuga Verde
Tortuga Verde

Comportamiento

El modo de vida de la tortuga verde ha sido bien investigado, es una de las tortugas más estudiadas y mucho de lo que sabemos sobre las tortugas marinas se conoce a partir de observaciones de la tortuga verde como el hecho de que se recorren grandes distancias.

La tortuga verde está activa durante el día, pero mientras nada, la tortuga necesita permanecer justo debajo de la superficie del agua porque necesita respirar cada pocos minutos. Cuando la tortuga está descansando, esto se hace a menudo bajo el agua, como en las grietas de las rocas y las grandes cuevas. A veces la tortuga entra en la tierra por la noche para dormir.

La tortuga verde puede aguantar la respiración durante unas 2,5 horas para dormir. La tortuga verde es activa a una temperatura del agua de hasta 8 grados centígrados. A una temperatura más baja, la tortuga se vuelve inactiva y flota contra la superficie del agua.

La tortuga verde es la única tortuga marina conocida que toma el sol, la tortuga se levanta en la playa durante el día para tomar el sol. En otras especies marinas no se ha observado este comportamiento y, por lo que sabemos, sólo las hembras llegan a tierra cada dos o cuatro años y sólo para poner sus huevos, lo que suele ocurrir por la noche.

Hábitats

La tortuga verde vive en aguas poco profundas a lo largo de la costa donde penetra suficiente luz solar para permitir la vegetación de la que vive la tortuga. Los hábitats adecuados son las bahías, las costas rocosas y las costas de las islas volcánicas. Los ejemplares juveniles viven en mar abierto, donde se encuentran en masas de plantas flotantes. No se sabe exactamente qué edad tienen cuando, tras una larga migración, cambian de hábitat y, como los adultos, buscan aguas menos profundas.

Distribución

La tortuga verde tiene la mayor distribución de todas las tortugas marinas; la especie pone sus huevos en 80 países y se encuentra en las aguas costeras de 140 países. En general, la tortuga verde se encuentra en zonas donde la temperatura no desciende por debajo de los 20° centígrados, pero también se encuentran ejemplares en regiones más templadas.

En todo el mundo se estima que hay 2,2 millones de tortugas verdes. A lo largo de la costa este de los Estados Unidos, se estima que el número de tortugas que anidan anualmente es de 200 a 1100. Los especímenes que ponen huevos a lo largo de la costa del Pacífico lo hacen principalmente en el atolón French Frigate Shoals, parte de Hawai.

En el Océano Índico, el número de hembras que anidan en Omán, uno de los sitios más importantes, se estima entre 6.000 y 20.000. En Australia, se estima que unas 70.000 hembras ponen sus huevos anualmente, principalmente en la Gran Barrera de Coral.

La tortuga verde se encuentra en el Océano Atlántico, el Océano Pacífico, el Océano Índico, el Mar Mediterráneo y el Mar Negro. En el Mar del Norte, la tortuga sólo se encuentra en la parte sur, pero a veces se ven especímenes extraviados en la costa holandesa.

Chelonia mydas
Chelonia mydas

Alimentación

La tortuga verde es un ejemplar omnívoro en el que los ejemplares juveniles tienen una dieta diferente a la de las tortugas adultas. Los ejemplares juveniles viven en mar abierto (pelágico) donde cazan pequeños animales nadadores como medusas, crustáceos y otros organismos pertenecientes al necton. Sin embargo, a medida que envejecen, comen más y más material vegetal y con una longitud de cáscara de unos 20 centímetros cambian casi completamente a alimentos vegetales.

Una pequeña fracción de la dieta consiste en material animal como crustáceos y medusas. La tortuga probablemente obtiene estos animales como una “captura incidental” porque resulta que están cerca cuando la tortuga verde come. La alimentación de la tortuga verde consiste en partes de plantas de manglar como raíces y hojas y varias algas verdes, marrones y rojas. También se comen las plantas de los siguientes géneros: Cymodocea, Halodule, Halophila, Posidonia, Portulaca, Thallasia y Zostera.

Depredadores

La tortuga verde tiene una amplia gama de enemigos, especialmente como embrión y como ejemplar juvenil, los ejemplares más viejos tienen un caparazón más grande y más duro y por lo tanto son menos susceptibles a los ataques de otros animales marinos. Los especímenes adultos con una longitud de caparazón de más de 70 centímetros no tienen ningún enemigo excepto los grandes tiburones y sólo los especímenes viejos y debilitados son vulnerables.

Los huevos, como todas las tortugas marinas, pueden ser presa de una gran variedad de animales, desde artrópodos hasta mamíferos, reptiles y aves. Ejemplos de ello son las hormigas, ciertos cangrejos, zorros, zarigüeyas, serpientes, aves marinas, mapaches, coyotes, ratas y diversas aves como los buitres.

Las tortugas verdes jóvenes son vulnerables durante los primeros años porque son muy pequeños y aún no tienen un escudo duro. Son comidos por tiburones jóvenes, varios delfines nariz de botella, varios peces depredadores como pingüinos y caballas, y aves marinas como gaviotas, que recogen a las tortugas del agua cuando salen a la superficie a respirar. La tortuga verde es incapaz de defenderse activamente y se esconde por un tiempo en la confrontación con los enemigos.

Tortuga marina
Tortuga marina

Reproducción

El tiempo de reproducción depende de la ubicación geográfica. Para los especímenes que llegan a las costas en el estado de Florida, el período de reproducción va de junio a septiembre. Como en todas las tortugas, el macho se sube a la hembra durante el apareamiento y la fertiliza internamente. El macho muerde a la hembra en el cuello y la cabeza para anclarse, lo que produce una impresión agresiva.

El apareamiento puede tomar hasta 12 horas y una hembra se aparea con varios machos. El macho de la tortuga verde puede participar en la reproducción cada año, pero las hembras regularmente saltan un año y ponen huevos cada dos o tres años en promedio. Sólo en raras ocasiones una hembra pone huevos dos años seguidos.

La hembra suele subir a tierra por la noche para poner sus huevos, lo cual es un asunto delicado porque no está adaptada a la vida en tierra. La tortuga necesita mucha energía para moverse a cierta distancia de la línea de marea. El nido se cava con las patas traseras después de lo cual se depositan los huevos. La hembra está en una especie de trance durante la deposición, donde se le puede acercar fácilmente. Toda la operación dura unas dos horas en total.

Los huevos son de color blanco y tienen unos 44 milímetros de diámetro. Como todas las tortugas marinas, los huevos no tienen una cáscara dura, sino una más gomosa y suave. Los huevos se cubren con una capa de moco cuando se depositan para que no se dañen si caen uno encima del otro cuando se depositan.

El tiempo de incubación depende de la temperatura ambiente y puede variar de unos 40 a 70 días, con un promedio de unos 65 días. El número de huevos varía según la ubicación geográfica; en el estado de Florida, los censos muestran que el número varía de 75 a 200, con un promedio de 136.

Los jóvenes usan su diente de huevo para abrir la cáscara, después de lo cual se rompe fácilmente y se arrastran fuera del huevo. Debido a que todos se desarrollaron bajo las mismas condiciones, eclosionan de manera sincronizada. Luego se desentierran haciendo movimientos con sus piernas. Esto hace que la arena sobre las tortugas superiores caiga, moviendo el nido hacia arriba hasta que puedan abandonarlo.

Las tortugas bebés son de color oscuro a negro y son entrañables por su cabeza y piernas comparativamente grandes. Al nacer miden unos 5 centímetros de largo y pesan unos 25 gramos. El primer día y medio o dos días nadan continuamente para llegar a mar abierto. Crecen rápido, a diferencia de los subadultos y especialmente los adultos. Se estima que la edad máxima de la tortuga verde es de 80 a 120 años. Un espécimen que se hizo muy viejo se mantuvo en Artis desde 1936 hasta que se trasladó a un zoológico en Madrid en 1997.

Tortuga en el agua
Tortuga en el agua

Amenazas

La tortuga verde es una especie en peligro de extinción que generalmente disminuye en número y distribución. En algunas regiones las poblaciones están creciendo o se mantienen estables, en otras regiones la especie está disminuyendo rápidamente. En la isla indonesia de Bali no se han observado ejemplares que pongan huevos desde hace mucho tiempo.

La UICN estima que la disminución del número de hembras que anidan en las tres últimas generaciones se sitúa entre el 48 y el 67%. Según investigaciones recientes de 2003, se estima que el número total de ejemplares ha disminuido en un 90% en los últimos 50 años.

Hay varias amenazas, tanto naturales como humanas. Debido a los muchos enemigos naturales que se alimentan de la mayoría de los huevos y tortugas juveniles, el número de tortugas que llegan a la edad adulta debido a las condiciones naturales ya es pequeño. Debido a la influencia humana, especialmente los adultos son asesinados para que el número de especímenes que ponen huevos disminuya.

Protección

Tortuga grande del mar
Tortuga grande del mar

La tortuga verde, como todas las tortugas marinas, es la más vulnerable durante el período reproductivo, tanto las hembras en las playas como las crías caen presa de muchos depredadores diferentes y de la caza furtiva de los humanos. Por lo tanto, la protección de la tortuga verde se concentra principalmente en la protección de las playas de anidación. Las medidas varían un poco de una región a otra, algunas de ellas son importantes:

  • Prohibiendo el acceso a las playas de anidación conocidas.
  • Prohibiendo actividades específicas en las playas como los cruceros y la natación nocturna.
  • Informar a la población y a los turistas, por ejemplo, colocando carteles.
  • Prevenir la erosión, por ejemplo, mediante la pulverización de arena.
  • Restaurar las playas a su estado original, por ejemplo, prohibiendo ciertas plantas.
  • Eliminar los obstáculos como las redes de pesca y los árboles caídos.
  • Prevenir la contaminación lumínica, especialmente alrededor de la eclosión de los huevos.
  • Marcando o escudando nidos conocidos en la playa.

Un problema con la protección de la tortuga verde es que se desconoce mucho sobre el modo de vida. Las rutas de migración, por ejemplo, apenas se conocen, así como la edad en que los animales alcanzan la madurez sexual. También se sabe poco sobre la primera etapa de la vida de los ejemplares jóvenes, por lo que es prácticamente imposible protegerlos en la naturaleza porque se desconoce dónde viven.

Al igual que otras tortugas marinas, los huevos se recogen de la tortuga verde y se incuban en las llamadas granjas de tortugas. Los jóvenes son mantenidos en cautiverio por algún tiempo y cuando son lo suficientemente grandes son liberados. Para muchos depredadores ya son demasiado grandes para comer. Un ejemplo de este tipo de granja es Boatswain’s Beach en las Islas Caimán.

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