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Víbora Cornuda: Veneno, Características, Hábitat Y Más

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La Víbora cornuda, víbora del cuerno o víbora de arena (Vipera ammodytes) es una especie de serpientes víbora que se encuentra en el sur de Europa, principalmente en los Balcanes, y en partes del Oriente Medio. Tiene fama de ser la más peligrosa de las víboras europeas debido a su gran tamaño, sus largos colmillos (hasta 13 milímetros) y su alta toxicidad para el veneno. Otros nombres comunes incluyen víbora de nariz larga y víbora de nariz.

El hábitat de esta serpiente consiste en colinas soleadas en zonas rocosas secas con algo de vegetación. En las dunas, bosques y pantanos la serpiente no aparece. La víbora de arena se alimenta principalmente de pequeños pájaros, pequeños mamíferos y reptiles, incluyendo otras serpientes. Los enemigos son las aves de presa y los mamíferos más grandes.

Víbora cornuda

La víbora cornuda (Vipera ammodytes) es una serpiente venenosa de la familia viperidae. Es la víbora más grande de Europa y también una de las especies más peligrosas. La víborade arena llega a tener un máximo de un metro de largo, pero por lo general permanece más pequeña.

El cuerpo es grueso y corto, el color del cuerpo suele ser marrón a gris. En la espalda y la cabeza hay un patrón variable de manchas y rayas. La serpiente es fácil de reconocer por el “cono” del hocico, que consiste en una protuberancia de piel y no está endurecida. La víbora cornuda se encuentra en partes de Europa sudoriental hasta el suroeste de Asia. La serpiente no se encuentra en Bélgica y los Países Bajos.

La mordedura de la víbora cornuda puede ser muy peligrosa para los humanos e incluso puede ser fatal. Los colmillos venenosos de la víbora de arena son relativamente largos en comparación con otras víboras y además, la víbora de arena inyecta mucho más veneno en un enemigo que otras serpientes venenosas.

Serpiente Víbora
Serpiente Víbora

Características

La víbora de arena es claramente visible por el cono en la punta del hocico. La víbora tiene un color de cuerpo variable y hay tres subespecies que difieren ligeramente en color y longitud del cuerpo. El color suele ser gris a marrón con un patrón oscuro en forma de zigzag. La cola es considerablemente más corta que el cuerpo.

Cabeza

Como todas las víboras, esta especie tiene una cabeza triangular, y debido al borde sobresaliente sobre los ojos, la serpiente parece tener un aspecto muy malo. La vejiga de arena tiene un cuerpo relativamente corto pero firme. Esta especie puede reconocerse por la típica punta de su nariz, que está apuntada hacia arriba en la mayoría de las víboras (como la víbora de la nariz de balancín (V. latastei), pero ligeramente hacia adelante en esta especie. La protuberancia nasal está presente tanto en machos como en hembras.

La protuberancia en la parte delantera de la cabeza no está endurecida sino que consiste en piel, la protuberancia contiene, dependiendo de la subespecie, de diez a diecisiete pequeñas escamas. Las escamas de la proyección nasal suelen estar situadas en tres filas horizontales, a veces en dos o cuatro filas de escamas. En la parte delantera de la cabeza, en el punto del hocico bajo el “cono“, está presente la escala rostral, que suele ser más ancha que alta en su forma. La función de la protuberancia en la nariz no está nada clara.

Las escamas de la parte superior de la cabeza son pequeñas y se superponen. Por encima del ojo hay una escala agrandada y gruesa llamada escala supraocular que protege el ojo. Esta escala tiene un borde convexo y va de atrás hacia adelante, de modo que el ojo tiene una apariencia frontal. Alrededor del ojo hay de diez a trece escalas que están posicionadas en un anillo, estas son las escalas circulares. El iris del ojo es de color amarillo dorado. Como otras víboras, la pupila tiene una forma vertical.

Cuerpo

La longitud media es de unos 60 a 80 centímetros, a veces se encuentran ejemplares de más de 100 cm. Los machos son en promedio más grandes que las hembras, a diferencia de otras especies de víboras.

El color básico suele ser gris a marrón con un dibujo oscuro, a veces con bordes negros, de cuadrados inclinados en la espalda. Esto hace que parezca un patrón de diamante, en el cuello el dibujo de la línea cambia al patrón de zigzag característico de las víboras. Los machos suelen tener un color más contrastado y una mancha oscura en forma de V en la parte superior de la cabeza. A veces estas manchas son ovaladas pero normalmente están conectadas, en los flancos a menudo hay manchas oscuras a negras pero sin brillo.

El color del cuerpo y el dibujo resaltarían bien en una superficie plana, pero en el hábitat natural de la serpiente que consiste en la capa de la camada, el animal es apenas perceptible. También hay ejemplares completamente negros, pero son muy raros.

Las escamas de la parte superior del cuerpo se llaman escamas dorsales. La vibora de arena tiene de 21 a 23 filas horizontales, a veces se producen 25 filas de escamas. Las escamas dorsales están fuertemente quilladas. Las escamas del vientre o escamas ventrales consisten en una sola hilera y son lisas y no quilladas. Los machos tienen de 143 a 161 escamas de vientre y las hembras de 147 a 160. El color del vientre es de grisáceo a rosado.

Víbora de arena
Víbora de arena

Cola

La cola es difícil de distinguir del cuerpo cuando se ve desde arriba. En la parte inferior la cola se distingue claramente por la presencia de la cloaca. La cloaca o abertura sexual también se usa para aliviarse. La cloaca está parcialmente cubierta por la escama anal. Esta escala consiste en un solo plato y es indivisible, como en el caso de otras víboras. La parte inferior del extremo de la cola es de color naranja a rojo y raramente amarilla.

En los ejemplares más jóvenes el color anormal de la punta de la cola se utiliza como cebo. Al mover la punta de la cola como un gusano, atrae presas insectívoras como ranas y ratones que luego son capturados. La cola de los machos es relativamente más larga que la de las hembras. La cola de un macho encaja de seis a nueve veces y media en la longitud total del cuerpo, la de una hembra de ocho a once veces.

Clasificación

La víbora cornuda fue descrita científicamente por primera vez por Carolus Linnaeus en 1758. Originalmente se usó el nombre científico Coluber Ammodytes. Hoy en día se reconocen tres subespecies que se diferencian por el color del cuerpo, la configuración de las escamas de la cabeza, la longitud del cuerpo y el área de distribución.

En el pasado, se reconocieron más subespecies, a saber, Vipera ammodytes gregorwallneri, Vipera ammodytes ruffoi y Vipera ammodytes transcaucasiana. Sin embargo, las dos primeras subespecies se consideran ahora como especímenes de la subespecie Vipera ammodytes ammodytes. La subespecie Vipera ammodytes transcaucasiana se considera hoy en día como una especie separada (Vipera transcaucasiana).

Comportamiento

La víbora de arena toma regularmente un baño de sol, esto aumenta la temperatura corporal y acelera la reactividad y la digestión. A menudo se toma el sol quedándose en pendientes soleadas o tumbándose en rocas y ramas.

La víbora de la arena suele estar activa por la noche, sólo en días muy calurosos la víbora también se puede encontrar durante el día merodeando. También en las zonas montañosas la serpiente suele estar activa sólo cuando el sol brilla, porque aquí hace más frío. La víbora cornuda no es una especie amante de la arena. Esto a pesar del nombre científico de la especie ammodytes, que significa “buzo de arena“, y el nombre holandés sandadder.

Aunque la víbora de la arena suele arrastrarse por el suelo, esta especie también puede trepar bastante bien y a veces se encuentra en arbustos y copas de árboles, aunque no es tan ágil como las víboras más estrictamente arborícolas, como la serpiente (Bothrops bilineata). La víbora cornuda no excava y no hace madrigueras.

Víbora de nariz
Víbora de nariz

Actividad e hibernación

Se considera generalmente que está activa durante el día y el crepúsculo. Durante el día se le ve a menudo tomando el sol cerca de sus escondites. Las víboras cornudas pueden trepar a los arbustos y ramas a finales del verano para cazar aves. Esta serpiente es relativamente lenta y no se considera agresiva; confía en su colorido de camuflaje y siempre trata de huir cuando se ve amenazada. Sólo cuando se siente acorralado silba fuerte y muerde.

Según su origen, las víboras cornudas mantienen un período de hibernación de hasta seis meses, durante el cual se reúnen en gran número en sitios de hibernación adecuados en grietas de roca de varios metros de profundidad. Ya se han encontrado 1100 especímenes en esos lugares. Si las temperaturas alrededor del punto de congelación persisten por más tiempo, los animales mueren en sus recientes de invierno.

Hábitats

El biotopo de la serpiente consiste en zonas secas y rocosas, se evitan las zonas húmedas. El hábitat suele consistir en muros de piedra y formaciones rocosas, la víbora suele encontrarse en zonas abiertas con sólo algo de vegetación. En los bosques densos y pantanos la serpiente no aparece.

Se puede encontrar desde las zonas montañosas altas hasta una altitud de más de 2000 metros sobre el nivel del mar hasta las tierras bajas de las zonas costeras. Sin embargo, no se produce en las zonas de dunas. Sin embargo, la víbora también se encuentra en construcciones hechas por el hombre, como los tabiques gruesos de las plantaciones de olivos, donde a menudo viven reptiles y roedores, por lo que los muros de piedra ejercen una atracción sobre la víbora.

Distribución

La serpiente tiene una gran área de distribución y está presente en Europa sudoriental y en el Asia sudoccidental. En Europa, la víbora se encuentra en Albania, Armenia, Azerbaiyán, Bosnia y Herzegovina, Bulgaria, Georgia, Grecia (incluidas las islas de Paros, Antiparos, Strongylo y Andros), Hungría, Italia, la ex Yugoslavia, Croacia, Macedonia, Austria, Rumania, Rusia, Serbia, Montenegro, Eslovenia y Turquía. La escalera de arena también se produce en partes de Turquía que se consideran no europeas. También puede ocurrir en los países árabes Siria y Líbano.

Víbora del cuerno
Víbora del cuerno

Alimentación

La víbora de arena caza activamente a la presa pero también puede esperar en una emboscada a que pase un animal. Esta víbora cornuda es una de las pocas víboras europeas donde la cola se usa para atraer a la presa. La cola de los animales adultos tiene un color diferente, como verde, amarillo o naranja. La punta de la cola se enrosca hacia atrás y adelante como un gusano mientras la serpiente permanece quieta. Cuando un animal come-insectos se acerca al “gusano” es rápidamente agarrado por la serpiente.

La comida consiste principalmente en pequeños mamíferos como roedores, pero también comen aves, lagartos y otras serpientes. Los pájaros se cazan principalmente en primavera, cuando la serpiente se sube a los arbustos en busca de nidos de pájaros de los que se comen a las crías.

Los animales de sangre fría como las serpientes son tragados inmediatamente, los animales de sangre caliente más grandes son mordidos primero, después de lo cual la serpiente se suelta y espera hasta que la presa esté muerta. Luego rastrea el cadáver con su sentido del olfato bien desarrollado.

En los especímenes cautivos toman comida fácilmente, a diferencia de otras especies de víboras que a menudo rechazan la comida y son difíciles de mantener vivas. Los jóvenes se alimentan principalmente de lagartos y mamíferos jóvenes. A veces también comen invertebrados más grandes como los ciempiés. En el estómago de un joven de 19,5 centímetros se encontró una vez un ciempiés de 14 centímetros de largo. Por cierto, la serpiente no sobrevivió a esta comida.

Depredadores

Los enemigos importantes son las aves de presa y los mamíferos depredadores como el turón y el oso pardo. También se han descubierto varios parásitos en la víbora cornuda, como el endoparásito Ascaris ammodytis y Ascaris cephaloptera, que pertenecen a los nematodos. Además, también se ha encontrado una forma de hepatitis en especímenes que fueron mantenidos en cautiverio y que dejaron de comer repentinamente. Después de la autopsia parecía que los animales estaban severamente afectados internamente por el virus.

Veneno

Entre las víboras europeas, la víbora cornuda europea tiene uno de los venenos más fuertes. Consiste, por un lado, en sustancias destructoras de tejidos que provocan necrosis (muerte de tejidos locales) y, por otro, en venenos nerviosos que pueden causar parálisis. Las muertes después de las mordeduras de víbora ocurren principalmente en niños o personas debilitadas. Los colmillos venenosos tienen hasta 1 cm de largo. La mordedura no es dolorosa y suele sangrar.

Con frecuencia puede haber un sangrado fuerte de los tejidos subcutáneos y los órganos internos. Esto va acompañado de palpitaciones, dolores de cabeza, debilidad y mareos, vómitos y cólicos abdominales, y a menudo de un colapso circulatorio. Si se inyecta un antisuero a tiempo, los síntomas pronto disminuyen. Los datos publicados en 1915 muestran una tasa de mortalidad del 5,1% (40 de 780) por mordeduras de víboras cornudas no tratadas o, desde la perspectiva actual, mal tratadas.

Víbora cornuda
Víbora cornuda

Reproducción

La víbora de arena es ovovivípara; no se depositan huevos pero las crías nacen vivas. En Europa los machos emergen a finales de marzo a principios de abril, las hembras los siguen unas semanas después. El apareamiento suele tener lugar en mayo y las crías nacen unos tres o cuatro meses después. El número de ejemplares jóvenes varía de cuatro a veinte, en promedio suelen nacer unos diez jóvenes. Las pequeñas serpientes tienen una longitud de unos quince a veinte centímetros incluyendo la cola.

Las crías son inmediatamente venenosas, pero sólo comienzan a buscar comida después de la primera muda. Las pequeñas serpientes comen presas más pequeñas que los adultos. Después de unos dos a cuatro años la víbora está madura y puede reproducirse. En otoño las serpientes buscan un recinto de invierno, que consiste en grietas en la roca y cuevas, los animales pueden ser encontrados aquí por docenas a la vez.

Protección

Vipera ammodytes
Vipera ammodytes

Las amenazas a las poblaciones de víboras cornudas se deben principalmente a la degradación del hábitat, por ejemplo, mediante la invasión de matorrales o la repoblación forestal de zonas soleadas o mediante medidas de gestión o construcción.

La situación de la protección jurídica es la siguiente: está estrictamente protegida bajo la Directiva sobre Fauna-Flora-Hábitat (FFH-RL): Anexo IV; se encuentra especialmente protegida por la Ordenanza Federal de Protección de Especies (BArtSchV).

Al igual que todas las especies de serpientes europeas, la víbora cornuda europea figura en el Apéndice II del Convenio de Berna (Convenio sobre la conservación de la vida silvestre y el medio ambiente natural de Europa) y, por lo tanto, goza de una protección estricta, entre otras cosas, dentro de la Unión Europea. Los animales no pueden ser matados ni capturados, y los poseedores de esta especie de serpiente deben proporcionar los certificados de origen y de descendencia apropiados.

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