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Zorro Chilote: Hábitat, Características, Vida Y Más

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El Zorro Chilote (Lycalopex fulvipes, Pseudalopex fulvipes) es una pequeña especie familia de los zorros en peligro de extinción. Fue descubierto en 1834 por el famoso naturalista Charles Darwin en una isla lateral del archipiélago de Chiloé en Chile. Durante mucho tiempo se consideró la forma insular chilena del Zorro Guerrero Argentino (Lycalopex griseus), pero con el descubrimiento de una pequeña población en el continente sudamericano en el Parque Nacional de Nahuelbuta en 1990 y los posteriores análisis genéticos, quedó claro que la situación de la especie estaba justificada.

El zorro de Darwin es aparentemente un típico animal del bosque que habita en los bosques tropicales templados del sur. El zorro de Darwin tiene una gran dieta. En los densos bosques, donde existe, los zorros cazan mamíferos, reptiles, escarabajos e invertebrados. A veces selecciona frutas y bayas. También consumen aves y anfibios en menor grado. A veces come carroña, pero principalmente come animales vivos y frutas. Esto lo convierte en un omnívoro, y a veces un carroñero.

Zorro Chilote

El zorro de Darwin o zorro chilote (Lycalopex fulvipes) es un cánido en peligro de extinción del género Lycalopex. Vive en el Parque Nacional Nahuelbuta (Región de la Araucanía), la Cordillera de la Costa Valdiviana (Región de los Ríos) en Chile continental y la Isla de Chiloé.

El zorro de Darwin fue estudiado por primera vez en la isla de San Pedro, frente a la costa de Chile, por el naturalista Charles Darwin en 1834. Durante mucho tiempo se sostuvo que el zorro de Darwin era una subespecie del zorro gris sudamericano (Lycalopex griseus); sin embargo, el descubrimiento de una pequeña población de zorro de Darwin en tierra firme en el Parque Nacional Nahuelbuta en 1990 y los posteriores análisis genéticos han aclarado el estatus del zorro como especie única.

En 2012 y 2013 se confirmó la presencia del zorro de Darwin en el Parque Oncol, el Parque Nacional Alerce Costero y la Reserva Costera Valdiviana mediante el uso de cámaras trampa.

Zorro Chilote
Zorro Chilote

Características

Este pequeño y oscuro cánido pesa entre 1,8 y 3,95 kilogramos, tiene una longitud de cabeza y cuerpo de 48 a 59 centímetros y una cola de 17,5 a 25,5 centímetros.

Clasificación

El pseudalopex es un género sudamericano de cánido relacionado a distancia con los lobos y técnicamente no es un zorro. Cuando Charles Darwin recogió un espécimen de la isla de San Pedro en el archipiélago de Chiloé en diciembre de 1834 durante la expedición de reconocimiento del Beagle, observó que este “zorro (de Chiloé, un animal raro) se sentó en la punta… estaba tan absorto en la observación [de los trabajos de reconocimiento], que me permitió caminar detrás de él … en realidad lo maté con mi martillo geológico”.

En la publicación de 1839 de su Journal and Remarks, Darwin dijo “Este zorro, más curioso o más científico, pero menos sabio, que la generalidad de sus hermanos, está ahora montado en el museo de la Sociedad Zoológica”. Dijo que era “una especie no descrita”, indicando que era distinto de las especies (Lycalopex culpaeus y Lycalopex griseus) que se dan en el continente; más tarde, el zorro de Darwin fue clasificado como una subespecie (Lycalopex griseus fulvipes) de esta última.

El zorro de Darwin no se cruza con las otras especies de Lycalopex, sólo vive en los bosques, y es más pequeño y de color más oscuro que las otras especies. En 1990 se encontró una pequeña población de zorro de Darwin en tierra firme en el boscoso Parque Nacional de Nahuelbuta, lo que indica que el zorro no era endémico de la isla. Según Yahnke y otros, en su artículo de 1996 publicado en el Journal of the Society for Conservation Biology, el análisis del ADN mitocondrial del zorro de Darwin y del zorro gris mostraba dos patrones, lo que indicaba que el zorro de Darwin era una nueva especie, estrechamente relacionada con el zorro de Sechurán.

También según Yahnke (1995; y otros en 1996) el actual área de distribución restringida es una reliquia de un área de distribución anterior mucho más amplia. Los zoólogos notaron la diferencia en el nicho ecológico, la apariencia y el comportamiento de esta especie. El zorro de Darwin se diferencia del zorro gris por ser más oscuro, tener patas más cortas, un cráneo más ancho y corto, bulas auditivas más pequeñas, una dentadura más robusta y una forma de mandíbula y estilo de oclusión premolar diferentes.

A finales del Pleistoceno, la isla de Chiloé estaba conectada a Chile continental por un puente terrestre; el puente terrestre se cortó hace unos 15.000 años cuando el nivel del mar subió tras la última glaciación, lo que creó dos poblaciones aisladas de zorro de Darwin.

Comportamiento

Estos zorros son más activos al atardecer y antes del amanecer. A diferencia de otras especies de Lycalopex, el zorro de Darwin prefiere los espacios abiertos. La población de Chiloé tiene alrededor de 200 ejemplares, y la de Nahuelbuta en el continente contiene unos 50 ejemplare. El tamaño total de la población es de unos 250 ejemplares maduros, y al menos el 90% de la población se encuentra en una subpoblación (Isla de Chiloé).

Aunque la especie está protegida en el Parque Nacional Nahuelbuta, existen importantes fuentes de mortalidad cuando los zorros se desplazan a zonas privadas más bajas y desprotegidas en busca de condiciones más suaves durante el invierno.

Hábitats

Se cree generalmente que el zorro de Darwin es una especie obligada del bosque que se encuentra sólo en los bosques húmedos templados del sur. Sólo se encuentran en zonas de bosque primario en Chiloé y en el continente.

Distribución

A finales del Pleistoceno, la isla de Chiloé estaba conectada al continente sudamericano por un puente terrestre; densos bosques cubrían la isla y las partes adyacentes del sur de Sudamérica. Estos fueron habitados por el Zorro de Darwin, que se había separado de un antepasado común del Zorro Argentino (Lycalopex griseus) y el Chacal Andino (Lycalopex culpaeus) en una etapa temprana.

Hace unos 15.000 años, este puente terrestre se hundió en el mar, al subir el nivel del mar debido al derretimiento de las masas glaciales. Esto creó dos poblaciones separadas del Zorro de Darwin, una en la isla y la otra en el continente. Todavía se pueden encontrar allí hoy en día, pero el área de distribución en el continente se ha derretido debido a las causas climáticas y a las actividades humanas y ahora se limita a una pequeña zona alrededor del Parque Nacional de Nahuelbuta.

Zorro de Darwin
Zorro de Darwin

Alimentación

El zorro de Darwin es un omnívoro que se adapta fácilmente a cualquier situación. Su dieta consiste principalmente en insectos y mamíferos más pequeños (roedores, liebres y caniches), aves, anfibios y reptiles. En algunos meses la proporción de frutas y bayas en la dieta aumenta hasta el 20 por ciento. Las semillas de las plantas también son importantes para la población del continente.

En raros casos, el zorro chilote come carroña de animales domésticos de tamaño medio. En Chiloé, cada zorro suele cazar solo, aunque se han visto varios animales comiendo de un solo cadáver.

Reproducción

Estudios con cámaras trampa sugieren que los zorros de Darwin en Chiloé viven solitarios fuera de la temporada de apareamiento. Cada animal tiene un territorio de alrededor de 1,5 km², que comparte con varios otros machos y hembras. Para el apareamiento, el macho vive junto a la hembra durante unos días y luego se va de nuevo, de modo que los animales jóvenes de la población de la isla sólo son cuidados por sus madres. El apareamiento y la crianza de las crías tiene lugar entre octubre y enero. Antes de dar a luz, la hembra busca un escondite natural, como las grietas en las rocas.

En el continente, las parejas monógamas permanecen más tiempo y aquí el macho vigila a las crías cuando la hembra busca comida. Normalmente nacen dos o tres crías. Las hembras lactantes pueden ser observadas en el Parque Nacional entre octubre y febrero. Los especímenes equipados con radiotransmisores tienen unos siete años.

Protección

Se cree que sólo quedan 250 zorros de Darwin en la isla de Chiloé, y unos 70 en el continente, por lo que se consideran muy seriamente amenazados por la UICN. La fragmentación del bosque adyacente a los parques nacionales es motivo de preocupación, además son amenazados por los lobos de los parques, y las posibles causas de muerte por contaminación o ataque directo, son probablemente la mayor amenaza para la supervivencia de los zorros.

La persecución de las personas que creen que atacan a sus aves de corral, aunque presenten poco peligro, también es un problema potencial.

Esfuerzo de conservación

Se están llevando a cabo acciones para ayudar a este pequeño cánido. De hecho, las leyes chilenas han estado en vigor contra la caza furtiva desde 1929. También se realizan muchas investigaciones en el campo porque se estima que algunos lugares no visitados podrían estar habitados por algunos de estos animales. Algunos zoológicos han acogido parejas de zorros con el fin de desarrollar y proteger la especie, en particular el Parque Zoológico Niri-Vilcún en Temuco, Chile.

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