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Zorro Culpeo: Hábitat, Características, Curiosidades Y Más

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El Zorro Culpeo (Lycalopex culpaeus, Pseudalopex culpaeus, Dusicyon culpaeus), es conocido como miembro de la familia de los zorros, también como zorro de los Andes, zorro Magellan, o zorro marcado patagónico, es el segundo ejemplar cánido de caza más grande de Sudamérica detrás del lobo. Sin embargo, no es ni un verdadero chacal ni un verdadero zorro.

La dieta del zorro andino consiste principalmente en roedores, liebres, pájaros y lagartos, menos de alimentos vegetales y caídos. Pero a pesar de la persecución y el desarrollo de nuevos territorios por parte de los humanos, el número de esta especie se estima en decenas de miles, lo que clasifica al zorro andino como un animal que no está amenazado de extinción.

Zorro culpeo

El zorro culpeo o zorro andino (Lycalopex culpaeus) es una especie de mamífero de la familia de los perros (aunque hay mucha controversia aun respecto a si es familia de los zorros o perros). Lycalopex culpaeus es una transcripción del nombre en inglés y proviene de un préstamo de la lengua mapuche. Habita en Sudamérica, donde se ubica entre los mamíferos depredadores, es la segunda población más grande después del lobo de crin.

El zorro andino es también la especie de zorro más grande de América del Sur, con un peso de 13 kilogramos. La domesticación del Zorro Andino fue utilizada por los Jagans como animal de caza, pero a principios del siglo XX esta práctica había disminuido.

Lycalopex culpaeus
Lycalopex culpaeus

Características

Este zorro o chacal de los Andes tiene una longitud de torso de 45 a 95 centímetros, además de unos 31 a 50 centímetros de cola. Normalmente pesa de 4 a 7,5 kilogramos, pero los especímenes grandes pueden pesar hasta 13 kilogramos. Los machos son generalmente un poco más largos y 1,5 veces más pesados que las hembras. El color del pelaje es rojo-grisáceo. Una raya más oscura pasa por la espalda, pero esto es sólo ligeramente visible.

Las características de la especie son un mentón blanco y los lados de las patas de color marrón rojizo. La cola tiene una punta negra y en la mayoría de los animales una mancha oscura en la parte superior cerca de la base. El número de cromosomas es 2n = 74, la fórmula de los dientes es 3/3-1/1-474-2/3=42. Tiene los molares más pequeños y los caninos relativamente más largos de todos los zorros sudamericanos. La cola es la de un zorro muy pequeño.

Clasificación

El zorro culpeo tiene 5 subespecies dentro del tipo Lycalopex. Las relaciones dentro del tipo y con otros ejemplares sudamericanos aún no están completamente exploradas. Como taxón hermano del Chacal Andino se asume que el Zorro Guerrero Argentino y ambos probablemente tuvieron un ancestro común hace 250.000 a 500.000 años. Las investigaciones han demostrado que las diferencias genéticas entre las diferentes poblaciones dentro de las dos especies son mayores que entre las propias especies.

Según Wilson & Reeder (2005), se distinguen cinco subespecies:

  • Lycalopex culpaeus culpaeus (Molina, 1782): vive en las regiones centrales de Chile y en las regiones argentinas adyacentes.
  • Lycalopex culpaeus andinus (Thomas, 1914): suele estar en la meseta del Altiplano.
  • Lycalopex culpaeus lycoides (Philippi, 1896): es endémico de Tierra del Fuego.
  • Lycalopex culpaeus magellanicus (Gris, 1837): vive en la provincia de Magallanes y en la Patagonia.
  • Lycalopex culpaeus reissii (Hilzheimer, 1906): vive en los Andes del Ecuador.
  • Lycalopex culpaeus smithersii (Tomás, 1914): se produce en las sierras de la provincia de Córdoba.
Zorro de los Andes
Zorro de los Andes

Comportamiento

La densidad de población se estima en 0,2 a 1,3 animales por kilómetro cuadrado en el norte de la Patagonia y 0,3 a 2,6 por kilómetro cuadrado en el norte de Chile central. El alimento de los zorros de este tipo consiste en roedores, conejos, pájaros y lagartos. A veces este zorro también come plantas y carroña. También es un ladrón de gallinas, lo que hace que el animal sea cazado ferozmente. Cuando hay un gran suministro de comida, el botín se entierra o se esconde bajo las piedras o la madera para su posterior uso.

Los chacales andinos viven en grupos liderados por una pareja alfa que es la única descendiente. El liderazgo de una manada es heredado por las hembras, mientras que los machos deben abandonar el grupo. Una camada contiene unas cinco crías. Las hembras son sexualmente maduras ya en el primer año de vida. El típico período de apareamiento es entre agosto y octubre. Después de un período de gestación de 55 a 60 días, la hembra da a luz generalmente entre dos y cinco cachorros.

Hábitats

Vive en las praderas y bosques caducifolios de Tierra del Fuego, Patagonia y los Andes, llegando hasta el norte de Ecuador. El zorro culpeo vive en una amplia variedad de hábitats del oeste de Sudamérica. Se encuentran en el bosque templado lluvioso de hoja ancha de Nothofagus, matorral esclerófilo, desiertos y altas mesetas, como el Altiplano, hasta la línea de los árboles (4.800 metros).

Distribución

El zorro culpeo se extiende desde Colombia (provincia de Nariño), el Ecuador y el Perú, pasando por Bolivia hasta llegar a Chile y la Argentina. Prefiere habitar el lado occidental de los Andes a altitudes entre 1000 y 4500 metros. Aquí vive en terreno abierto y en bosques caducifolios no muy densos. También en la isla de Tierra del Fuego vive como uno de los pocos mamíferos nativos. En comparación con otros cánidos de América del Sur, el Chacal Andino se encuentra en las regiones más frías y secas del continente.

Alimentación

El zorro culpeo es un depredador oportunista que tomará cualquier variedad de presa. Este zorro se alimenta principalmente de roedores y lagomorfos (especialmente el conejo europeo introducido y la liebre europea); sin embargo, ocasionalmente se alimenta de ganado doméstico y guanacos jóvenes. Los culpeos se consideran beneficiosos porque son depredadores importantes de los conejos introducidos en 1915; se cree que estas poblaciones de conejos introducidos permitieron que los culpeos se extendieran desde las estribaciones andinas a través de la llanura patagónica.

A veces toman corderos jóvenes de hasta una semana de edad. En estudios limitados, el culpeo más grande parece dominar a los potenciales competidores, incluyendo los zorros grises sudamericanos, los gatos de Geoffroy, los gatos de la pampa, los grisones y varias aves de rapiña. Su rango también se superpone al del puma mucho más grande, pero la diferencia de tamaño asegura que las dos especies tengan una competencia limitada. Se sabe que se alimentan de la carroña de las vicuñas.

Zorro Magellan
Zorro Magellan

Reproducción

El período de gestación es de 55 a 60 días, los cachorros nacen entre octubre y diciembre y son amamantados durante unos dos meses; en el siguiente período ambos padres los alimentan. Los animales cautivos más antiguos tenían más de once años; a excepción del puma, no tiene enemigos naturales.

Protección

El zorro culpeo es cazado por su pelaje en toda la zona de dispersión. Otra razón para la caza del Culpeo es la afirmación de que causa daños a las ovejas, al ganado pequeño y a las granjas avícolas al matarlos. Esta afirmación también se mantiene, aunque, contrariamente a lo que se afirma, las ovejas apenas se ven afectadas.

La situación de amenaza se describe en el Apéndice 2 de la CITES. El estado de protección varía a lo largo del rango. En el Perú no se considera amenazada, en Bolivia se prohibió la exportación de pieles en 1969, pero la especie no está protegida. La caza está prohibida en Chile, pero casi nunca se vigila. En la Argentina la exportación es legal, aunque desde 1983 la especie se considera en peligro de extinción. La Argentina y Chile se trata de manejar y estudiar la población de manera sostenible.

Curiosidades

Zorro Culpeo
Zorro Culpeo

Es el segundo cánido nativo más grande del continente, después del lobo de crin. En apariencia, tiene muchas similitudes con el ampliamente reconocido zorro rojo. Tiene un pelaje gris y rojizo, una barbilla blanca, patas rojizas y una raya en su espalda que puede ser apenas visible.

En algunas zonas densamente pobladas ataca a los rebaños de ovejas, por lo que fue severamente perseguido por los ganaderos que lo sacrifican o lo envenenan con carroña. Como resultado, se hizo raro en algunas áreas y en otras fue exterminado hasta que desapareció. El zorro culpeo fue domesticado para formar el perro fueguino, pero este animal se extinguió en algún momento entre 1880 y 1919.

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