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Zorro De Rüppell: Hábitat, Clasificación, Protección Y Vida

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El Zorro de Rüppell (Vulpes rueppellii), ​también llamado zorro de arena es un mamífero de presa de una familia de zorros, además el epíteto de la especie se da en honor al zoólogo alemán Eduard Rüppell (1794-1884). Los zorros de arena se encuentran en el desierto del Sahara, desde Marruecos y Túnez hasta Egipto y Somalia. Los hábitats típicos son los desiertos arenosos y rocosos.

Zorro de Rüppell

El zorro de Rüppell o zorro de arena (Vulpes rueppellii) es un tipo de zorro real (Vulpini) dentro de los perros o cánidos (Canidae). Vive en las zonas desérticas y semidesérticas del norte de África, la Península Arábiga y el Cercano Oriente. Como la mayoría de los zorros, el zorro de Rüppell es principalmente un ejemplar carnívoro, alimentándose principalmente de insectos y pequeños mamíferos.

No hay datos fiables sobre el tamaño de la población o el desarrollo de la población, y también hay datos limitados sobre el modo de vida. Debido a su gran área de distribución y a la actual falta de amenazas graves, la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza y los Recursos Naturales (UICN) la clasifica como: no amenazada.

Zorro entre las rocas
Zorro entre las rocas

Características

El zorro de Rüppell es un zorro comparativamente pequeño. La longitud cabeza-torso es de 30 a 40 centímetros, la longitud de la cola de unos 30 centímetros y el peso de unos 2 kilogramos, con un rango documentado de 1,3 a 2,2 kilogramos. La longitud de las patas traseras es en promedio de 100 a 110 milímetros, la longitud de la oreja de 94 a 98 milímetros. La altura del hombro es de 30 a 35 centímetros. No hay un dimorfismo sexual pronunciado, pero en promedio las mujeres son ligeramente más pequeñas que los machos.

El pelaje ligero y muy denso se obsequia a través de numerosos pelos blancos gris plateado hasta parduzco, a los lados anaranjados de color arena o beige y blanquecino, también hay zonas muy claras. En invierno los animales también forman una densa capa de subpelo. En la parte posterior hay una banda de color canela a marrón rojizo que se estrecha hacia la parte posterior. La cara es de color marrón rojizo, los labios, los lados del hocico y la garganta son blancos. Lo característico es una mancha oscura en el lado del hocico, que se extiende hasta el ojo.

Las vibraciones en el hocico están bien desarrolladas y tienen hasta 70 milímetros de largo. Las orejas, visiblemente grandes, son de color marrón canela rojizo por fuera y blancas por dentro. Las patas de color marrón rojizo son comparativamente cortas y tienen pelos negros individuales, se vuelven más claras o blanquecinas hacia las patas y las plantas están densamente cubiertas por pelos largos y suaves que cubren completamente las almohadillas. La cola de aproximadamente 30 centímetros de largo y tupida es de color arena y se caracteriza por una punta blanca.

Clasificación

La primera descripción científica del zorro de Rüppell proviene del naturalista alemán Heinrich Rudolf Schinz en 1825, quien, basándose en un ejemplar de Dunqula en Sudán, lo asignó a los perros reales como Canis rueppellii. Eduard Rüppell, que dio nombre al zorro, se hizo conocido como científico natural e investigador de África y vivió más o menos al mismo tiempo que el primer descriptor Schinz.

En 1826 Philipp Jakob Cretzschmar describió el Canis famelicus de la región de Kurdufan y en 1921 Festa describió la Vulpes cyrenaica de Libia; ambos se atribuyen hoy en día a los Canis rueppellii como sinónimos. El zorro de Rüppell se clasifica hoy en día junto con otras once especies recientes del género Vulpes.

Sobre la base de datos morfológicos y de biología molecular fue reconocida por Binninda-Emonds y otros expertos en 1999 como una especie hermana del zorro rojo (Vulpes vulpes), formando ambos juntos el grupo hermano de un taxón del zorro estepario (Vulpes corsac) y del zorro tibetano (Vulpes ferrilata). Las investigaciones de Zrzavý & Řičánková en 2004 también confirmaron la estrecha relación del zorro de Rüppell con el zorro rojo y el zorro estepario, pero no con el zorro tibetano, que fue clasificado basalmente en el género.

Hermoso zorro de arena
Hermoso zorro de arena

Evolución

Los perros o cánidos se conocen en África desde el Mioceno. Entre los hallazgos más antiguos del género Vulpes se encuentran fragmentos de mandíbula inferior y superior del sitio Ahl al Oughlam en Marruecos, que se remontan al Plioceno superior hace unos 2,5 millones de años. Estos se asignan a la especie Vulpes hassani, que fue recientemente descrita en 2011 y puede ser una preforma del zorro de Rüppell. Además, los fósiles del zorro de Rüppell son poco conocidos.

Los restos de una forma muy similar (V. cf. rueppelli), incluido un fragmento de cráneo frontal, un fragmento de mandíbula inferior y varios dientes aislados, proceden de varios sitios del África noroccidental, como Tighenif (también Ternifine) en Argelia o la cantera Thomas y Oulad Hamida en Marruecos. Cada una de ellas data de principios del Pleistoceno medio y, por tanto, tiene entre 800.000 y 500.000 años de antigüedad.

A finales del Pleistoceno superior, el zorro de Rüppell fue encontrado en el yacimiento de Ifri n’Ammar, en el norte del Rif marroquí, donde se le asoció con los restos de grupos de cazadores y recolectores de Iberoamérica.

Comportamiento

Al igual que el zorro fenec, el zorro de Rüppell puede vivir en zonas sin agua y satisface su necesidad de fluidos a través de su comida. El denso pelaje, las plantas peludas de las patas y el subpelo, que se forma durante el invierno, son adaptaciones a las fluctuaciones extremas de temperatura en el hábitat de los animales. Durante el período de cría, los zorros viven en parejas y comparten sus cotos de caza, que abarcan unos 50 km cuadrados.

La comunicación de los zorros tiene lugar de forma acústica, mímica y olfativa mediante la marcación con orina y la secreción de la glándula anal. La comunicación acústica se produce principalmente durante la época de apareamiento y consiste principalmente en series de ladridos cortos interrumpidos por pausas de 20 a 40 segundos. Además, hay otras vocalizaciones, como un silbido agresivo cuando los animales se sienten perturbados, llamadas de alta frecuencia y silbidos.

Hábitats

Los hábitats del zorro de Rüppell son zonas desérticas arenosas y pedregosas, que suelen recorrer al atardecer o por la noche en busca de comida, en las horas previas al amanecer están inactivas. Normalmente pasan el día descansando en sus madrigueras subterráneas, pero en invierno ocasionalmente están activos durante el día.

Los animales utilizan dos tipos diferentes de madrigueras, que están estrictamente separadas: la madriguera de cría y la madriguera de descanso. La madriguera de cría sólo es utilizada por una pareja durante el período de cría de los animales jóvenes. Las madrigueras tienen una, raramente hasta cinco entradas y son construidas por las hembras.

Las madrigueras de descanso, por otro lado, son más pequeñas con una sola entrada y albergan un solo animal. Suelen cambiarse con frecuencia, en promedio cada 4,8 días. Los zorros suelen utilizar madrigueras ya existentes, por ejemplo de otros animales como de los tejones de la miel.

Zorro de Rüppell
Zorro de Rüppell

Distribución

La zona de distribución del zorro de Rüppell abarca las zonas desérticas del África septentrional y el Cercano Oriente, desde Marruecos, Mauritania y Malí en el oeste, pasando por la Península Arábiga hasta las tierras altas del Irán y hasta el oeste del Pakistán y el Afganistán en el este. Se encuentra en África al norte del paralelo 17, a lo largo de las zonas septentrionales del Sahara hasta el norte de Somalia.

En el Oriente Medio, se extiende en el noroeste hasta Jordania, Irak e Israel y, con la excepción de las zonas costeras del Mar Rojo y las cadenas montañosas, abarca toda la Península Arábiga.

Se supone que las zonas de distribución han cambiado históricamente con la desertificación y están limitadas principalmente por la competencia con el zorro rojo (Vulpes vulpes) y los asentamientos humanos. Por ejemplo, en 2007 se documentó un aumento de la presencia de zorros en los Emiratos Árabes Unidos con el primer avistamiento de zorros manchados en Al Dhafra, en el Emirato de Abu Dhabi.

Este zorro evita las zonas extremadamente secas del Sáhara Central y en Arabia y, por consiguiente, se produce con mayor frecuencia, especialmente en las estribaciones del desierto, las cadenas montañosas y cerca de los oasis. La precipitación anual en el área de distribución suele ser de alrededor de 100 a un máximo de 240 milímetros por año, y especialmente en el borde norte del Sahara es de un máximo de 150 milímetros por año.

Alimentación

Como otros zorros, el zorro de Rüppell es un cazador oportunista y se alimenta principalmente de mamíferos e insectos de tamaño pequeño y mediano, pero también de aves o material vegetal. Dentro de su área de distribución, la composición del espectro de sus presas puede variar según las especies que aparecen y dominan. Particularmente en Marruecos y otras partes de África del Norte, la dieta consiste principalmente en insectos, como langostas y escarabajos.

En el Sahara y en Egipto, se añade una mayor proporción de pequeños vertebrados, como roedores, aves y lagartos. La cola de espino egipcia (Uromastyx aegyptia) y los corredores del desierto árabe (género Mesalina) constituyen una gran parte de los lagartos cazados, pero también se alimenta de otras presas cuando tiene la oportunidad.

Por ejemplo, una investigación de los nidos destruidos de la tortuga carey (Eretmochelys imbricata) en Qatar, junto con los gatos domésticos salvajes y los humanos, la identificó como un depredador potencial de los nidos y los huevos. Debido a sus características fisiológicas, el zorro también es capaz de abrir y digerir huesos y dientes, especialmente molares, de los animales de presa.

El zorro de Rüppell también se alimenta de frutos, especialmente de dátiles, si es posible, y en la zona del oasis de frutos de la palmera doum. Los animales llegan a ellas trepando activamente por las palmeras datileras. También comen las hojas de las suculentas, así como las hierbas y otras partes de las plantas. Aunque los zorros se mantienen alejados de los asentamientos humanos, se alimentan regionalmente de una pequeña cantidad de frutas y otros componentes de los desechos municipales, y también pueden ingerir desechos indigeribles como papel o película de embalaje.

Dibujo de un zorro de arena
Dibujo de un zorro de arena

Depredadores

La esperanza de vida de los zorros en cautiverio es de alrededor de 6,5 a un máximo de 12 años, en la naturaleza es mucho menor, por lo general de siete años, aunque los exámenes dentales de los zorros individuales también muestran una edad de hasta nueve años. Según el hábitat específico y la estación del año, las principales causas de muerte de los lepidópteros son los depredadores o la muerte por inanición y debilitamiento.

Entre los depredadores se encuentran principalmente aves de presa como el águila esteparia (Aquila nipalensis) o grandes búhos como el búho real del desierto (Bubo ascalaphus). Se ha demostrado que un animal que ya estaba atrapado en una trampa de jaula fue matado por un tejón de la miel (Mellivora capensis). Además, los zorros son cazados por los humanos en partes de su hábitat con trampas, cebos envenenados y derribándolos.

Reproducción

La proporción de sexos de los zorros reproductores supera ligeramente a la de los machos. Se encontró que la proporción de hembras y machos era de 1:1,7, y los conteos de los especímenes de los museos egipcios mostraron una proporción de 1:1,4. Los zorros forman parejas monógamas que se pueden encontrar en un año.

Las hembras sólo ovulan una vez al año y sólo entonces son capaces de reproducirse. En los machos, los testículos se agrandan desde principios de octubre y permanecen así hasta enero. La temporada de apareamiento es en noviembre, el acto de apareamiento dura en promedio 11 minutos.

Las hembras preparan las madrigueras para la cría ya antes del tiempo de la copulación. En Arabia Saudita se pudo observar que empiezan ya a mediados de octubre. Las crías nacen a mediados de enero, después de un período de gestación de 52 a 53 días en promedio.

Una camada consta de dos a seis cachorros, mientras que en un estudio realizado en Arabia Saudita el promedio fue de 3,3 animales jóvenes y se dispone de observaciones de animales madre con hasta seis animales jóvenes. De los animales cautivos, se conoce una camada con tres cachorros y otra con dos. Si la madriguera es perturbada, los padres transportan a los jóvenes a una nueva madriguera.

Los cachorros nacen ciegos y desarrollan su independencia después de unos cuatro meses. Los cachorros zorros de Rüppell tienen un pelaje rojizo brillante como los cachorros del Zorro Rojo de Arabia; el color del pelaje cambia con la edad y se vuelve cada vez más claro, en los zorros muy viejos de más de cinco años puede ser casi blanco. Los zorros jóvenes salen de la madriguera entre julio y agosto a la edad de seis o siete meses; en el primer año de vida los animales alcanzan la madurez sexual. Se supone una alta tasa de mortalidad, especialmente durante la fase en la que las crías salen del cuidado parental.

Zorro Rüppell
Zorro Rüppell

Protección

Debido a su gama de distribución comparativamente amplia en las zonas desérticas y semidesérticas de África del Norte y la Península Arábiga hasta el Pakistán, la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza y los Recursos Naturales (UICN) clasifica la especie como “no amenazada” (Preocupación menor), ya que no se supone una amenaza grave para las poblaciones.

Sin embargo, no se dispone de suficientes datos sobre el número de existencias. Por consiguiente, no se le asignó una categoría de riesgo en 1998 y 2004 debido a la falta de datos. Incluso a nivel nacional, el estado de los conocimientos sobre las poblaciones del zorro es en gran medida insuficiente.

Se supone que se produce regularmente en hábitats adecuados, pero no se dispone de los registros correspondientes. En los Emiratos Árabes Unidos, el zorro se considera en peligro debido a los raros avistamientos, y en el Emirato de Abu Dhabi y Omán, incluso se considera en gran peligro.

Una amenaza potencial para el zorro de Rüppell es principalmente la caza activa por parte de los humanos mediante trampas y cebos envenenados, por lo que la especie no es relevante como fuente de alimento o proveedor de pieles y rara vez es cazada con estos fines. Los cebos envenenados se utilizan a menudo para controlar a los zorros rojos, chacales y gatos salvajes y son capturados inadvertidamente por los Zorros Manchados Menores. En cambio, se cazan a nivel regional debido a la supuesta amenaza para los animales domésticos y como presa popular, como es la avutarda hubara (Chlamydotis undulata).

En Arabia Saudita, la caza activa del zorro se ha identificado como una amenaza potencial, en Marruecos, estos los animales son a veces considerados y cazados como una plaga. En el Reino Unido, el zorro es cazado como una plaga, pero en el Reino Unido, el zorro es cazado como una plaga.

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