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Zorro Rojo: Características, Hábitat, Vida Y Mucho Más

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El zorro rojo (Vulpes vulpes), también conocido como zorro común, en raras ocasiones todavía, Goupil (su nombre en la Edad Media, antes de que el éxito de Roman de Renart transformara este primer nombre de origen germánico en un nombre común), es una especie de zorro de tamaño medio. Es el zorro más extendido en Eurasia, América del Norte, África del Norte y Australia.

Es un mamífero con un pelaje marrón rojizo marcado con blanco bajo el vientre y la garganta, un hocico puntiagudo, orejas rectas y una cola tupida. La especie está clasificada en el orden Carnívora, pero tiene una dieta carnívora predominantemente omnívora, y se alimenta principalmente de roedores y conejos, pero también de insectos, peces o frutas.

Zorro rojo

El zorro rojo (Vulpes vulpes) es el único representante centroeuropeo del zorro y, por lo tanto, suele llamarse solo “zorro“. El Zorro Rojo es un animal considerado como astuto, y a menudo es representado como tal en cuentos, como en las fábulas de Esopo, que el fabulista Jean de La Fontaine retomó más tarde, o en leyendas asiáticas, donde aparece como travieso y dotado de poderes mágicos.

Se le caza por su piel, por placer, por sus depredaciones en los pequeños animales de granja y también porque el zorro es uno de los vectores de la rabia y la equinococosis alveolar, pero una campaña de vacunación antirrábica erradicó rápidamente la rabia de Europa occidental. En Europa, la caza del zorro ha sido progresivamente prohibida desde el siglo XX. El Zorro Rojo está invadiendo gradualmente las ciudades, alimentándose de basura y refugiándose en parques y jardines en zonas residenciales. Las granjas fueron creadas para abastecer el mercado de pieles.

Zorro común
Zorro común

Características

El Zorro Rojo es la especie más grande del género Vulpes. Sin embargo, la estructura ósea del Zorro Rojo es notable por su ligereza y el animal es mucho más ligero que un perro o un coyote de su tamaño. Sus huesos menos densos le dan una importante ventaja a la hora de correr; los de sus extremidades, por ejemplo, pesan un 30% menos por la misma unidad de volumen que los de un perro de tamaño similar.

Los zorros rojos varían mucho en tamaño según el ejemplar, el sexo, la edad y el origen geográfico. En promedio, los adultos miden de 35 a 40 centímetros de altura a la cruz y de 58 a 90 centímetros de longitud sin la cola, que mide entre 32 y 49 centímetros.

Las orejas miden de 7,7 a 12,5 centímetros y las patas traseras de 12 a 18,5 centímetros. Los zorros rojos pesan entre 2,2 y 14 kilogramos, con un promedio de 7 kilogramos para un macho adulto, siendo las hembras generalmente entre un 15 y un 20% más livianas que los machos. El peso varía según la subespecie y los ejemplares, pero también para el mismo animal según la edad y la estación: el zorro aumenta gradualmente de peso durante sus primeros cinco años, perdiendo peso entre marzo y abril y alcanzando un máximo durante el invierno.

El zorro rojo tiene un cuerpo alargado con extremidades relativamente cortas para su tamaño. Su cola, que es más larga que la mitad de su cuerpo (normalmente representa el 70% de su tamaño corporal), es larga, suave y toca el suelo cuando está de pie. Termina en un pequeño mechón de pelo blanco. Sirve de péndulo para el animal y lo mantiene caliente cuando duerme y se envuelve con ella.

Las patas delanteras tienen cinco dedos en el suelo mientras que las traseras sólo tienen cuatro, el quinto está más arriba. Estos dedos terminan en garras semi-retráctiles. Están rodeados de pelo interdigital, que es más numeroso durante los meses de invierno.

El zorro rojo tiene un cráneo estrecho y alargado con un fino hocico que termina en una nariz negra y un cráneo poco desarrollado. La garganta, el mentón y alrededor de la boca son blancos, y hay una mancha oscura en la parte posterior de la nariz, en el lado del hocico, y un goteo más o menos marcado del mismo color. Tiene una boca pequeña, armada con 42 dientes. Sus caninos son largos y puntiagudos. Son cóncavos, a diferencia de los del perro por ejemplo.

Clasificación

Dentro del orden de los carnívoros, que aparecieron entre 40 y 60 millones de años antes del presente, el zorro rojo pertenece a la familia de los cánidos, que parece haberse diferenciado muy pronto de los demás carnívoros (félidos, mustélidos). Esta familia es muy heterogénea, con no menos de 34 géneros diferentes. Incluye, entre otros, el lobo, el perro doméstico, el coyote y varias especies de zorros.

El género Vulpes, al que pertenece el Zorro Rojo, comprende 76 especies, dos tercios de las cuales viven casi exclusivamente en zonas áridas o semidesérticas. Incluye el Fennec, el zorro afgano, el zorro pálido, el zorro corso y dos especies de zorro de orejas grandes, Vulpes macrotis y Vulpes velox.

El zorro rojo fue descrito por primera vez por Carl von Linné en 1758 como Canis vulpes, que designaba a la subpoblación europea, mientras que el zorro rojo americano fue descrito como Vulpes fulva, antes de que las poblaciones de esos dos continentes se agruparan dentro de la misma especie.

Dimorfismo sexual

El aspecto general del macho y la hembra difieren poco y no es fácil distinguirlos. La hembra es ligeramente más pequeña y ligera, su estructura ósea también es más fina. También tiene un cráneo más pequeño que el del macho, que también tiene zonas nasales más grandes y caninos más largos.

Las hembras son más fáciles de detectar durante la lactancia, cuando las ubres son visibles. Tienen tres pares de pezones, pero los ejemplares con siete, nueve o diez pares de pezones no son raros. Los testículos masculinos son más pequeños que los del zorro ártico (Vulpes lagopus).

Zorro Astuto
Zorro Astuto

Comportamiento

El zorro rojo es a menudo considerado un animal nocturno. En realidad es sobre todo un animal desconfiado que prefiere la paz y la tranquilidad de la noche para salir. En las zonas donde no se le molesta, puede sin embargo adoptar un estilo de vida más diurno. Por el contrario, los zorros urbanos son exclusivamente nocturnos, ya que su entorno de vida está demasiado alterado durante el día.

El ritmo de vida varía según la época del año. En verano, durante el período de cría de los cachorros, es posible ver zorros cazando a cualquier hora del día. Cuando llega el otoño, los zorros se vuelven más nocturnos, realizando alrededor del 69% de su actividad nocturna, siendo particularmente activos al amanecer.

En invierno, los zorros salen esencialmente de noche, con la excepción del período de celo, durante el cual pueden ser vistos en amplias llanuras durante el día en busca de apareamiento. En general, es particularmente activo en las primeras horas de la noche y al amanecer.

Conducta social

El zorro es muy territorial, concepto social vinculado a la defensa de una determinada zona, que según White y otros estudios (1996) corresponde generalmente a la “zona de residencia“, es decir, la zona que utiliza el zorro para atender sus necesidades.

Los zorros rojos adultos a menudo parecen ser solitarios (fuera de la temporada de cría), pero a veces pueden vivir en parejas o incluso formar grupos sociales de unos pocos ejemplares, que sin embargo siguen cazando solos.

La formación de esos grupos espaciales parece depender de los recursos alimentarios disponibles en el biotopo y de su distribución, fluctuación y renovación, así como de la disponibilidad de alojamientos diurnos. En ambientes con recursos alimenticios limitados, los zorros viven solos, formando parejas sólo durante la temporada de reproducción.

En ambientes más ricos, se informa que los zorros viven en parejas todo el año. Por último, en entornos excepcionalmente ricos, donde viven en completa paz y tranquilidad, pueden formar pequeños grupos de hasta siete ejemplares, incluyendo hembras nacidas el año anterior y aún no dispersas. En este caso, sólo se reproduce la pareja dominante, y hay una fuerte jerarquía dentro del grupo.

Las hembras subordinadas participan en la alimentación y la crianza de las crías y generalmente ocupan un territorio periférico al de la pareja dominante. Su estatus puede cambiar con el tiempo, y pueden ser inducidos a irse por la pareja dominante.

Hábitats

El zorro rojo es muy común porque se adapta a una gran variedad de ambientes. Se puede encontrar tanto en la costa como en los altos páramos, tanto en el campo como en las ciudades, en los bosques, campos cultivados, praderas, sabanas, estepas e incluso en el desierto. Sin embargo, le gustan especialmente las zonas templadas con paisajes abiertos y variados que incluyen bosques, campos cultivados, arroyos y colinas.

Suele residir a cubierto en los bosques, y se alimenta en los bordes de los bosques y setos, donde encuentra una gran variedad de frutas, bayas e insectos, y en campos cultivados, como praderas frecuentemente segadas, donde le resulta más fácil cazar roedores. En verano, la madre lleva frecuentemente a las crías a los campos de grano o de maíz donde están protegidas de la lluvia y del sol.

Un Pequeño Zorro Rojo
Un Pequeño Zorro Rojo

Distribución

El Zorro Rojo es el carnívoro salvaje de mayor rango. Se encuentra en la mayor parte del hemisferio norte, con algunas excepciones como Islandia, Creta y las Hébridas. También es uno de los mamíferos más extendidos, después de los roedores comensales del hombre, ciertamente por su gran capacidad de adaptación a una variedad de ambientes, desde el desierto hasta el Círculo Polar Ártico.

Está presente en la mayor parte de Europa y Asia, desde Irlanda hasta el estrecho de Bering y hasta la costa vietnamita. También se encuentra en África, en las costas septentrionales de Marruecos y Argelia, así como en la Península Arábiga. En el norte se encuentra tan al norte como la Península de Taimyr y en la capa de hielo dentro del Círculo Polar Ártico.

En América del Norte está presente en la mayor parte del continente, desde el norte de México hasta las regiones árticas canadienses. Anteriormente se limitaba al extremo norte del continente, pero fue la introducción de animales más al sur lo que aceleró la propagación de la especie en todo el continente, que ahora ocupa en su totalidad.

Alimentación

El zorro rojo tiene una dieta omnívora, aunque pertenece al orden de los carnívoros. Consume en promedio el equivalente a 600 kcal diarias, o de 300 a 600 gramos de alimentos, pero en épocas de escasez puede conformarse con 50 kcal diarias. El zorro rojo tiene una capacidad estomacal pequeña en comparación con su tamaño, por lo que necesita comer con frecuencia y pasa alrededor de un tercio de su tiempo cazando.

Su dieta es muy variada, dependiendo de su hábitat y de la estación del año. Un estudio ha demostrado que en el territorio de la antigua URSS se incluyeron en su dieta no menos de 300 animales y unas pocas docenas de especies vegetales.

Su principal fuente de alimentación son los pequeños vertebrados, no más grandes que un conejo silvestre, que pueden constituir no menos del 60% de su dieta, y aún más en ciertas regiones como Escandinavia, donde los conejos representan el 75% de su dieta en ciertas épocas del año, sin que su número esté en peligro debido a su buena prolificidad.

Los zorros rojos a veces comen plantas, semillas, hongos y frutas y en algunas zonas pueden incluso constituir toda su dieta en otoño. Las frutas que comen incluyen arándanos, moras, frambuesas, cerezas, caquis, manzanas, ciruelas, uvas y bellotas. También comen ocasionalmente hierba y tubérculos.

Técnica de caza

El Zorro Rojo, a diferencia de muchos cánidos que cazan en jauría, va en busca de comida solo. Caza temprano en la mañana, antes de que salga el sol, y tarde en la noche. En invierno, también caza durante el día cuando los roedores están activos. Cuando caza pequeños roedores, utiliza una técnica especial llamada “muloting“. Primero, ve a su presa haciendo un ruido y luego, lenta y silenciosamente se acerca a su presa.

Una vez que la presa ha sido avistada y se encuentra dentro de su alcance, se coloca en posición con sus patas delanteras rectas y sus patas traseras flexionadas y sus orejas apuntando hacia la presa, y luego salta en el aire para caer de nuevo sobre su presa, que puede estar hasta 5 metros de distancia. La presa es entonces asesinada por una mordedura en la parte posterior del cuello. Sólo un salto de cada cinco tiene éxito. Para otras presas, utiliza la técnica del acecho.

Un Pequeño Zorro Rojo
Un Pequeño Zorro Rojo

Depredadores

Fuera de los humanos, los principales depredadores del zorro rojo son, dependiendo de las áreas de distribución que comparten, lobos, linces, águilas doradas o búfalos. Estos depredadores se alimentan casi exclusivamente de cachorros, pero su impacto puede ser a veces significativo, como en las Tierras Altas de Escocia, donde las Águilas Doradas toman muchas víctimas en sus camadas.

Más ocasionalmente, los cachorros pueden ser víctimas de un tejón o de un zorro adulto. En las ciudades, el peligro proviene principalmente de los perros y gatos domésticos que se alimentan de las crías.

Reproducción

Zorro Rojo
Zorro Rojo

El Zorro Rojo alcanza la madurez sexual a los diez meses de edad. Los machos y las hembras suelen ser monógamos. El período de reproducción tiene lugar principalmente entre mediados de enero y mediados de febrero. Las parejas se forman a principios del invierno, mientras que los machos y las hembras cazan solos durante el resto del año. Durante este período, los machos recorren largas distancias (hasta 6 kilómetros) en busca de hembras, que encuentran por sus llamadas y las marcas de olor que dejan atrás. Los machos compiten regularmente por las hembras.

La cópula es similar a la de los perros, y también termina con el pene empapado de sangre del macho encerrado en la vagina de la hembra por hasta 90 minutos. La hembra puede aparearse con más de un macho (sistema de emparejamiento poligino).

El parto tiene lugar de marzo a mayo, después de 51 a 53 días de gestación. Se lleva a cabo en una madriguera, que rara vez es excavada por el propio zorro. El zorro suele utilizar una madriguera de tejón, conejo, conejo salvaje o marmota, o una cavidad natural en las rocas o tocones. El zorro a menudo tiene que compartir esta madriguera con otros animales. Viven con el conejo sin ponerlo en peligro, ya que no suelen cazar cerca de su madriguera.

En promedio, cada hembra da a luz de cuatro a seis cachorros, pero en situaciones más excepcionales el tamaño de la camada puede variar de uno a doce. La proporción de sexos de los recién nacidos está bien equilibrada entre machos y hembras. Las crías de zorro nacen ciegas y sordas y tienen el pelo oscuro, con la punta blanca de la cola. Pesan entre 85 y 125 gramos al nacer.

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