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Zorro Tibetano: Clasificación, Características Y Hábitat

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El Zorro Tibetano (Vulpes ferrilata), también llamado zorro tibetano o zorro de arena, es una especie de zorro del género vulpes, que puede encontrarse en las tierras altas del Tíbet en Nepal, la República Popular China, Bhután y Sikkim. Es una especie endémica de esta zona. Según la UICN, el zorro de arena tibetano no está amenazado.

Este zorro tibetano sólo se encuentra en las tierras altas del Tíbet. Viven en ese lugar en pastizales secos o semisecos, lejos de las personas o de la vegetación densa, y a una altura de entre 3500 y 5200 metros sobre el nivel del mar.

Zorro Tibetano

El zorro tibetano (Vulpes ferrilata) es una especie de zorro verdadero (Vulpini), que es común en las zonas esteparias y semidesérticas del altiplano tibetano a altitudes de 2500 a 5200 metros. La especie tiene un denso pelaje, que es gris pálido, agutí o color arena en la parte superior, los lados del cuerpo son de color gris hierro. Se alimenta principalmente de liebres silbantes y otros pequeños mamíferos. Los zorros tibetanos son monógamos, las hembras suelen dar a luz de dos a cinco crías en una madriguera.

No hay datos fiables sobre el tamaño o el desarrollo de la población. El zorro tibetano es cazado en toda su área de distribución a pequeña escala debido a su pelaje. Debido a su gran área de distribución y a la actual falta de amenazas graves, la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza y los Recursos Naturales (UICN) clasifica como a esta raza como “no amenazada” (la menor preocupación).

Zorro Tibetano
Zorro Tibetano

Características

Esta especie es más grande que el zorro estepario, cuyo rango de distribución se solapa en partes con el del zorro tibetano, el zorro estepario también tiene patas comparativamente más largas y orejas más grandes. La cara es particularmente característica, con un hocico largo y estrecho.

Tamaño

La información sobre las medidas y pesos del zorro tibetano en la literatura no es uniforme. Según Schaller & Ginsberg (2004) 7 machos tenían una longitud cabeza-torso de 56 a 65 centímetros, en promedio 58,7 centímetros, una longitud de cola de 26 a 29 centímetros, en promedio 27,9 centímetros y un peso de 3,8 a 4,6 kilogramos, en promedio 4,1 kilogramos.

Los valores correspondientes de 8 hembras fueron: Longitud cabeza-torso 49 a 61 centímetros, un promedio de 55,4 centímetros, longitud de la cola 22 a 26 centímetros, un promedio de 23,9 centímetros y peso 3,0 a 4,1 kilogramos, un promedio de 3,5 kilogramos. Sin embargo, los animales capturados en las provincias chinas de Qinghai y Sichuan entre  2003 y 2007 eran entre un 12 y un 25% más grandes y pesados; 13 machos alcanzaron una longitud media de cabeza-torso de 67,3 centímetros y 6 de estos machos pesaban un promedio de 4,9 kilogramos.

Pelaje

El pelaje denso y tupido es grisáceo pálido, de color agutí o arenoso sobre el hocico, sobre la cabeza, el cuello y la espalda, con una raya longitudinal marrón amarilla en la espalda. Las mejillas y los lados del cuerpo, incluyendo la región pélvica, son grisáceos. La parte inferior es más pálida a blanca.

Las patas delanteras son de color marrón rojizo a amarillento, con rayas verticales grises a negras entre las patas delanteras y la garganta. La cola tupida es gris con subpelo amarillo rojizo y una raya oscura en la parte superior, la punta de la cola es blanca. Como en la mayoría de las otras especies de cánidos, la glándula violeta está marcada por una raya longitudinal oscura en el pelaje de la cola. Las orejas tienen una longitud de 46 a 70 milímetros, son blancas por dentro y por fuera están coloreadas según el color de la cabeza.

Al igual que otros zorros adaptados a las regiones frías, como el zorro estepario y el zorro ártico (Alopex lagopus), el zorro tibetano se adapta al frío por las características específicas de su piel y su pelaje. Los poros de la piel tienen un diámetro máximo de dos micrómetros y los pelos de la piel son particularmente bien aislantes debido a las bolsas de aire.

Cráneo y del esqueleto

El cráneo del zorro tibetano es alargado, las mandíbulas superior (maxilar) e inferior son muy estrechas. El cráneo tiene una longitud total de 149,0 a 157,8 milímetros con una longitud de hocico de 70,5 a 80,7 milímetros y una fila superior de dientes de 63,5 a 50,3 milímetros de largo.

La distancia desde el hueso intermaxilar (praemaxilar) en la punta del hocico hasta los puntos más recónditos de las tuberosidades occipitales (longitud condilobásica) es de 132,5 a 149,0 milímetros. En la zona de los arcos cigomáticos el cráneo tiene una anchura de 65 a 85,9 milímetros, en la zona de los molares traseros de 37,9 a 39,9 milímetros.

La especie tiene tres incisivos (incisivos), un canino (caninus), cuatro premolares y dos molares en una mitad de la mandíbula superior y tres incisivos, un canino, cuatro premolares y tres molares en una mitad de la mandíbula inferior. En total, los animales tienen 42 dientes. Los molares están bien desarrollados y están relativamente separados debido al largo hocico. Los caninos son muy largos y puntiagudos comparados con los de otros zorros.

Como todos los cánidos, el zorro tibetano tiene un hueso del pene (baculum); éste tiene de 42,2 a 48,7 milímetros de largo y, con la excepción del extremo de la cabeza dirigido hacia la punta del pene, tiene una muesca a lo largo.

Zorro en su hábitat
Zorro en su hábitat

Clasificación

La primera descripción científica del zorro tibetano sobre la base de un ejemplar de Lhasa en el Tíbet fue escrita por Brian Houghton Hodgson en 1842, quien describió la especie como Vulpes ferrilatus, clasificándola así en el género Vulpes de hoy. El nombre de la especie ferrilatus se deriva de las palabras latinas ferrum para hierro y latum para lejos o ancho y se refiere a los lados del cuerpo de color gris hierro.

En 1937 la forma de sexo fue corregida de Reginald Innes Pocock a Vulpes ferrilata. En 1884 Nikolai Michailowitsch Prschewalski describió a un zorro del norte del Tíbet como Canis eckloni, pero este nombre fue reconocido como sinónimo de Vulpes ferrilata.

Hoy en día el zorro tibetano está clasificado junto con otras nueve especies del género Vulpes. Sobre la base de datos morfológicos y biológico-moleculares, fue reconocido por Binninda-Emonds y otros expertos. En 1999 como una especie hermana del zorro estepario (Vulpes corsac), formando ambos juntos el grupo hermano de un taxón del zorro rojo (Vulpes vulpes) y del zorro rueppelli (Vulpes rueppelli). El zorro tibetano es monotípico, por lo que no se distingue ninguna subespecie. Además, se desconocen los hallazgos de fósiles de la especie.

Comportamiento

Los zorros tibetanos viven y cazan solos o en pareja. Son activos durante el día, ya que sus presas también salen de sus madrigueras durante el día. La frecuencia de su aparición depende principalmente de la disponibilidad de presas. Durante los recuentos, sólo se avistaron cinco zorros tibetanos en la región pobre de presas del noroeste del Tíbet durante un viaje de 1848 kilómetros, mientras que en Qinghai se observaron 15 zorros en una distancia de 367 kilómetros y en Sêrxü hasta 8 zorros en una distancia de 11 kilómetros.

Los zorros no forman ni defienden ningún territorio, a menudo varias parejas viven directamente juntas y utilizan los mismos cotos de caza. La comunicación tiene lugar principalmente a través de ladridos cortos en distancias cortas, se desconoce la comunicación en distancias más largas. Las madrigueras de zorros suelen estar situadas debajo de rocas o hileras de árboles en pastizales con una inclinación moderada, pero no en una ladera sur expuesta a una fuerte luz solar.

Además, la densidad de las presas y la proximidad de los abrevaderos influyen en la elección del lugar. Las madrigueras suelen tener una entrada, pero también pueden tener varias entradas. Estudios de unas 90 madrigueras de zorros han demostrado que la zona de entrada tiene una anchura media de 17 centímetros y una altura media de 24,9 centímetros, túnel principal suele tener una longitud media de unos 170 centímetros.

Hábitats

El hábitat del zorro tibetano se encuentra a altitudes de 2500 a 5200 metros, en China generalmente por encima de los 3500 metros. Viven en zonas de estepa y semidesérticas semiáridas a secas, que se caracterizan por laderas de montañas rocosas y pedregosas y pastizales. Las temperaturas en sus hábitats oscilan entre unos 30 °C en verano y -40 °C en invierno, y las principales precipitaciones disminuyen en verano, con una precipitación anual de 100 a 500 milímetros.

Hermoso zorro
Hermoso zorro

Distribución

El zorro tibetano vive en las zonas esteparias y semidesérticas del altiplano tibetano. Su ámbito de aplicación se extiende desde la frontera septentrional de la provincia india de Ladakh y el norte de Nepal hasta toda la región autónoma del Tíbet y partes de las provincias chinas vecinas de Xinjiang, Qinghai, Gansu, Sichuan y Yunnan. La especie probablemente también se encuentra en el norte de Bután.

Alimentación

La principal presa del zorro tibetano es la liebre silbadora de labios negros (Ochotona curzoniae), que puede representar hasta el 95% de las presas a nivel regional. La liebre silbadora es una especie clave en el ecosistema y es la principal presa de casi todos los depredadores más pequeños de la meseta, como el zorro tibetano, el zorro rojo (Vulpes vulpes), la comadreja de Altai (Mustela altaica) y el manul (Otocolobus manul).

Los estudios sobre la distribución y la población de zorros tibetanos en relación con las poblaciones de liebres silbantes indican que el zorro tibetano depende de la presencia de las liebres silbantes como fuente de alimento y que en las zonas donde ésta falta, no se encuentra el zorro tibetano.

En este estudio, alrededor del 99% de los excrementos de zorro examinados contenían ADN de las liebres, el 97% de los cuales era principalmente ADN de liebre de labios negros. Otras presas de importancia regional son la gasa china (Myospalax fontanierii), la marmota del Himalaya (Marmota himalayana) y la liebre lanuda del Tíbet (Lepus oiostolus), así como otros pequeños roedores de los géneros Alticola, Cricetulus y Pitymys.

En Qinghai, se observaron zorros tibetanos acompañando a osos pardos (Ursus arctos) que cazaban liebres silbantes y atrapaban a los ejemplares que escapaban de los osos mientras cavaban.

El zorro tibetano también se alimenta de varias aves más pequeñas como la alondra cornuda (Eremophila alpestris), el gorrión de las nieves (Montifringilla adamsi), la perdiz tibetana (Perdix hodgsoniae) y el herrerillo de las cavernas (Pseudopodoces humilis), así como de lagartos, por ejemplo, Phrynocephalus theobaldi, e insectos.

El zorro tibetano también se alimenta de pequeñas cantidades de carroña, de los restos del botín de los lobos y los osos, así como de alimentos vegetales como hierbas y bayas. Las carroñas más importantes son el chiru (Pantholops hodgsonii), la oveja azul (Pseudois nayaur) y el ciervo almizclero del Himalaya (Muskus leucogaster).

Depredadores

Especialmente los perros domésticos callejeros y salvajes, así como los lobos y varias aves de presa pertenecen a los depredadores del zorro tibetano. La tenia del zorro (Echinococcus multilocularis) y el Echinococcus shiquicus, estrechamente relacionado con ella, son los parásitos más comunes, por lo que la proporción de zorros parasitados con Echinococcus es de alrededor del 59% en Sichuan, por ejemplo.

Los estadios larvarios de las especies de Echinococcus se originan en las presas, especialmente en las liebres silbantes, por lo que Echinococcus shiquicus se describió por primera vez como una nueva especie de labios negros y el zorro tibetano en 2005/2006. Como ectoparásitos, el zorro tibetano lleva principalmente las dos especies de garrapatas Callopsylla dolabris y Oropsylla silantiewi.

Dibujo del Zorro del Tíbet
Dibujo del Zorro del Tíbet

Reproducción

La temporada de apareamiento de los zorros tibetanos monógamos se supone generalmente que es de finales de febrero a marzo. Por lo tanto, los dos a cinco cachorros nacen en mayo en madrigueras de tierra después de un período de gestación de 50 a 60 días. Sin embargo, en una investigación realizada en la provincia de Qinghai, se observaron camadas desde finales de enero a principios de febrero, en cuyo caso el apareamiento tendría lugar en diciembre.

Las crías pesan entre 60 y 120 gramos al nacer. Salen de las madrigueras sólo después de unas semanas, se desconoce el momento del destete. Durante el estudio mencionado en Qinghai, se observó que los animales jóvenes, acompañados de un zorro macho, salían de la madriguera a principios de febrero y el zorro mataba a las liebres silbantes para los animales jóvenes. Los ejemplares jóvenes ya habían alcanzado 3/4 de la altura de sus padres en mayo y dejan la madriguera de los padres después de principios de junio.

Protección

Vulpes ferrilata
Vulpes ferrilata

El zorro tibetano es cazado en toda su área de distribución como otros zorros por su piel, pero a pequeña escala. La caza se realiza principalmente con trampas colocadas cerca de las madrigueras. Más de 900 zorros fueron asesinados de esta manera en Sêrxü, por ejemplo, cada año. Las pieles se utilizan principalmente para fabricar gorros de piel, aunque se prefiere la piel de mayor calidad del zorro rojo a las pieles de los zorros tibetanos y de los zorros esteparios.

Entre las principales amenazas se encuentran los programas gubernamentales para reducir la población de zorros por medio de veneno en gran parte de la zona de distribución. El envenenamiento de los zorros no parece ocurrir muy a menudo. Por otra parte, la reducción o erradicación de la principal fuente de alimentos supondría una amenaza real para la población del zorro tibetano.

El zorro tibetano no figura en los Apéndices de la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres; hay varias zonas protegidas en China donde vive y está protegido el zorro, pero la protección allí no se aplica suficientemente. Estas áreas protegidas incluyen Arjin Shan (45.000 km²), Xianza (40.000 km²), Changtang (aprox. 334.000 km²), Hoh Xil (aprox. 45.000 km²) y la Reserva Natural Sanjiangyuan (aprox. 152.000 km²). Fuera de las áreas protegidas la especie está desprotegida.

No hay datos fiables sobre el tamaño o el desarrollo de la población, pero una estimación en 1989, que se consideró muy aproximada e incierta, mostraba una población mundial de unos 37.000 animales. Debido a su amplia gama de distribución y a la actual falta de amenazas graves, la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza y los Recursos Naturales (UICN) clasifica a la especie como “no amenazada” (Preocupación menor).

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