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Zorro Veloz: Características Hábitat, Vida Y Protección

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El zorro veloz o zorro cometa (Vulpes velox) es una de las especies de zorro que vive en América del Norte. Con no más de tres kilogramos, es el zorro más pequeño de América del Norte. Habitando las praderas de las Grandes Llanuras, el zorro veloz depende mucho de su madriguera, que utiliza para esconderse de depredadores como el Coyote (Canis latrans). El Zorro Veloz es rápido, como su nombre lo sugiere. Su velocidad máxima es de 50 a 60 km/h, lo que le permite huir de los depredadores y capturar su presa.

Es un depredador de pequeños mamíferos, y su dieta consiste principalmente en lagomorfos. Vive en parejas que crían una camada de tres a seis cachorros cada año. A diferencia de muchos cánidos, el territorio es mantenido por la hembra.

Está estrechamente relacionado con el zorro ártico (Vulpes lagopus) y el zorro enano (Vulpes macrotis) y a veces se considera una subespecie porque los híbridos de las dos especies se producen de forma natural donde sus áreas de distribución se superponen. El Zorro Veloz está presente en muchos sitios arqueológicos americanos y conserva un fuerte significado cultural entre los indios de las llanuras.

Zorro veloz

El zorro veloz (Vulpes velox) es una especie de zorro que vive en zonas más secas del oeste de América del Norte. Las poblaciones del zorro cometa disminuyeron drásticamente desde el siglo XIX hasta mediados de la década de 1950 debido a las campañas de envenenamiento por plagas indiferenciadas y a los cambios en su hábitat como resultado del desarrollo de la agricultura y la caza de su piel.

El Zorro Veloz se encuentra ahora sólo en las praderas de Kansas, Colorado, Nuevo México y Oklahoma. En el Canadá, la especie fue extirpada en 1938. Las campañas de reintroducción llevadas a cabo a partir del decenio de 1980 han establecido una pequeña población en las provincias de Alberta y Saskatchewan, pero también en los Estados Unidos, en el estado de Montana; la especie está clasificada como de “preocupación menor” (LC) por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN).

Zorro rápido
Zorro rápido

Características

El zorro veloz se parece al zorro enano (Vulpes macrotis), sin embargo tiene orejas más pequeñas, un hocico más grande y una cola más corta. Puede distinguirse de todos los demás cánidos de su rango por las manchas negras en su hocico, la punta negra de su cola y su pequeño tamaño.

Con su tamaño cercano al del gato doméstico (Felis silvestris catus), el zorro veloz es la especie de zorro más pequeña de América del Norte. La longitud del cuerpo varía de 37,5 a 52,5 centímetros y la de la cola de 22,5 a 35 centímetros. Este zorro pesa entre 1,8 y 3 kilogramos; los machos son en promedio ligeramente más grandes que las hembras.

El pelaje de invierno es largo y denso, de color gris oscuro para la parte superior del cuerpo y marrón rojizo para los flancos, las patas y la parte ventral de la cola. En verano, el pelaje es más corto, más duro y tiende al marrón rojizo. La garganta, el pecho, el interior de las orejas y las partes internas del cuerpo son de color blanco cremoso. La punta de la cola es negra.

Clasificación

El zorro veloz es genéticamente muy cercano al zorro enano (Vulpes macrotis) y su posición taxonómica ha sido fuertemente debatida. Se podría considerar que el zorro veloz y el zorro enano pertenecen a la misma especie, especialmente según criterios morfológicos: el zorro enano es ligeramente más pequeño y tiene un hocico más estrecho. En este caso, el zorro enano se considera generalmente una subespecie del zorro veloz con el nombre científico de Vulpes  velox macrotis. Se han demostrado zonas de hibridación natural entre las dos especies en el oeste de Texas y el este de Nuevo México.

Sin embargo, en el decenio de 1990, los análisis genéticos demostraron que la distancia genética entre Vulpes  velox y Vulpes  macrotis era comparable a la existente entre el zorro rojo (Vulpes  vulpes) y el zorro ártico (Vulpes  lagopus), lo que confirmaría la situación de las distintas entre especies. El Zorro Veloz y el Zorro Enano están muy relacionados con el Zorro Ártico.

A finales del Mioceno, hace nueve a cinco millones de años, la extinción de los pequeños Borophaginae en América del Norte abrió su nicho ecológico a las especies del tamaño de un zorro. La tribu Vulpini, que comprende especies de los géneros Vulpes y Urocyon, comenzó a divergir en esta época. Aunque las pruebas de la presencia de zorros en América del Norte son más bien escasas, unos pocos fragmentos de fósiles de zorros rápidos confirman su presencia en las Grandes Llanuras desde el Plioceno.

La especie fue descrita por Thomas Say en 1823. Un sinónimo aparece en la lista de Especies de Mamíferos del Mundo: Vulpes hebes. El Zorro Veloz tenía dos subespecies, ahora consideradas inválidas:

  • Vulpes velox velox (Say, 1823): situado en la parte sur de su área de distribución
  • Vulpes velox hebes (Merriam, 1902): se encuentra al norte de la cordillera, particularmente en el Canadá.
Zorro Alerta
Zorro Alerta

Comportamiento

Los zorros veloces se encuentran en praderas de hierba corta y en desiertos y cavan sus madrigueras en el subsuelo arenoso. Toda la madriguera puede tener de tres a cuatro metros de largo y cuatro entradas. Son principalmente activos por la tarde y por la noche y pasan el día protegidos en la madriguera. Sólo en los meses de invierno dejan su refugio al mediodía para tomar el sol en la entrada de la madriguera.

El zorro veloz se alimenta de todo tipo de presas pequeñas según la estación del año, incluyendo pequeños mamíferos, aves, reptiles, anfibios e insectos, y también come bayas. Cuando cazan y huyen, pueden alcanzar velocidades de más de 50 km/h. En la naturaleza, el zorro veloz puede vivir un promedio de tres a seis años, mientras que los ejemplares cautivos pueden vivir hasta 14 años.

Hábitats

El zorro veloz es un habitante de la pradera. Es particularmente aficionado a las praderas de hierba corta a media en terrenos suavemente ondulados. Es tolerante a la tierra en barbecho, como lo confirman las observaciones en Kansas.

Este zorro depende en gran medida de las madrigueras, que utiliza durante todo el año, en particular para evitar la depredación de los coyotes (Canis latrans), la competencia interespecífica de los zorros rojos (Vulpes vulpes), pero también para criar a los jóvenes y para protegerse de las condiciones climáticas extremas de su zona de distribución.

Cava su propia madriguera o utiliza la de otro animal. La madriguera del Zorro Veloz suele estar situada en lo alto de un terreno bien drenado. Los túneles, que tienen de una a siete entradas, pueden tener hasta 3,50 metros de largo y conducen a una cámara enterrada hasta 1,50 metros de profundidad.

Un Zorro Cometa
Un Zorro Cometa

Territorialidad

El tamaño del territorio todavía se conoce mal, ya que varía mucho de un estudio a otro, las estimaciones de la superficie media varían de 7,6 a 32,3 kilómetros. El territorio de una pareja reproductora cubre parcialmente los territorios de las parejas adyacentes, pero el núcleo del territorio constituye un área de distribución exclusiva.

A diferencia de otros cánidos, la organización social y territorial del zorro rápido se centra en la hembra adulta. El zorro mantiene el territorio y la familia: cuando ella muere, el macho emigra para encontrar otro territorio, mientras que la hembra es capaz de mantener su territorio sola, incluyendo la alimentación y la protección de los cachorros.

Distribución

El zorro cometa se encuentra en las Grandes Llanuras de América del Norte central al este de las Montañas Rocosas, desde el sur de Alberta y Saskatchewan, a través de Montana hasta el oeste de Texas y el este de Nuevo México. Las poblaciones más grandes se encuentran en Colorado, Kansas, Nuevo México y Wyoming. Desaparecieron del Canadá en el decenio de 1930, pero se han reintroducido en el país desde 1983. El rango actual está muy fragmentado y cubre alrededor del 39 al 42 por ciento del rango original.

Área de distribución histórica

El zorro veloz es históricamente un habitante de las Grandes Llanuras y su área de distribución se extendía desde las provincias canadienses de Alberta, Saskatchewan y Manitoba hasta Nuevo México y Texas. Probablemente estuvo presente en Minnesota y en Iowa. Un fósil de Zorro Veloz ha sido encontrado en Iowa. El zorro cometa era considerado un abundante depredador.

Alimentación

El Zorro Veloz es un depredador nocturno que viaja aproximadamente 13 kilómetros cada noche según un estudio en Nebraska. Durante el día, los Zorros Veloces a veces toman el sol frente a una entrada de su madriguera, pero la mayoría de las veces permanecen ocultos en su madriguera. Las principales presas son pequeños mamíferos, pero la dieta también incluye insectos, pájaros, huevos, cadáveres y plantas como el higo chumbo, la ciruela silvestre o las semillas de girasol.

Los lepóridos (liebres y conejos) suelen ser la principal presa del Zorro Veloz. En Dakota del Sur, los pequeños mamíferos representan el 49% del plato de comida y la principal presa es el Perro de la Pradera de Cola Negra (Cynomys ludovicianus). En Kansas y Nebraska, el Zorro cometa o veloz se alimenta principalmente de roedores murinos. En verano, la proporción de insectos en la dieta aumenta bruscamente.

Depredadores

La tasa de mortalidad es del 47 al 63% en la naturaleza. El principal depredador y principal causa de mortalidad natural es el coyote. El águila dorada (Aquila chrysaetos) y el tejón americano (Taxidea taxus) también matan a los zorros veloces. También pueden ser dañados por actividades humanas como ser envenenados, disparados o atrapados. Las colisiones con vehículos son un factor importante en la mortalidad de los ejemplares jóvenes.

No se ha informado de ninguna enfermedad grave. Sin embargo, es probable que contraigan todas las enfermedades caninas comunes. Por ejemplo, se han notificado dos muertes por moquillo. El Zorro Veloz es portador de muchos parásitos internos y externos. Las pulgas son los ectoparásitos más numerosos.

Zorro descansando
Zorro descansando

Reproducción

El zorro veloz vive en parejas con sus cachorros. Se ha informado de observaciones ocasionales de un macho que vive con dos hembras. Las hembras sólo entran en celo una vez al año y la temporada de cría difiere según la latitud: de diciembre a enero en Oklahoma, de enero a febrero en Colorado, de febrero a principios de marzo en Nebraska y marzo en Canadá. Las hembras dan a luz de tres a seis crías después de un período de gestación promedio de 51 días.

Los ojos de los cachorros se abren entre 10 y 15 días. Las crías permanecen confinadas a la madriguera hasta aproximadamente un mes de edad y son destetados a las seis o siete semanas de edad. Los Zorros cometas pueden ocupar hasta 13 madrigueras en un año. La pareja mueve a las crías porque las presas escasean o porque los parásitos son demasiado numerosos en la madriguera. Ambos padres crían a los cachorros.

Las crías salen de la unidad familiar a los cuatro o seis meses de edad, en agosto y septiembre en Oklahoma, entre septiembre y octubre en Colorado y Kansas, y en agosto en Canadá.

Amenazas

La principal amenaza para la especie es la desaparición o modificación de su hábitat, lo que cambia las condiciones de depredación y competencia interespecífica del zorro cometa. En los Estados Unidos, la tendencia a regar las tierras en barbecho, así como la plantación de vegetación alta y densa recomendada por el Programa de Reservas de Conservación, puede debilitar las poblaciones.

En el Canadá, la industria del petróleo y el gas se está expandiendo rápidamente en las praderas donde viven los zorros veloces. Además de los daños causados por la exploración y explotación petrolífera, el desarrollo de las carreteras está fragmentando el hábitat y exponiendo a las poblaciones a accidentes de tráfico. La urbanización masiva combinada con el control de coyotes podría aumentar las poblaciones de zorros rojos y aumentar la presión interespecífica sobre el zorro veloz.

La segunda amenaza para esta especie es la captura y el control indiscriminado de plagas. Los ganaderos, deseosos de proteger sus rebaños, pueden utilizar venenos, legales o ilegales, para eliminar a los coyotes y los lobos. En el Canadá, el uso del 1080, un poderoso veneno, ha sido recientemente reautorizado por la provincia de Saskatchewan y, según la UICN, es motivo de preocupación para las muy frágiles poblaciones de zorros de esa provincia.

Zorro veloz
Zorro veloz

Protección

El zorro veloz es considerado una especie de “Preocupación Menor” (LC) por la UICN. La subespecie V. v. hebes fue incluida en el Apéndice I de la CITES, pero ésta fue rescindida en 1983. En el Canadá, la especie está protegida por la Ley de especies en peligro y por las Leyes de fauna y flora silvestres de Saskatchewan y Alberta, que prohíben dañar o matar a los diferentes ejemplares cánidos.

La situación de la especie, según la evaluación del Comité sobre la situación de la fauna y flora silvestres en peligro de extinción del Canadá, ha pasado de “extirpada” durante el primer examen en 1978 a “en peligro” en 2000, y finalmente a “amenazada” en 2009.

Curiosidades

El Zorro Veloz tiene una gran importancia cultural para los indios de las llanuras. Se pueden encontrar restos de zorros veloces en muchos sitios arqueológicos. La Kit Fox Society es una sociedad de pies negros en el suroeste de Alberta que perpetúa las funciones sagradas y prohíbe la matanza de zorros veloces entre las tribus de Montana.

Historia de la disminución de la población

Zorro echado
Zorro echado

El Zorro Veloz es menos cauteloso con el cebo envenenado que el Zorro Rojo (Vulpes vulpes). Desde mediados y finales del siglo XIX, muchos cebos envenenados se esparcieron por las Grandes Llanuras para acabar con los lobos y los coyotes, y el Zorro Veloz fue una de las pérdidas colaterales. Gran parte de su hábitat ha sido alterado por la expansión de la agricultura. Las pieles de zorro también abastecían los mercados de pieles: por ejemplo, en el Canadá, entre 1853 y 1877, la Hudson’s Bay Company vendió más de 100.000 pieles.

En el decenio de 1920, las poblaciones de América del Norte se consideraban extintas, aunque se informó de algunos avistamientos en el Canadá. Se consideró que la especie había sido extirpada del Canadá ya en 1938. En el sur, el Zorro Veloz sólo sobrevive en Colorado, Nuevo México, oeste de Texas y posiblemente en el oeste de Kansas.

En la década de 1940, la especie se consideraba extirpada de Kansas. En la década de 1950, el Zorro Veloz reapareció en Oklahoma, la mayor parte de Kansas, Nebraska y Wyoming de una manera que aún se explica mal. En las décadas de 1960 y 1970, reapareció en Dakota del Sur, Dakota del Norte y Montana. En el decenio de 1990, las poblaciones volvieron a disminuir, probablemente debido a la pérdida de hábitat a causa de la actividad agrícola y tal vez a la caza furtiva demasiado intensiva.

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